Futuro Enfermo: A Medida Que Desaparecen Las Especies, La Enfermedad Humana Puede Aumentar

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La disminución de la biodiversidad mundial puede indicar una disminución de la salud humana.

NUEVA YORK. La nueva salud de los ecosistemas agotados de la Tierra está poniendo en peligro nuestra propia salud a medida que más y más enfermedades como el SIDA, el Nilo Occidental y el Ébola pueden saltar de los animales para encontrar un hogar en los humanos, según muestra una investigación reciente.

La urbanización, la deforestación y otros cambios de hábitat provocados por los seres humanos y el calentamiento global contribuyen a la disminución de muchas especies: un informe de 2006 en la revista Biología de la Conservación estimaron que casi una cuarta parte de las especies de plantas y animales vertebrados del mundo podrían extinguirse para 2050.

Una de las consecuencias potenciales más impactantes de esta pérdida de biodiversidad, discutida aquí en un simposio reciente en el Museo Americano de Historia Natural, es la probabilidad de que las enfermedades animales crucen la barrera de las especies y comiencen a infectar a los humanos más rápido que nunca en la historia registrada.

"Creo que la biodiversidad es un factor importante [en la aparición de enfermedades]", dijo el ecologista Richard Ostfeld, del Instituto de Estudios de Ecosistemas, en una entrevista telefónica. "Y claramente el cambio climático está afectando a la biodiversidad".

Pero predecir qué enfermedades podrían dar este salto se complica por el hecho de que los investigadores saben muy poco acerca de los orígenes de muchas de las enfermedades que afectan a los humanos ahora.

Zoonosis

Los seres humanos han sufrido enfermedades infecciosas durante millones de años, pero muchos agentes patógenos han levantado sus cabezas feas solo en los últimos 11,000 años, desde el auge de la agricultura. Fue entonces cuando las personas comenzaron a vivir en comunidades más densas que facilitaron la propagación de enfermedades.

Muchas de estas enfermedades "más nuevas" se transfirieron a humanos de huéspedes animales: algunas pueden haber saltado de especies estrechamente relacionadas (por ejemplo, el SIDA de chimpancés), mientras que otras pueden haberse propagado de especies relacionadas distantes con las cuales tuvimos contacto cercano o constante ( como la viruela de los animales domésticos). Estos saltadores de animales a humanos, o zoonosis, pueden ser causados ​​por bacterias, virus y otros microbios infecciosos.

"El papel de estos patógenos en la enfermedad humana puede ser particularmente importante porque muchos de ellos son altamente letales", dijo la ecóloga Kate Jones, de la Zoological Society of London.

Pero según un nuevo estudio en la revista. NaturalezaLos científicos saben muy poco acerca de los orígenes de muchas enfermedades humanas de larga data, un enigma que hace que predecir qué enfermedad podría dar el salto a los humanos y cómo lo hará, aún más difícil.

Fuentes y etapas

los Naturaleza Un estudio examinó las fuentes sospechosas de enfermedades encontradas en climas templados y tropicales. Se cree que muchas de las enfermedades de la temperatura, como el sarampión, las paperas, la viruela, la influenza A y la tuberculosis, provienen de animales domésticos cuando los agricultores se pusieron en contacto con ellos.

Muchas enfermedades tropicales, por otro lado, provienen de primates salvajes no humanos, como los chimpancés. Aunque no son tan abundantes como los animales domésticos, estos primates son nuestros primos más cercanos y, por lo tanto, representan la barrera de especies más débil para que los patógenos se transformen en nuestra fisiología.

Tanto en las zonas tropicales como en las templadas, prácticamente todas las demás enfermedades provienen de mamíferos y, a veces, de aves. Por ejemplo, los roedores, aunque están muy alejados de nosotros genéticamente, están en contacto cercano frecuente con los humanos en algunos lugares, y fácilmente propagan enfermedades como la Plaga Negra, que acabó con un tercio de la población de Europa en la Edad Media.

Los autores del estudio enumeraron cinco etapas por las que pasan las enfermedades infecciosas, desde aquellas que se encuentran exclusivamente en animales hasta aquellas que solo infectan a los humanos:

  • Etapa 1: el patógeno solo está presente en los animales y no se transmite a los humanos
  • Etapa 2: el patógeno animal puede transmitirse a los humanos pero no entre humanos (por ejemplo, la rabia)
  • Etapa 3: el patógeno animal puede transmitirse entre humanos durante unos pocos ciclos, causando brotes ocasionales que mueren rápidamente (por ejemplo, Ébola)
  • Etapa 4: el patógeno animal puede sufrir una transmisión más prolongada entre humanos (por ejemplo, fiebre amarilla, dengue y cólera)
  • Etapa 5: patógenos exclusivos para los seres humanos que evolucionaron conjuntamente con nosotros o hicieron el salto de animal a humano (por ejemplo, sarampión, paperas, rubéola, viruela, sífilis y VIH)

La mayoría de los patógenos animales nunca pasan la Etapa 1: adaptarse a una fisiología completamente diferente no es algo fácil de hacer para un patógeno. Pero recientemente, los hemos estado ayudando a dar ese salto a través de transfusiones de sangre, viajes internacionales y uso de drogas por vía intravenosa, dijeron los autores.

"La gente mueve patógenos alrededor", Ostfeld, que no estuvo involucrado en el Naturaleza estudio, dijo.

La biodiversidad

Sin embargo, uno de los factores más importantes en estos días que podría afectar la aparición de zoonosis es la biodiversidad, que se utiliza como medida de la salud de un ecosistema: cuanta más variedad de seres vivos hay, más sano es el sistema.

"La biodiversidad puede reducir la transmisión de patógenos entre los hospedadores y, por lo tanto, proteger nuestra salud", dijo Ostfeld en el simposio. Él ha hecho un trabajo para demostrar que las tasas de infección disminuyen a medida que aumenta el número de especies.

Un ejemplo que citó analizó las tasas de infección por hantavirus en dos especies pequeñas de "reservorios" de roedores, o aquellas que se infectan fácilmente con la enfermedad. En las áreas del bosque sudamericano donde los investigadores eliminaron otros roedores, las especies del reservorio se infectaron a un ritmo mayor.

Se piensa que el hantavirus prospera en este caso porque los roedores ya no tienen que competir con otras especies por los recursos, por lo que se vuelven más abundantes y se encuentran entre sí con más frecuencia, propagando la enfermedad a través de la lucha.

Otro ejemplo es el virus del Nilo Occidental, que se propaga por ciertas especies de aves. El virus parece estar frustrado en áreas de gran diversidad de aves, donde el virus puede encontrarse con un pato en lugar de un cuervo, siendo el primero un reservorio pobre.

"Es un callejón sin salida para el virus", dijo Ostfeld. WordsSideKick.com.

Pero cuando las especies de reservorio son todo lo que existe en un ecosistema, es más probable que los humanos entren en contacto con un animal infectado, lo que aumenta las posibilidades de que el virus pueda saltar especies.

Patrones potenciales

Otro estudio presentado en el simposio por el ecologista Jones hizo un mapa de la aparición de enfermedades infecciosas desde 1940 y descubrió que habían aumentado en las últimas décadas y que en su mayoría habían surgido en el noreste de Estados Unidos y Europa. Ostfeld dijo que este hallazgo tenía sentido considerando la baja biodiversidad asociada con estas áreas en comparación con los trópicos.

Jones descubrió que la mayoría de las enfermedades emergentes habían saltado a los humanos de la vida silvestre, "lo que respalda la sugerencia de que este tipo de patógenos humanos [o enfermedades zoonóticas] son ​​una fuente importante de futuras epidemias y el surgimiento de futuras enfermedades en los humanos", dijo Jones.

Según Ostfeld, las enfermedades pueden estar expuestas a nuevos hospedadores a medida que el planeta se calienta: la propagación de temperaturas más cálidas aumenta los hábitats potenciales de los organismos, como los mosquitos, que transmiten la enfermedad a latitudes y altitudes más altas de las que habitaban antes.

Pero Nathan Wolfe de UCLA, autor principal de la Naturaleza estudio, advierte que todavía se desconoce mucho sobre el impacto de la biodiversidad en la transmisión y emergencia de enfermedades. Añadió que incluso con una alta biodiversidad, siempre habrá enfermedades.

"Seguirá habiendo nuevas enfermedades que ingresan en la población humana", dijo Wolfe. "Eso es inevitable".

Para comprender mejor el movimiento de los patógenos y cómo podrían propagarse y saltar a los humanos, los autores del estudio Nature y científicos como Jones han pedido una mejor investigación sobre los orígenes de las enfermedades existentes y el desarrollo de modelos predictivos y sistemas de alerta para alertar. ante cualquier posible amenaza emergente, de lo contrario, el próximo gran brote podría sorprendernos.

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