La Escasez De Metales Raros Podría Amenazar La Innovación De Alta Tecnología

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Una escasez de metales raros producidos como subproductos de la minería de metales industriales importantes podría amenazar la industria electrónica y la innovación de tecnología limpia.

Un mundo que necesita computadoras más rápidas, teléfonos más inteligentes y más bombillas de bajo consumo de energía amenaza con agotar el pequeño suministro de metales raros que utiliza la industria electrónica mundial. Pero los límites en la producción de tales metales raros significan que la oferta no puede expandirse fácilmente para satisfacer la demanda de innovación en electrónica de consumo y tecnologías limpias.

Metales escasos como el galio, el indio y el selenio, conocidos como metales "autoestopistas", son solo productos secundarios de la minería de metales industriales importantes como el aluminio, el cobre y el zinc. Eso hace que sea difícil simplemente aumentar la producción de metales de autoestopista cuando las industrias se enfrentan a una escasez, incluso si los metales se han convertido en componentes críticos de todo, desde computadoras de alto rendimiento hasta paneles solares.

"Con respecto a los metales que son autoestopistas, un precio más alto no llevará a una producción mucho mayor", dijo Robert Ayres, físico y economista con sede en la escuela de negocios internacional INSEAD en Francia. "Y, por lo tanto, es mucho más importante pensar en términos de conservación, reciclaje y sustitución".

Ayres entregó ese mensaje aleccionador en una reunión de debate de la Royal Society celebrada en Londres el 30 de enero. Quiere que tanto los gobiernos como las industrias propongan un proceso de reciclaje estándar que pueda reutilizar los metales raros.

"Produces algo, lo usas, pero no solo lo tiras en un vertedero; va a otra etapa y otra, y eventualmente los materiales raros se recuperan", dijo Ayres a InnovationNewsDaily. "En la actualidad, casi ninguno está recuperado".

Tomemos como ejemplo el galio. El galio es un pequeño subproducto de la minería de bauxita y zinc, pero se ha convertido en un componente crítico para tecnologías como láseres, iluminación LED de bajo consumo y paneles solares. El metal también se ha convertido en un reemplazo del silicio en microchips más rápidos para la última generación de teléfonos inteligentes.

La demanda estadounidense de galio se basó en $ 66 millones de importaciones en el extranjero en 2011, según el Servicio Geológico de los Estados Unidos. Y solo una compañía, en Utah, recuperó y refinó el galio a partir de chatarra y metal impuro.

El indio se ha convertido en un ingrediente crucial en las pantallas de cristal líquido para teléfonos inteligentes y en algunos tipos de paneles solares. Un tercer metal autoestopista, el selenio, también forma parte de los paneles solares que contienen galio e indio.

Ayres se preocupa en particular por la escasez de metales raros que paraliza la innovación en tecnologías de energía limpia, como la energía solar.

"El telurio, parte del material fotovoltaico de menor costo, solo está disponible en las refinerías de cobre", señaló Ayres. "Y así, la cantidad disponible en el mundo no es suficiente para satisfacer la demanda potencial de superficies fotovoltaicas de película delgada (paneles solares)".

Esta historia fue proporcionada por InnovaciónNoticiasDía, un sitio web para WordsSideKick.com. Puedes seguir a InnovationNewsDaily Senior Writer Jeremy Hsu en Twitter @ScienceHsu. Siga InnovationNewsDaily en Twitter @News_Innovación, o en Facebook.


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