Sellos 'See' Ecos De Formas Con Sus Bigotes

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Los sellos pueden indicar el tamaño y la forma de un objeto desde su estela.

Los bigotes de una foca son una herramienta invaluable durante las incursiones de caza del animal en aguas turbias. Ahora, un nuevo estudio revela que los bigotes de la foca son lo suficientemente sensibles como para determinar la forma de un objeto simplemente sintiendo las ondas que deja en el agua.

Al probar un sello de puerto de 12 años llamado Henry, los investigadores encontraron que solo al sentir la estela de un objeto a medida que se mueve a través del agua, los sellos pueden juzgar las diferencias de tamaño desde 1.4 pulgadas (3.6 centímetros). Henry también podría decir la diferencia entre una paleta plana y una paleta triangular, ondulada o cilíndrica. [Galería de imágenes: Sellos del mundo]

Es probable que esas habilidades sean útiles para las focas cuando cazan en aguas oscuras y sedimentadas, dijo el investigador del estudio Wolf Hanke, de la Universidad de Rostock en Alemania. El trabajo anterior de Hanke con Henry encontró que las focas pueden seguir el camino de un pez que pasa hasta 35 segundos después de que el pez se haya ido.

Hanke le dijo a WordsSideKick.com que, dado sus increíblemente sensibles bigotes y su necesidad de navegar en un entorno submarino oscuro, no es sorprendente que los sellos también puedan distinguir la forma de un objeto.

"Eso sería algo importante para un sello que debe continuar para decidir si ese pez o lo que sea es un objeto interesante a seguir", dijo Hanke.

Para probar las habilidades de discriminación de la forma del sello de Henry, los investigadores primero vendaron los ojos y pusieron los auriculares con cancelación de ruido en el sello. Henry se lleva felizmente la venda de los ojos, dijo Hanke, ya que no poder ver es "bastante habitual en un sello".

Henry luego nadaría hasta una caja de plástico cerrada en una piscina. Hanke y sus colegas movieron paletas de diferentes formas y tamaños a través del agua en la caja, permitiendo a Henry sentir el despertar con sus bigotes. Después de sentir una estela, los investigadores le presentarían a Henry una estela causada por una forma diferente. El sello fue entrenado para tocar una pequeña esfera de plástico junto a la caja si podía decir que la nueva estela era diferente a la antigua.

Cuando las paletas se movieron a la misma velocidad, Henry notó diferencias de tamaño de captura de tan solo 1.4 pulgadas (3.6 cm). Incluso cuando las paletas se movían a diferentes velocidades, Henry todavía podía usar la información en la estela para distinguir entre las paletas con una diferencia de tan solo 1.7 pulgadas (4.4 cm) de tamaño.

El sello no podía distinguir cada forma de paleta de cualquier otra forma de paleta, pero podía discriminar las paletas planas de todas las otras formas el 80 por ciento o más del tiempo. También pudo distinguir la paleta ondulada de la paleta cilíndrica más del 60 por ciento del tiempo.

"Es interesante porque se ha demostrado que este sistema sensorial encuentra cosas, pero nunca se ha demostrado que analice cosas", dijo Hanke. "Esto abre las puertas a una serie de estudios de discriminación de objetos".

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