Los Científicos Pueden Haber Subestimado Enormemente A Los Dinosaurios Gigantes Del Mundo Antiguo

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Un nuevo estudio de cómo las plantas crecieron en los ambientes de la era de los dinosaurios ofrece nuevas pistas sobre sus poblaciones.

No te preocupes por esos grandes dinosaurios herbívoros muertos: sus comidas frondosas probablemente fueron mucho más abundantes, saludables y llenas de nutrientes de lo que los investigadores pensaron. Y puede que haya habido muchos más de lo que los investigadores creyeron.

La sabiduría convencional sobre los grandes dinosaurios herbívoros, como Brachiosaurio y Argentinosaurus, es que tuvieron que comer enormes cantidades de hojas durante todo el día para crecer a su tamaño masivo. Los científicos llegaron a esa conclusión en parte porque los tipos de plantas disponibles hace millones de años eran nutricionalmente pobres y en parte porque se creía que los altos niveles de dióxido de carbono (CO2) en la atmósfera habrían disminuido el valor nutricional de esas plantas.

Pero un nuevo artículo publicado el 11 de julio en la revista Paleontología sugiere que esta idea podría estar equivocada. Los investigadores cultivaron plantas con niveles de CO2 muy elevados, como los encontrados en la era Mesozoica (hace 252 millones a 66 millones de años, incluidos los períodos Cretácico, Jurásico y Triásico), y descubrieron que las hojas de la vegetación tenían niveles de nutrición similares a los de las plantas modernas. [25 bestias antiguas increíbles]

El valor nutricional de las hojas, probado al fermentarlas y al estudiar el gas producido como un subproducto de ese proceso, fue marginalmente más bajo, en promedio, en ambientes con mayor contenido de CO2, pero no de manera significativa, según el estudio. Y algunas plantas no se volvieron menos nutritivas en absoluto.

Eso, a su vez, significa que las plantas de la era podrían haber sostenido una población más grande de dinosaurios herbívoros de lo que se creía anteriormente, escribieron los investigadores.

"El gran tamaño del cuerpo de los saurópodos en ese momento sugeriría que necesitaban enormes cantidades de energía para mantenerlos", dijo en un comunicado Fiona Gill, paleontóloga de la Universidad de Leeds en el Reino Unido que dirigió la investigación. "Cuando la fuente de alimentos disponible tiene niveles más altos de nutrientes y energía, significa que se necesita consumir menos alimentos para proporcionar suficiente energía, lo que a su vez puede afectar el tamaño y la densidad de la población".

Lo que quiere decir que las hojas más tiernas habrían significado más comida para todos. Eso podría haber llevado a un 20 por ciento más de dinosaurios gigantes que comen hojas a vagar por la tierra de lo que se pensaba, escribieron los investigadores.

Sin embargo, el estudio no puede decir con seguridad que las plantas de cientos de millones de años atrás fueran tan nutritivas como las plantas de hoy, dijeron los investigadores.

En primer lugar, los científicos no saben si las especies específicas que estudiaron (desde los helechos hasta las secoyas) existieron durante la era Mesozoica. En cambio, los investigadores seleccionaron las variedades según su similitud con las plantas encontradas en el registro fósil de esa era. En segundo lugar, las plantas se cultivaron en una gama de cámaras interiores donde se podía regular el CO2, no un ecosistema mesozoico. En tercer lugar, las concentraciones de CO2 probadas (400 partes por millón (ppm), 800 ppm, 1,200 ppm y 2,000 ppm) representan un rango desde los niveles de CO2 modernos hasta las estimaciones más altas de CO2 mesozoico. No son una réplica precisa de la concentración del período, dijeron los investigadores.

El estudio puede ser una mala noticia para un grupo diferente de antiguos comedores de hojas. Mientras que las paredes celulares de las plantas, que son importantes para los grandes herbívoros como los dinosaurios, se mantuvieron prácticamente sin cambios en diferentes ambientes de CO2, las células en sí mismas fueron algo diferentes. Los investigadores encontraron que las hojas en ambientes con alto contenido de CO2 eran más bajas en nitrógeno, una sustancia importante para los insectos que se alimentan de las hojas. Los diminutos herbívoros del mesozoico pueden haber luchado para consumir suficiente nutrición, y por lo tanto pueden haber tenido poblaciones limitadas. Sin embargo, los investigadores escribieron, que los datos no eran lo suficientemente firmes para producir conclusiones definitivas.

Publicado originalmente en Ciencia viva.


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