Científicos Sorprendidos En La Cúpula Creciente De Mount St. Helens

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Un "camión de roca caliente" es empujado a la superficie cada segundo.

SAN FRANCISCO - Un domo de lava inusualmente suave y en rápido crecimiento dentro del cráter del volcán Mount St. Helens en el estado de Washington es un evento extraordinario y desconcertante con un resultado desconocido, dijeron los geólogos el martes.

La cúpula ha estado construyendo a un ritmo constante durante aproximadamente dos meses, ya que la roca fundida hierve desde lo profundo. Si bien no se esperan grandes erupciones en el corto plazo, la construcción de la cúpula puede compararse con un tren de carga fuera de control en términos de las fuerzas constantes involucradas, dijeron los científicos.

"Hay un camión de roca caliente que sale de la montaña cada segundo", dijo Dan Dzurisin, del Servicio Geológico de los Estados Unidos. "Nos estamos rascando la cabeza al respecto".

Dzurisin y otros presentaron los últimos datos sobre el volcán aquí en una reunión de la American Geophysical Union esta semana.

Despertando

Cuando el Monte St. Helens explotó por completo en 1980, dejó un cráter de una milla de ancho. Durante los próximos seis años, una cúpula de lava se acumuló en el medio del cráter. Luego el volcán se quedó en silencio. La cúpula quedó parcialmente enterrada por un glaciar que tiene más de 600 pies de profundidad en algunos lugares.

Entonces un enjambre de terremotos en septiembre marcó una nueva actividad. La cúpula original en el interior del cráter creció en un costado en su lado sur. Ese welt rápidamente se convirtió en una cúpula separada. Se ve diferente, parte de eso es tan suave como un barco volcado. Ahora es más grande que un portaaviones, con una cabeza central que sobresale por encima de dos hombros.

Dentro de una corteza de unos 10 metros (33 pies) de espesor, la cúpula está cargada de magma, que abrasa la roca fundida. Toda la estructura se está abriendo paso hacia el sur a medida que crece, "abriéndose camino hacia el glaciar", dijo Dzurisin, "empujándolo fuera del camino, rompiéndolo, levantándolo".

La escena se parece un poco a un choque de trenes, con trozos colosales de hielo que se inclinan en todas direcciones.

John Pallister ha estado ahí abajo. Mas de una vez. Lo dejan en helicóptero para que pueda explorar la cúpula de cerca y tocarla.

"Es un terreno bastante dramático", dijo Pallister, también con el USGS. Ha arrancado los lados escarpados de la cúpula, vertical como la columna vertebral en algunos puntos, que dice que probablemente se levanta un poco con cada nuevo terremoto menor. Los científicos nunca han visto desarrollarse un proyecto de construcción tan natural y con tanto detalle.

Debajo de la superficie

El 4 de noviembre, Pallister y sus colegas utilizaron herramientas especiales para agarrar rocas calientes de la cúpula. El magma tiene una calidad pastosa, dijo. Cuando llega a la superficie, es más frío que el magma que se derramó en 1980. Eso sugiere que hay un pozo profundo de magma de 4 a 7 millas (7-12 kilómetros) hacia abajo que ha estado aumentando y enfriándose desde 1980. Los geólogos ahora piensan hay una piscina secundaria que está atrapada aproximadamente 1 a 2 millas (2-3 kilómetros) por debajo del cráter, y esa piscina ahora es responsable del edificio del domo.

Los científicos no saben lo que la montaña tiene reservado. Los estudios de otras cúpulas sugieren que la actividad actual podría durar un par de meses o muchos años, dijo la investigadora del USGS Cynthia Gardner.

"No sabemos exactamente a dónde podría ir esto", dijo Gardner.

No se espera una erupción como la de 1980. Pero si la cúpula continúa elevándose, podría colapsarse, provocando que el magma y el hielo se mezclen y liberando una gran nube de cenizas de hasta 40,000 pies (12 kilómetros), un evento que afectaría los viajes de las aerolíneas en la región y posiblemente áreas pobladas a sotavento.

"Los colapsos pueden ocurrir sin previo aviso", dijo Gardner.

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