Los Científicos Se Preocupan Por El Juicio 'Bizarre' Por No Predecir El Terremoto

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Seis sismólogos italianos y un funcionario del gobierno están en juicio por homicidio por un terremoto de 2009. Los geocientíficos dicen que el caso no comprende los límites de la predicción de terremotos.

Seis científicos italianos y un funcionario del gobierno irán a juicio hoy en Italia (20 de septiembre) por homicidio involuntario por no advertir al público lo suficientemente agresivo de un terremoto inminente que mató a más de 300 personas en 2009.

Si bien este juicio es poco probable en Estados Unidos, los expertos dicen que los geólogos y sismólogos estadounidenses están observando de cerca, sorprendidos por un sistema legal que intentaría criminalizar algo tan incierto como la predicción de un terremoto.

"Nuestra capacidad para predecir los peligros del terremoto es, francamente, pésima", dijo Seth Stein, profesor de ciencias de la Tierra en la Universidad Northwestern en Illinois. "Criminalizar algo solo tendría sentido si realmente supiéramos cómo hacer esto y alguien lo hizo mal".

Henry Pollack, profesor de geología en la Universidad de Michigan, se hizo eco de las preocupaciones de Stein.

"Todo me parece extraño", dijo Pollack a WordsSideKick.com.

Un sismo mortal

El caso tiene sus raíces en 2009, cuando un enjambre de pequeños terremotos sacudió la región de Italia central de Abruzzo en Italia. La región es sísmicamente activa, pero es imposible saber si los pequeños temblores conducen a un gran temblor, dicen los sismólogos. Un estudio de 1988 sobre otras regiones italianas propensas a los terremotos descubrió, por ejemplo, que cerca de la mitad de los grandes terremotos estaban precedidos por puntos débiles más débiles. Pero solo el 2 por ciento de los pequeños enjambres de terremotos anunciaron una ruptura más grande. [Ver fotos de L'Aquila Earthquake Destruction]

Enzo Boschi, el entonces presidente del Instituto Nacional de Geofísica y Volcanología de Italia y ahora acusado en el caso, parecía aludir a esta incertidumbre en una reunión en L'Aquila, una ciudad medieval en Abruzzo, el 31 de marzo de 2009. Comparando la situación con un gran terremoto que azotó a L'Aquila en 1703, Boschi dijo: "Es poco probable que ocurra un terremoto como el de 1703 en el corto plazo, pero la posibilidad no puede ser totalmente excluida".

Sin embargo, en una conferencia de prensa posterior a la reunión, el funcionario del Departamento de Protección Civil, Bernardo De Bernardinis, también acusado en el caso, tomó un tono más calmante, diciendo que la situación no representaba ningún peligro e instaba a los residentes a relajarse.

Menos de una semana después, el 6 de abril, se produjo un terremoto de 6,3 grados de magnitud en Abruzzo. Los edificios medievales de L'Aquila se derrumbaron, matando a 309 personas e hiriendo a más de 1.500.

Incertidumbre sismica

El caso contra los científicos y De Bernardinis afirma que no cumplieron con su deber de comunicar el riesgo a los ciudadanos de L'Aquila y los responsabiliza por homicidio. Un veredicto de culpabilidad podría llevar hasta 15 años en la cárcel. Las familias de los muertos también están buscando millones de dólares en daños civiles.

Pero los geocientíficos dicen que pedirles a los científicos italianos que predigan cuándo y dónde podría ocurrir un terremoto es como pedirles que miren una bola de cristal turbia para obtener una respuesta. [Desastres naturales: Top 10 de las amenazas estadounidenses]

"Creo que lo que la gente no entiende es cuán bajo es el riesgo. Estos enjambres de terremotos ocurren todo el tiempo", dijo John Vidale, un sismólogo de la Universidad de Washington. "Tenemos enjambres en mi estado, Washington, todo el tiempo, y no estoy seguro de uno solo que haya terminado con un gran terremoto".

A pesar de que los científicos, y los chiflados, lo han intentado, no hay forma de predecir un terremoto con días o semanas de anticipación. Tendría que entender completamente las tensiones profundas en la Tierra, dijo Vidale a WordsSideKick.com, y tendría que saber exactamente qué partes de la corteza son tan débiles que esas tensiones causarán rupturas.

"Hay razones para pensar que los terremotos podrían no ser predecibles sin saber mucho más de lo que nunca sabremos sobre las tensiones profundas en la Tierra", dijo Vidale.

Tal vez lo más sorprendente es que incluso nuestra comprensión de las áreas con mayor riesgo de terremotos es extremadamente limitada, dijo Stein, de Northwestern, a WordsSideKick.com. Por ejemplo, nadie esperaba que la sección de la falla que se rompió causara el temible terremoto de Tohoku de 9.1 grados de Japón en marzo de 2011 podría provocar un terremoto tan grande. El máximo se suponía en una magnitud de 8, dijo Stein. Los temblores se miden en una escala logarítmica, por lo que un temblor de magnitud 9 tiene 10 veces la amplitud y aproximadamente 31 veces más liberación de energía que una magnitud 8, según el Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS).

La subestimación de la falla resultó mortal, ya que los muros marinos japoneses se construyeron bajo el supuesto de que los terremotos extra grandes no producirían tsunamis extra grandes. Si bien un terremoto de magnitud 8 podría causar un tsunami de 32 pies (10 metros), dijo Stein, una magnitud 9 podría causar un tsunami dos veces más alto. [Album: Monster Waves]

Japón no es el único lugar en el que se han subestimado las vibraciones de la Tierra. Los sismólogos predijeron menos sacudidas en el terremoto de Haití de 2010 de lo que realmente ocurrió. Y se produjo un terremoto de magnitud 7.9 en Wenchaun, China, en un lugar previamente clasificado como de bajo riesgo.

Una gran parte del problema, dijo Stein, es que la Tierra se mueve en un horario diferente al de la vida humana. Los registros sísmicos solo se remontan a 100 años, y la escritura humana hace unos miles de años.Stein y sus colegas observaron los registros sísmicos y los más de 2,000 años de registros escritos en el norte de China y encontraron que, durante ese período de tiempo, ningún terremoto de magnitud 7 o mayor llegó al mismo lugar por una falla más de una vez.

"Cada vez que hay un gran terremoto, está en un área que no ha estado activa durante 2,000 años", dijo Stein.

En otras palabras, si los científicos italianos son criminalmente responsables por malas predicciones, ¿no serían todos los sismólogos tan criminales por sus imperfectas predicciones?

"Hay una especie de patrón aquí", dijo Stein. "Nadie sabe cómo hacer esto muy bien. Los países tienen grandes programas para hacer mapas de peligros... estas cosas suelen ser grandes fracasos. Dado que, el caso de criminalizarlo parece muy pequeño".

¿Podría pasar aquí?

En los Estados Unidos, el sistema legal probablemente estaría de acuerdo con Stein. Según Adam Kolber, profesor de derecho en la Escuela de Derecho de Brooklyn, es muy poco probable que el caso italiano siga adelante en los EE. UU.

En primer lugar, para una condena por homicidio, los expertos tendrían que tener lo que se llama mens rea, Kolber le dijo a WordsSideKick.com. Eso significa que tendrían que ser conscientes de un riesgo sustancial e injustificable de que sus declaraciones causen la muerte de alguien.

En segundo lugar, dijo Kolber, tendría que probar que las declaraciones causaron directamente la muerte de alguien.

"Tienes que encontrar una persona en particular para la cual, si se les dijera que existe un riesgo sustancial de un terremoto, hubieran dejado la ciudad o algo así, y eso será difícil de mostrar", dijo Kolber.

Finalmente, los derechos de libertad de expresión de la Primera Enmienda podrían impedir el procesamiento.

"En la medida en que están dando sus opiniones científicas, hay un interés de la Primera Enmienda en proteger el discurso", dijo Kolber.

Cerrar la comunicación de la ciencia.

Los científicos contactados por WordsSideKick.com dijeron que no estaban personalmente preocupados por el procesamiento por compartir sus opiniones científicas con el público, aunque algunos dijeron que estaban preocupados por un efecto escalofriante sobre la apertura científica en Italia.

"Esta es una pila muy grande de arenas movedizas que casi con certeza frenará cualquier intento de proporcionar advertencias sobre desastres naturales", dijo Pollack de Michigan a WordsSideKick.com.

El caso resalta la necesidad de ser sinceros con el público sobre los límites de las predicciones científicas, dijo Erik Klemetti, un profesor de la Universidad Denison en Ohio que se especializa en volcanismo y se comunica con el público a través de su blog Eruptions.

"La predicción de peligros volcánicos o de terremotos no es el juego donde se quiere salir y hacer predicciones audaces y específicas, porque realmente no tenemos la capacidad de hacerlo", dijo Klemetti.

El caso puede tardar meses en resolverse, y aún está por verse si Italia responsabilizará a los científicos por las muertes en L'Aquila. Mientras tanto, los geocientíficos se mantienen humildes con respecto a su comprensión de las fuerzas tectónicas.

"Lo que quieres hacer en este negocio es mostrar humildad frente a las complejidades de la naturaleza", dijo Stein. "Creo que eso es probablemente algo bueno para que todos tengan en cuenta".

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