El Flaco De Las Serpientes Invasoras: Florida Puede Ser Solo El Comienzo

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Resumen de noticias sobre la situación de las serpientes invasoras en el sur de florida

Con miles de pitones birmanas y otras serpientes invasoras gigantes que devastan la vida silvestre en los Everglades de Florida, la pregunta más candente para muchas mentes es: ¿Hasta dónde podrían llegar al norte?

Una nueva investigación muestra que las serpientes pueden soportar temperaturas sorprendentemente frías, dejando abierta la posibilidad de que su alcance pueda extenderse cientos de millas hacia el norte.

Exposición norte

Las pitones birmanas se han estado arrastrando por el sur de la Florida al menos desde mediados de los años noventa. Los precursores de la población probablemente fueron liberados por los dueños de mascotas desalentados por la posibilidad de mantener un depredador que puede crecer hasta 20 pies (6 metros) de largo y pesar 200 libras (90 kilogramos).

Nadie sabe exactamente cuántos hay ahora, pero las estimaciones ponen su número en miles o decenas de miles. Las pitones han estado devorando la vida silvestre local, complaciéndose en mega-comidas como ciervos, gatos monteses y caimanes, así como en especies en peligro de extinción como la carpintería y la ratonera Key Largo.

Hasta ahora, la invasión de los pitones birmanos está restringida al extremo sur de Florida, pero los científicos han estado debatiendo si podría extenderse a partes más templadas de los Estados Unidos. Después de todo, el rango nativo de la especie incluye las estribaciones de los Himalayas, por lo que no es ajeno al frío. Un estudio alarmante realizado por el Servicio Geológico de los Estados Unidos en 2008 predijo que las pitones podrían encontrar un clima adecuado en aproximadamente un tercio de los Estados Unidos, tan al norte como Washington, D.C.

¿Qué tan frío puedes ir?

Para probar esas predicciones, los investigadores recientemente trajeron 10 pitones macho adultos de los Everglades a Carolina del Sur, para ver si podían sobrevivir al clima más frío. Después de implantar un transmisor de radio y un registrador de temperatura en cada serpiente, los investigadores los dejaron sueltos en junio de 2009 en un recinto exterior a prueba de serpientes.

Los 10 pitones tuvieron éxito durante el verano y el otoño, e incluso sobrevivieron las noches del 12 de diciembre que no fueron más cálidas que los 41 grados Fahrenheit (5 grados centígrados). Luego, en enero, la región se hundió en un hechizo frío extremadamente inusual. De acuerdo con un artículo publicado en septiembre en la revista Biological Invasions, las 10 serpientes murieron con temperaturas bajo cero por la noche durante largos períodos.

Aún así, dijo el líder del estudio Michael Dorcas de Davidson College en Carolina del Norte, "ciertamente existe la posibilidad de que las pitones puedan sobrevivir en Carolina del Sur y posiblemente incluso más al norte".

Por un lado, las temperaturas bajo cero fueron altamente inusuales para la región. Por otro lado, algunos estudios indican que las temperaturas que experimenta una serpiente durante su primer año determinan cómo regula la temperatura de su cuerpo por el resto de su vida. A las serpientes nacidas en el área les puede ir mejor que a las serpientes trasplantadas como adultos.

Finalmente, las pitones que sobrevivieron más tiempo fueron las que se arrastraron a cavidades subterráneas en la noche, y Dorcas se pregunta si podrían haber salido aún mejor fuera del recinto.

"Ciertamente hay retiros mucho más profundos en Carolina del Sur que podrían haber encontrado si estuvieran en libertad, como las madrigueras de armadillo", dijo Dorcas. "Si hubiésemos brindado refugios más profundos, ¿hubieran sobrevivido? Ciertamente tuvimos serpientes que sobrevivieron mucho tiempo y finalmente fueron asesinadas por el frío extremo que tuvimos en enero. Pero las serpientes sobrevivieron muchas noches en las que se congelaron".

Frío de Florida

La misma ola de frío que mató a los trasplantes de Carolina del Sur también mató a muchas pitones birmanas en los Everglades. Nueve de los 10 pitones etiquetados por radio murieron, informaron los investigadores en otro artículo sobre Invasiones biológicas, publicado en línea en junio. Eso suena como una buena proporción, pero la extrapolación a una población de miles de personas deja a muchos sobrevivientes de serpientes, dijo Skip Snow, un biólogo de la vida silvestre del Parque Nacional Everglades que contribuyó con Dorcas y otros al estudio.

En los meses transcurridos desde la ola de frío, los adultos y 24 crías han sido vistos en la naturaleza, de acuerdo con Snow. Eso es aproximadamente la misma cantidad de crías encontradas en esta época del año pasado, así que claramente el clima invernal no hizo retroceder mucho a la población. Se desconoce si las pitones sobrevivientes tienen adaptaciones genéticas al frío, pero si es así, dijo Dorcas, "entonces tuvimos un gran evento de selección para las pitones tolerantes al frío".

Lo que significa para la habilidad de los pitones de invadir más al norte aún está por verse, pero Snow tiene una visión general: "Las serpientes nos lo dirán. Claramente están aquí, se están reproduciendo y están establecidas. "Y a lo largo de los años y las décadas, nos dirán qué pueden soportar y hasta dónde pueden llegar".

Si Snow no parece muy optimista de que las serpientes puedan ser erradicadas, es porque son muy reservadas, y los Everglades son vastos, en gran parte inaccesibles y llenos de escondites. "No tenemos herramientas comprobadas de erradicación para los reptiles introducidos en cualquier parte del mundo, realmente. Nunca se ha hecho, y no tenemos estudios a los que ir, que digan: 'Sí, si haces estas cosas puedes erradicar un reptil introducido'. Nuestra caja de herramientas está vacía de herramientas probadas ", dijo.

No es que él y otros gerentes no lo intenten. La estrategia actual se centra en contener el rango de los pitones, eliminar poblaciones aisladas y apuntar a áreas donde los pitones son particularmente destructivos, como las colonias de aves cercanas.

La participación pública también es clave. La última táctica en ese frente es una nueva aplicación para teléfonos inteligentes que sirve como una guía de campo para los grandes reptiles de la región.Eventualmente, el público podrá transmitir avistamientos, fotos y datos de GPS para ayudar a las autoridades a rastrear a los invasores.

El estado de Florida permite a los cazadores matar pitones y otras serpientes invasoras en ciertas tierras del estado, pero les advierte que no se coman a su presa, luego de descubrir que los pitones birmanos contienen niveles extremadamente altos de mercurio.

Otros invasores

Para agravar el problema, hay otros constrictores gigantes no nativos sueltos en el sur de la Florida. Se sabe que se estableció una población más pequeña de boa constrictores, y el año pasado los investigadores confirmaron que las pitones de roca africanas se estaban reproduciendo en las afueras del Parque Nacional Everglades, no muy lejos de Miami. Esa especie puede crecer hasta 20 pies y es conocida por su temperamento agresivo. Se está llevando a cabo un esfuerzo de varias agencias para rastrear y reducir la población de pitones de roca africana antes de que pueda aumentar su alcance, incluido un plan para reclutar perros detectores de serpientes.

"Realmente no sabemos cuál es la capacidad de esa especie para propagarse. Parece que tiene características similares a la pitón birmana, por lo que quizás podría", dijo Christina Romagosa, de la Universidad de Auburn, quien está ayudando en la encuesta sobre la roca africana. esfuerzo.

Prohibición de serpientes

Los cambios legales recientes pueden ofrecer alguna ayuda. El 1 de julio, la Florida implementó una prohibición de importar o adquirir pitones de roca birmanos y africanos y otras cuatro especies de serpientes no nativas. Las personas que poseían estas especies antes de que entrara en vigencia la prohibición pueden mantener a sus animales si les otorgan un microchip y mantienen un permiso de $ 100 por año.

El Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos también ha propuesto enumerar nueve especies de grandes constrictores como "vida silvestre perjudicial" según la Ley federal de Lacey, que prohibiría que las personas los importen o los transporten a través de los límites estatales sin un permiso especial. El servicio ha recopilado más de 50,000 comentarios y dijo que la decisión final podría venir el próximo año.

En cuanto a las pitones de Florida, el genio ya está fuera de la botella. Pero no es demasiado tarde para evitar la próxima invasión, teniendo en cuenta lo populares que son las grandes serpientes en el comercio de mascotas, dijo Snow of Everglades National Park.

"Los traemos al condado bajo la idea de que todos son inocentes hasta que se demuestre que son culpables. Pero históricamente hemos tenido un nivel tan alto de culpa, si se quiere, que requiere que estos animales primero escapen, establezca Salga a la vida salvaje, críe y haga algo extraordinario, como comer algo que a alguien le gusta ", dijo Snow. "Para entonces ya es demasiado tarde".


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