Las Serpientes Marinas Necesitan Agua Dulce

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Las serpientes de mar en realidad se deshidratan en el agua de mar donde nadan. Necesitan una fuente de agua dulce para sobrevivir.

Las serpientes marinas pueden deslizarse en un suministro infinito de agua salada, pero al contrario del dogma de larga data, no beben el "agua del baño". En su lugar, buscan agua dulce para calmar su sed.
Durante mucho tiempo se asumió que las serpientes marinas evolucionaron para vivir en los océanos de sus antepasados ​​terrestres y adaptaron un nuevo medio para hidratarse tragando agua de mar, con glándulas de sal internas que filtran y excretan la sal. Pero un equipo de investigación dirigido por Harvey Lillywhite, un zoólogo de la Universidad de Florida, descubrió que tres especies diferentes de serpientes marinas cerca de Taiwán dependen de la hidratación solo de agua dulce o agua salada muy diluida (con solo un 10 a 20 por ciento de la salinidad del agua de mar). En las pruebas, las serpientes sedientas se negaron a beber agua de mar natural.
Las serpientes de mar son miembros de la familia elapid de serpientes venenosas que también incluye cobras, mambas y serpientes de coral. Aunque la mayoría pasa la mayor parte o la totalidad de sus vidas en agua de mar, tienden a ser más comúnmente distribuidas en áreas que reciben grandes cantidades de lluvia, lo que tiene sentido dado el nuevo hallazgo.
El estudio de Lillywhite se basó en observaciones de laboratorio y de campo. En el laboratorio, mantuvo a las serpientes alejadas del agua dulce durante dos semanas, tiempo durante el cual sus escamas se convirtieron en hoyuelos, revelando deshidratación. Después de ser pesadas, las serpientes fueron liberadas en tanques de agua salada por hasta 20 horas y cada una no logró ganar una cantidad apreciable de peso, lo que indica su negativa a beber agua salada, a pesar de su sed.
Cuando el experimento se repitió con agua dulce, la mayoría de las serpientes bebieron de inmediato. Más experimentos mostraron que las serpientes también pueden tolerar el agua salada altamente diluida.
Estos fueron consistentes con las observaciones de campo realizadas por el equipo de Lillywhite en la Isla Orchid, frente a la costa de Taiwán. Se encontraron más serpientes en todos los sitios cercanos que tenían una fuente conocida de agua dulce.
Algunas especies se extienden bastante lejos en el océano abierto donde no hay una fuente explícita de agua dulce, dijo Lillywhite. En estas proximidades, las serpientes marinas probablemente obtienen su agua potable de una "lente" de agua dulce que diluye el agua salada durante y después de la lluvia. Las aguas tranquilas en algunas lagunas ayudan a que el agua dulce persista en la parte superior del agua salada antes de mezclarse, lo que explica por qué las poblaciones densas de serpientes marinas tienden a encontrarse allí en comparación con las áreas de mar abierto.
Los científicos asumieron previamente que las glándulas de sal de las serpientes ayudaban a las criaturas a filtrar el agua de mar, pero ahora Lillywhite piensa que estas glándulas ayudan a las serpientes con el equilibrio de iones, alejando el exceso de sales de la corriente sanguínea.
Las necesidades de agua de todas las serpientes marinas y otros reptiles marinos podrían ser importantes para aprender por qué ciertas especies viven donde viven y los límites geográficos que existen entre ellas. Si el cambio climático global contribuye a tasas más altas de sequías en las regiones tropicales, es probable que al menos algunas especies de serpientes se vean amenazadas debido a cantidades muy restringidas de agua potable.

Nota del editor: Esta historia fue actualizada a las 2:15 p.m. para corregir la información de salinidad en el segundo párrafo.

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