El Fondo Marino Podría Ayudar A Desbloquear El Terremoto, Los Misterios Del Tsunami

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Para prepararnos de verdad para los temblores enormes y los tsunamis que los acompañan, como el que devastó japón en marzo, debemos observar más de cerca el fondo marino profundo, según un geofísico.

El monitoreo sísmico y los siglos de experiencia le han dado a la humanidad una idea bastante buena de qué áreas son propensas a la devastación de los terremotos y tsunamis. Pero para prepararnos de verdad para los grandes temblores y los tsunamis que los acompañan, como el que devastó Japón en marzo, debemos observar más de cerca el fondo marino profundo, según un geofísico.

Escribiendo en la revista Nature esta semana, el investigador del terremoto del Instituto de Tecnología de Georgia, Andrew Newman, aboga por un esfuerzo internacional para monitorear el fondo marino profundo en busca de signos de "parches cerrados" en fallas, donde dos masas de tierra se arrastran unas contra otras, almacenando energía hasta se rompen, desatando un terremoto. Estos esfuerzos de monitoreo no predecirían exactamente cuándo ocurrirían los terremotos, pero nos ayudarían a evaluar qué tan grande podría ser un desastre inminente, dijo Newman.

"Esencialmente, lo que necesitamos para comenzar a poder hacer es identificar exactamente cómo el entorno marino realmente está bloqueando los terremotos", dijo Newman a WordsSideKick.com. "Podemos ver un poco de eso utilizando datos que solo están en tierra. Pero [simplemente] no tenemos la resolución que necesitamos", dijo.

Viendo la trinchera

El tamaño del terremoto del 11 de marzo en Japón sorprendió a los científicos, quienes no habían esperado que esa área de la Fosa de Japón generara un temblor de magnitud 9.0. En retrospectiva, el geofísico del Instituto de Tecnología de California Hiroo Kanamori le dijo al sitio hermano de WordsSideKick.com, OurAmazingPlanet.com, en abril, que los monitores de GPS a lo largo de la zanja de Japón mostraron signos de que se estaban acumulando grandes tensiones a lo largo de la falla. Pero para un evento raro como el terremoto de magnitud 9.0, dijo Kanamori, los científicos no tienen datos suficientes para evaluar los peligros. [En imágenes: terremoto de Japón y tsunami]

Y Japón es uno de los de mejor desempeño en términos de la cantidad de monitores sísmicos en el fondo marino profundo, dijo Newman.

El monitoreo sísmico terrestre puede capturar lo que está sucediendo en el fondo marino a una distancia de aproximadamente 12 a 24 millas (20 a 40 kilómetros), dijo Newman. Pero las fallas pueden romperse 125 millas (200 km) costa afuera en trincheras oceánicas profundas, donde los monitores son raros. Además de Japón, dijo Newman, solo la costa de Perú tiene un monitoreo significativo del fondo marino.

Con un mejor monitoreo, escribió, los científicos pueden hacer predicciones más precisas sobre el tamaño de un terremoto y el posterior tsunami. En el caso de Japón, por ejemplo, las paredes alrededor de la planta nuclear de Fukushima podrían haber sido construidas más arriba, previniendo un desastre nuclear después de Chernóbil.

Reduciendo el costo

Sin embargo, monitorear el fondo marino profundo no es una perspectiva simple. En este momento, los barcos colocan los transpondedores en el fondo marino y luego leen las señales, triangulando la posición de los transpondedores y cualquier movimiento desde la última revisión. Solo una verificación de posición puede costar $ 500,000, escribió Newman, y muchos puntos de datos a lo largo del tiempo son necesarios para determinar qué está haciendo una falla.

Para expandir la red sísmica submarina, dijo Newman, los investigadores deben desarrollar sistemas de sensores autónomos que enviarán información a la costa a través de cables o boyas submarinas, lo que anulará la necesidad de barcos. En la trinchera de Japón, escribió Newman, se necesitan otros 100 a 400 sensores. Para las redes más grandes, los científicos podrían implementar un sensor cada 3,100 a 9,300 millas (5,000 a 15,000 km), dijo.

El monitoreo sísmico no es barato: la red terrestre que monitorea el límite de la placa a lo largo de la costa oeste de los Estados Unidos cuesta $ 100 millones para instalar y $ 10 millones para mantener cada año. Pero con los avances tecnológicos, escribió Newman, debería ser posible equipar un entorno como el Japan Trench con una red sísmica por entre $ 5 y $ 20 millones, una suma insignificante en comparación con el costo proyectado de $ 300 mil millones del desastre de Japón.

"Es ambicioso", dijo Newman. "Pero no creo que esté fuera del ámbito de lo posible".

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