Las Losas Del Continente Norteamericano Están Dispuestas En Forma De Pastel

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Límite entre las partes más antiguas y nuevas del continente sondeadas.

El continente de América del Norte no es una sola losa gruesa y rígida, sino que es más similar a un pastel de capas, con una sección de roca de 3 mil millones de años sobre un material mucho más nuevo, un nuevo estudio que investiga la profundidad del continente se encuentra.

El hallazgo ayuda a explicar cómo se formaron los continentes de la Tierra, dijeron los investigadores.

"Esto es emocionante porque aún es un misterio cómo crecen los continentes", dijo la investigadora del estudio Barbara Romanowicz, directora del Laboratorio Sismológico de la Universidad de California en Berkeley.

"Creemos que la mayor parte del continente norteamericano se construyó en el Archean (eon) en varios episodios, tal vez hace unos 3 mil millones de años, aunque ahora, con el régimen actual de la tectónica de placas, no se está formando mucho continente nuevo, "Dijo Romanowicz.

Como se forman los cratones

Los continentes originales de la Tierra comenzaron a formarse hace unos 3 mil millones de años cuando el planeta era mucho más caliente y la convección en el manto era más vigorosa, dijo Romanowicz. Las rocas continentales subieron a la superficie y finalmente formaron la litosfera, la capa externa dura de la Tierra que incluye la corteza del planeta y una parte del manto superior.

Estas viejas piezas flotantes de la litosfera, llamadas cratones, aparentemente dejaron de crecer hace unos 2 mil millones de años a medida que la Tierra se enfriaba, aunque en los últimos 500 millones de años, y tal vez durante 1 mil millones de años, la era moderna de la tectónica de placas ha agregado Nuevos márgenes a los cratones originales, expandiendo lentamente los continentes.

Uno de esos continentes originales es el cratón norteamericano, ubicado principalmente en la parte canadiense de Norteamérica.

La historia de las placas continentales más antiguas de la Tierra es vaga, porque los detalles de sus interiores están ocultos a los geólogos. El interior profundo del cratón de América del Norte se conoce solo a partir de las llamadas inclusiones de rocas de los xenolitos en rocas ígneas (formadas a partir de magma fundido) o xenocristales, como los diamantes que se han enviado a la superficie desde lo más profundo de los volcanes.

Sin embargo, los sismólogos tienen la capacidad de sondear el interior de la Tierra gracias a las ondas sísmicas de los terremotos de todo el mundo, que se pueden usar de manera muy similar a como se usan las ondas de sonido para sondear el interior del cuerpo humano.

Dicha tomografía sísmica ha establecido que la parte inferior del cratón de América del Norte está a unas 155 millas (250 kilómetros) de profundidad en su punto más grueso, adelgazándose hacia los márgenes donde se han agregado nuevos trozos a la litosfera continental.

El nuevo estudio sugiere que cualquier litosfera continental que se haya agregado desde que se formó el craton original de América del Norte provino de material raspado del fondo del océano cuando el craton se hundió debajo del continente y no se depositó desde abajo por penachos de material caliente que mana a través del manto, como sucede en los volcanes y en las crestas del océano medio en el fondo marino.

Pastel continental en capas

El investigador postdoctoral de Romanowicz y UC Berkeley, Huaiyu Yuan, encontró el límite entre el antiguo cratón y el material más joven mientras usaba una nueva técnica sísmica para ubicar el límite entre la litosfera y la astenosfera, el material más suave debajo de la litosfera en el que se encuentran las placas continental y oceánica.

En su lugar, encontraron un límite afilado a 93 millas (150 km) debajo de la superficie, demasiado poco profundo para ser el límite entre la litosfera y la astenosfera. Los científicos creen que el borde afilado se encuentra entre dos tipos de litosfera: el antiguo cratón y el material más joven que debe coincidir con la composición química del fondo marino. Su interpretación encaja con los estudios de xenolitos y xenocristales, que indican que hay dos capas químicamente distintas dentro de la corteza arcaica.

Otro estudio realizado hace tres años que también usó ondas sísmicas para sondear las capas profundas de la Tierra, encontró un límite afilado a una profundidad de aproximadamente 75 millas (120 km).

"Creemos que están viendo la misma capa que estamos viendo, un límite afilado dentro de la litosfera", dijo Romanowicz.

Romanowicz cree que su estudio ayudará a los científicos a separar aún más la formación de los continentes.

"Creo que nuestro artículo estimulará a las personas a mirar con más atención a distinguir las edades de la litosfera en función de la profundidad", dijo. "Cualquier información que podamos proporcionar que limite los modelos de formación continental es realmente útil para los geodinámicos".

El estudio se detalla en la edición del 26 de agosto de la revista Nature.

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