El Encogimiento De Los Cerebros Puede Ser El Costo De Una Larga Vida

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Los humanos son los únicos primates cuyos cerebros se encogen a medida que envejecen. Las dificultades neurológicas pueden ser el precio que pagamos por vidas más largas que nuestros primos primates.

Los cerebros que se encogen con la vejez pueden ser el costo de una vida útil que se extiende hasta la década de los 80, según un nuevo estudio que encuentra que mientras los cerebros humanos se hacen más pequeños con la edad, los cerebros de nuestros parientes primates más cercanos, los chimpancés, no pierden volumen en todos.

Los hallazgos sugieren que la vida humana (la duración promedio de la vida de un organismo) no es solo una versión extendida de la vida de otros mamíferos, dijo el investigador del estudio Chet Sherwood, antropólogo de la Universidad George Washington en Washington, DC En cambio, Los humanos parecen experimentar la vejez de una manera única.

"El mayor punto de deterioro que encontramos está en esa parte de la vida humana que está más allá de la vida de los chimpancés salvajes", dijo Sherwood a WordsSideKick.com. "Creemos que el efecto que vemos es el resultado de una mayor longevidad".

Los hallazgos, publicados hoy (25 de julio) en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias, podrían explicar por qué los humanos son especialmente vulnerables a la enfermedad de Alzheimer y otras enfermedades cerebrales relacionadas con la edad, dijo Sherwood. [Leer: 7 maneras en que la mente y el cuerpo cambian con la edad]

Chimpancés contra humanos

Los chimpancés y los humanos están separados por entre 6 y 8 millones de años de evolución, que se remonta al último ancestro común que compartimos con nuestros primos simios. Las dos especies claramente han divergido bastante durante ese período de tiempo, con una de las diferencias menos visibles que ocurren en el cerebro. En la vejez, el cerebro humano se contrae en tamaño general en un 10 a 15 por ciento. Según el nuevo estudio, en chimpancés de edad equivalente, no hay ninguna contracción.

Sherwood y sus colegas compararon las imágenes de resonancia magnética (IRM) de los cerebros de 87 humanos de 22 a 88 años con las imágenes de resonancia magnética de 69 chimpancés del Centro Nacional de Investigación de Primates Yerkes en Atlanta. Los chimpancés tenían entre 10 y 45 años. Los investigadores también examinaron los cerebros de chimpancés fallecidos tan viejos como 51.

En la naturaleza, dijo Sherwood, los chimpancés por lo general mueren a los 45. Asimismo, los estudios de comunidades de forrajeo sugieren que la mitad de la década de los 80 es la vida típica de los humanos preindustriales. Por lo tanto, el estudio capturó más que el rango completo de la vida y el envejecimiento cerebral que uno esperaría ver en el pasado evolutivo de los chimpancés y los humanos.

Centrándose en el lóbulo frontal y el hipocampo, las regiones más propensas a la retracción del cerebro humano, los investigadores encontraron la pérdida esperada de tamaño cerebral con la edad en los voluntarios humanos. Pero los cerebros de los chimpancés no mostraron ningún cambio de tamaño en absoluto.

Largas vidas, encogimiento de cerebros.

Eso no quiere decir que los cerebros de los chimpancés no cambien con la edad; otros estudios muestran cambios celulares y cambios estructurales sutiles en los animales a medida que crecen, pero la comparación directa deja en claro que "lo que esté sucediendo es ciertamente más extremo en los humanos". ", Dijo Sherwood.

Sherwood sospecha que a medida que la selección natural comenzó a favorecer al gran cerebro humano, los humanos tuvieron que lidiar con los costos asociados, incluidos los bebés relativamente indefensos y una infancia prolongada a medida que se desarrolla ese cerebro. En la mayoría de los mamíferos, las hembras mueren una vez que ya no pueden reproducirse. Pero las mujeres humanas pueden esperar vivir 40 años después de la menopausia. Esta longevidad puede haber evolucionado para que los abuelos puedan ayudar a sus propios hijos a criar a sus hijos, asegurando así que la descendencia de sus hijos sobreviviera para propagar sus genes.

El costo de tener a la abuela y al abuelo como niñeras es que los mecanismos de reparación del cerebro pueden no haber evolucionado para recuperarse.

"Si va a asumir otros 40 años de vida y estas neuronas tienen que funcionar, en última instancia, parece que será difícil mantenerse al día", dijo Sherwood.

De hecho, los humanos superan su utilidad reproductiva durante tanto tiempo que es sorprendente que sus cerebros no se degraden más rápido, dijo Todd Preuss, neurocientífico del Centro Nacional de Investigación de Primates Yerkes que no participó en el estudio actual. Preuss y sus colegas están estudiando las diferencias más sutiles entre los cerebros de chimpancés y humanos, tratando de entender cómo las variaciones moleculares y celulares nos separan de nuestros parientes vivos más cercanos.

"Aquí existe la oportunidad de un trabajo mucho más microscópico y bioquímico", dijo Preuss a WordsSideKick.com. "La vulnerabilidad particular del cerebro humano a la enfermedad de Alzheimer sugiere que hay algo inusual en nuestra química cerebral".

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