El Encogimiento De Los Dinosaurios Se Convirtió En Aves Voladoras

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Los pájaros de hoy evolucionaron a partir de dinosaurios que se encogieron continuamente durante 50 millones de años, dicen los investigadores

Los pájaros de hoy evolucionaron a partir de dinosaurios que se encogieron continuamente durante 50 millones de años, según los investigadores.

Los dinosaurios surgieron por primera vez hace unos 245 millones de años y llegaron a dominar el planeta. Incluían a los animales más grandes para caminar sobre la superficie de la Tierra. Su reinado llegó a su fin con un estallido: un impacto cósmico de un asteroide o cometa de aproximadamente 6 millas (10 kilómetros) de ancho. Sin embargo, no todos los dinosaurios murieron por este impacto: se convirtieron en las aves que ahora se encuentran en todos los continentes de la Tierra.

"Los pájaros son los únicos dinosaurios que siguen vivos hoy en día", dijo el autor principal del estudio, Michael Lee, un biólogo evolutivo en el South Australian Museum y en la Universidad de Adelaida en Australia.

Las aves evolucionaron a partir de dinosaurios carnívoros conocidos como terópodos, que incluían depredadores gigantes como tirano-saurio Rex y rapaces de patas de garra como Deinonychus. Los estudios recientes de terópodos siguen encontrando más y más rasgos de aves, como plumas, espoletas, esqueletos huecos y manos de tres dedos, dijo Lee. [Ancestros aviares: dinosaurios que aprendieron a volar (Galería)]

Para aprender más sobre cómo voladores pequeños y elegantes, como los colibríes, evolucionaron a partir de enormes terópodos que habitan en el suelo, los científicos desarrollaron un detallado árbol genealógico de aves y sus antepasados ​​de dinosaurios, trazando esta transformación evolutiva. Analizaron más de 1,500 rasgos anatómicos de 120 especies de aves primitivas y todas las ramas del árbol genealógico de los terópodos, y estimaron cuándo se separaron las dos y qué tan rápido cambió cada linaje.

Una bandada de aves primitivas (Longirostravis) acicala a un gran pariente dinosaurio (Yutyrannus) hace unos 120 millones de años en lo que hoy es el norte de China.

Una bandada de aves primitivas (Longirostravis) acicala a un gran pariente dinosaurio (Yutyrannus) hace unos 120 millones de años en lo que hoy es el norte de China.

Crédito: Brian Choo

Los investigadores descubrieron que la rama de los terópodos que dio origen a las aves modernas consistía en los únicos terópodos que seguían encogiéndose. En el linaje que llevó directamente a las aves, el tamaño del cuerpo disminuyó en el transcurso de al menos 12 etapas diferentes a lo largo de 50 millones de años, de carnívoros de cola dura conocidos como tetanuros que vivieron hace aproximadamente 198 millones de años y pesaron alrededor de 359 libras. (163 kilogramos) a Arqueoptérix, considerado durante mucho tiempo el primer ave conocida, que vivió hace unos 150 millones de años y promedió alrededor de 1.7 libras. (0,8 kg).

"Ningún otro grupo de dinosaurios sufrió un período tan prolongado de contracción", dijo Lee a WordsSideKick.com.

Además de esta miniaturización, los científicos descubrieron que los precursores de aves desarrollaron nuevas adaptaciones esqueléticas, como alas, cerebros agrandados, dientes más pequeños y ojos grandes, cuatro veces más rápido que otros dinosaurios.

"Las aves surgieron de los dinosaurios más 'evolutivos'", dijo Lee a WordsSideKick.com.

En general, "ser más pequeño y ligero en la tierra de los gigantes, con adaptaciones anatómicas en rápida evolución, brindó a estos ancestros de aves nuevas oportunidades ecológicas, como la capacidad de trepar árboles, planear y volar", dijo Lee en un comunicado. "Esta flexibilidad evolutiva ayudó a las aves a sobrevivir el impacto del meteorito mortal, que mató a todos sus primos dinosaurios".

En última instancia, "las aves se contrajeron y evolucionaron más que sus antecesores dinosaurios, sobreviviendo donde sus parientes más grandes y menos evolutivos no pudieron", dijo Lee en un comunicado.

En el futuro, a los investigadores les gustaría "ver estos métodos aplicados para ayudar a comprender las tasas y los patrones de evolución en otros grupos", dijo Lee. "Por ejemplo, ¿qué tan rápido evolucionaron los mamíferos después de las extinciones de los dinosaurios? Sabemos que evolucionaron rápidamente, pero aún no tenemos tasas exactas".

Los científicos detallan sus hallazgos en la edición del 1 de agosto de la revista Science.

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