La Ciencia Sombría: Cómo El Cerebro Recuerda Los Colores

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Aunque las personas pueden distinguir entre millones de colores, tienen problemas para recordar tonos específicos porque el cerebro tiende a almacenar unos pocos tonos básicos.

Cuando traes a casa el color incorrecto de la pintura de la ferretería, puede que no sea tu falta de memoria. Un nuevo estudio encuentra que si bien el cerebro humano puede distinguir entre millones de colores, tiene dificultades para recordar matices específicos.

Por ejemplo, la mayoría de las personas pueden notar fácilmente la diferencia entre el azul, el azul marino y el ultramar, pero cuando se trata de recordar estos tonos, las personas tienden a etiquetarlos a todos en azul, según el estudio. Los investigadores dijeron que esta tendencia a agrupar colores juntos podría explicar por qué es tan difícil hacer coincidir el color de la pintura de la casa solo con la memoria. [Trucos para los ojos: Galería de ilusiones visuales]

Muchas culturas tienen las mismas palabras o categorías de colores, dijo Jonathan Flombaum, psicólogo cognitivo de la Universidad Johns Hopkins en Baltimore. "Pero al mismo tiempo, hay mucho debate sobre el papel que desempeñan esas categorías en la percepción del color", dijo.

En el estudio, Flombaum y sus colegas realizaron cuatro experimentos en cuatro grupos diferentes de personas. En el primer experimento, pidieron a las personas que miraran una rueda de colores con 180 tonos diferentes y les pidieron que encontraran el mejor nombre para cada color. El ejercicio fue diseñado para encontrar los límites percibidos entre los colores, dijeron los investigadores. En un segundo experimento, los científicos mostraron a diferentes personas los mismos colores, pero esta vez les pidieron que encontraran el "mejor ejemplo" de un color en particular.

Para un tercer experimento, los investigadores mostraron a los participantes cuadrados de colores y les pidieron que seleccionaran la mejor combinación en la rueda de colores. En un cuarto experimento, otro grupo de participantes completó la misma tarea, pero hubo un retraso de 90 milisegundos entre el momento en que se mostró cada cuadrado de color y cuando se les pidió que seleccionaran la mejor coincidencia en la rueda de colores.

Los resultados revelaron que las categorías son realmente importantes en la forma en que las personas identifican y recuerdan los colores. Los participantes a los que se les pidió que nombraran los colores vieron de manera confiable cinco tonos: azul, amarillo, rosa, púrpura y verde. A la mayoría de los colores se les dio un nombre, pero los colores ambiguos obtuvieron dos etiquetas, como azul y verde. "Donde ocurrió esa denominación difusa, esos son los límites" entre los colores, dijo Flombaum a WordsSideKick.com. Además, las personas tendían a elegir los mismos tonos que el mejor ejemplo de cada color.

Pero lo que realmente sorprendió fue cómo las personas en el experimento de memoria recordaron los colores que vieron, dijeron los científicos.

Los investigadores esperaban que las respuestas de los participantes sobre los colores que habían visto reflejaran una curva de campana centrada en el color correcto. Pero en cambio, encontraron que la distribución de las respuestas estaba sesgada hacia el "mejor ejemplo" del color que habían visto, no el verdadero color.

Los hallazgos sugieren que el cerebro recuerda los colores como categorías discretas, así como un continuo de sombras, y combina estas representaciones para producir una memoria. Podría haber muchas razones para esto, pero probablemente se reduce a eficiencia, dijo Flombaum. "La mayoría de las veces, lo que nos importa es la categoría", dijo.

Y esta tendencia a almacenar recuerdos en categorías se extiende a otras cosas además de la visión del color. "En general, tendemos a recordar que las cosas son más similares a nuestras expectativas de cómo son esas cosas", dijo Flombaum.

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