Las Aves Marinas Usan La Prueba De Olfateo Para Evitar El Incesto

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Las aves marinas llamadas petreles tienen olores distintos, lo que sugiere que podrían evitar el apareamiento con parientes mediante una prueba de olfateo.

Las aves rara vez reciben mucha atención por su sentido del olfato, pero un nuevo estudio encuentra que algunas aves marinas pueden usar la nariz para evitar reproducirse con parientes cercanos.

El estudio, publicado el 26 de abril en el Journal of the Royal Society: Biology Letters, encontró que los ratones pueden detectar diferencias entre los petreles (un tipo de ave marina), lo que indica que los olores de las aves son, de hecho, distintos entre sí.

Los petreles azules, que viven en los océanos del sur y anidan en enormes colonias de islas, se aparean de por vida. Las parejas monógamas tienen un solo pollito por año. Al igual que algunos mamíferos, se ha demostrado que ciertas especies de petreles prefieren el olor de su pareja sobre el suyo, lo que sugiere que el olor puede ser una de las formas en que las aves evitan el apareamiento con sus propios parientes en los densos lugares de anidación.

Usando ratones para olfatear petreles

Pero probar la singularidad de los olores de petrel es difícil. Debido a que las aves se reproducen con poca frecuencia y viven en islas remotas, no es fácil recolectar suficientes muestras para realizar pruebas químicas exhaustivas. Así que la investigadora Aurelie Celerier del Centre d'Ecologie Fonctionnelle et Evolutive en Francia se dirigió a los ratones. Con su agudo sentido del olfato, los ratones pueden actuar como "narices" biológicas que pueden usarse para analizar diferentes olores, escribieron Celerier y sus colegas.

Los investigadores capturaron 40 petreles azules y 14 de sus polluelos en el archipiélago de Kerguelen en el sur del Océano Índico. Frotaron un hisopo de algodón sobre la espalda de cada ave, el área debajo del ala y la grupa. (Los pájaros huelen a almizcle en la nariz humana, escribieron los investigadores).

De vuelta en el laboratorio, los investigadores presentaron una muestra de olor a petrel a los ratones y los dejaron habituarse o acostumbrarse al olor. A continuación, los ratones habituados pudieron oler el olor ahora familiar más el olor de un petrel desconocido. En un segundo experimento, los ratones se acostumbraron a una muestra de olor de pollito y luego pudieron olfatear una muestra de un petrel adulto no relacionado y de uno de los padres del polluelo. Si los ratones reconocían una diferencia entre los dos olores, los investigadores plantearon la hipótesis de que los ratones investigarían el nuevo olor, y por lo tanto más intrigante, con más frecuencia.

La nariz sabe

Eso es exactamente lo que hicieron, encontraron los investigadores. Cuando se les presentó el olor de un petrel no relacionado, los ratones lo investigaron el 55 por ciento de las veces, una tasa mayor que el azar. Los investigadores descubrieron que los ratones podían decir que los olores de los padres y los pollos provenían de diferentes fuentes, pero también preferían investigar el olor de un petrel no relacionado después de aburrirse del olor de un pollo. Eso sugiere que los petreles tienen olores únicos y que el olor de las aves bebés es más similar al olor de mamá y papá que a un ave no relacionada, escribieron los investigadores.

Además, las diferencias de olor entre los pajaritos y sus padres no parecieron surgir hasta justo antes de volar, cuando las plumas maduran. El momento sugiere que el olor único del bebé puede provenir de la glándula uropigial, o "glándula preen", que secreta el aceite que las aves usan para limpiar sus plumas, escribieron los investigadores.

El experimento no puede probar definitivamente que el olor es la única forma en que las aves reconocen a sus parientes, pero los hallazgos podrían explicar investigaciones anteriores que demuestran que los petreles prefieren olores que no son los suyos.

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