¡Salvado Por La Ballena! Las Jorobadas Juegan Al Héroe Cuando Atacan Las Orcas

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Jorobadas de héroe? Décadas de observaciones del comportamiento de las ballenas jorobadas muestran que interfieren con el ataque de las ballenas asesinas para salvar a sus presas, sin importar cuál sea la especie.

La foto es extraordinaria. En las aguas cercanas a la península antártica, una enorme ballena jorobada flota sobre su espalda, acunando un sello de Weddell sobre su pecho y elevándola sobre la superficie del océano. Solo momentos antes, el sello estuvo peligrosamente cerca de convertirse en cena para un grupo de hambrientas ballenas asesinas.

El biólogo Robert Pitman tomó la imagen mientras estaba en una expedición de investigación en 2009, pero no era la primera vez que observaba este comportamiento protector inusual.

Apenas una semana antes, Pitman, un investigador del Southwest Fisheries Science Center en el Servicio de Pesquerías de NOAA en California, vio un par de jorobadas que se enfrentaban agresivamente a las ballenas asesinas que rodeaban una foca solitaria en un hielo aislado. Las jorobadas se abrieron paso entre las ballenas asesinas y la foca atrapada, vocalizando y batiendo el agua con sus aletas, y protegiendo la foca hasta que las orcas se rindieron y se alejaron nadando. [Dúos atrevidos: amigos animales improbables]

Pitman escribió sobre ambos encuentros en un artículo publicado en la edición de noviembre de 2009 de la revista Historia Natural, pero ese fue solo el comienzo de una investigación mucho más extensa y profunda. En un nuevo estudio, Pitman explora docenas de ejemplos que presentan a las ballenas jorobadas como inverosímiles marinos vigilantes, agrupándose en orcas depredadoras que intentan atacar a otras especies.

Su investigación analizó 115 interacciones que tuvieron lugar entre jorobadas y ballenas asesinas, observadas por más de 54 individuos, científicos y no científicos, en lugares oceánicos de todo el mundo y que abarcan 62 años, desde 1951 hasta 2012.

El estudio encontró que las ballenas jorobadas grandes y poderosas, las únicas ballenas conocidas para atacar orcas, se unirán y a veces viajarán grandes distancias para interrumpir y terminar un ataque de ballena asesina, independientemente del tipo de animal que la orca esté atacando.

Jorobadas al rescate

Las jorobadas adultas generalmente no tienen mucho que temer de las ballenas asesinas. Los informes de los observadores sugirieron que cuando las ballenas asesinas se acercaban a las jorobadas, se dirigían a los terneros o juveniles más vulnerables como presas, escribieron los autores del estudio.

Pero los jorobados frecuentemente volteaban las mesas en sus posibles atacantes. Los observadores también describieron numerosos informes de jorobadas, solos y en grupos, dando el primer paso, acercándose a las ballenas asesinas que ya estaban persiguiendo a otras presas. Algunas veces las víctimas de las orcas eran madres jorobadas con terneros jóvenes. Pero las jorobadas beligerantes también aparecían cuando las orcas perseguían otras especies de ballenas, o incluso focas y leones marinos. Los jorobados abofetearían sus aletas y aletas de cola en el agua, y harían fuertes sonidos de "bramidos" para alejar a las orcas.

Los movimientos disuasorios de ballenas jorobadas típicamente duraban al menos una hora y podían extenderse hasta siete horas, escribieron los autores. Y de acuerdo con los observadores, la intervención de las ballenas a menudo permitió que las presas de las orcas escaparan.

Un relato en el estudio describió a una ballena asesina atacando a una madre de ballena gris y un ternero, cuando "de la nada, una ballena jorobada entró en la trompeta". Cuatro jorobadas más siguieron poco después, lo que el observador encontró extraño porque no se habían visto jorobadas en el área antes de esa fecha. Según informaron los investigadores, su llegada oportuna permitió que tanto la cría como la madre huyeran a salvo. [Zootopia en la vida real: las mangostas y los jabalíes son amigos improbables]

En la Antártida, una ballena asesina atacaba una foca cangrejera cuando un par de ballenas jorobadas (una de ellas aparece en el fondo) llegó y comenzó a hostigarla.

En la Antártida, una ballena asesina atacaba una foca cangrejera cuando un par de ballenas jorobadas (una de ellas aparece en el fondo) llegó y comenzó a hostigarla.

Crédito: Robert L. Pitman

Prestar atención a las llamadas de socorro

Los sonidos hechos por las orcas atacantes pueden ser lo que atrae a las jorobadas a la escena, incluso cuando están a casi una milla de distancia, sugirieron los autores. Las ballenas asesinas son silenciosas y sigilosas cuando acechan a sus presas, pero se vuelven muy vocales una vez que atacan. Los jorobados podrían reconocer este sonido de los ataques de orcas contra sus propios jóvenes, y responder incluso cuando no saben a qué especie se dirige la ballena asesina.

Pero ¿por qué las jorobadas se ponen en riesgo de proteger a los animales que ni siquiera son sus parientes cercanos? No se sabe que se mezclen con focas y otras ballenas en circunstancias normales, dijo Pitman a WordsSideKick.com en un correo electrónico.

"A veces, diferentes especies se acumularán en un área de presas abundantes", dijo. "Pero por lo general no hay interacciones directas".

La protección que el comportamiento de las jorobadas ofrece a otras especies es probablemente muy bienvenida, pero es probable que no sea intencional, dijeron los autores del estudio.

"Una regla de comportamiento simple como 'interferir con el ataque de las ballenas asesinas' puede evitar que se mate a un ternero relacionado", explicó Pitman, "y también puede ayudar a otras especies a veces".

Dado que el riesgo para un adulto sano de una ballena asesina es bajo, el beneficio de posiblemente salvar a un ternero jorobado podría superar el alto costo de energía de ponerse en peligro, incluso si el animal que están ahorrando no siempre es un problema. jorobado, dijo pitman. [Álbum de ballena: Gigantes de las profundidades]

¿Amigos y aliados?

De hecho, aún queda mucho por aprender acerca de las motivaciones de estas jorobadas héroes, pero ¿es realmente tan inusual la idea del altruismo animal? Se sabe que los animales de la misma especie que viven en grupos se unen para ahuyentar una amenaza, para colaborar en proyectos de construcción complejos, para buscar comida o para atacar a rivales.

Incluso las diferentes especies que normalmente nunca interactuarían pueden formar vínculos cercanos cuando se introducen a una edad temprana, como un leopardo y un golden retriever que se criaron juntos en Sudáfrica.

Pero, ¿los animales salvajes experimentan compasión o preocupación por otras especies que van más allá de la necesidad de protegerse y proteger a sus crías? Los animales no pueden decirle a los científicos acerca de sus intenciones. Y si bien puede ser tentador interpretar su comportamiento a través de una lente humana, todavía hay mucho que escapa a una explicación fácil, según los investigadores.

"Creo que debemos considerar la posibilidad de que el altruismo pueda ser involuntario y surgir por interés propio, como sugerimos para los jorobados", dijo Pitman.

Dijo que la comprensión actual del comportamiento de las ballenas también se ve obstaculizada simplemente porque las ballenas son escasas. La caza de ballenas a lo largo del siglo XX redujo drásticamente su número, y muchas poblaciones que fueron casi eliminadas recién están comenzando a recuperarse.

"A medida que sus poblaciones continúan recuperándose, y aprendemos más sobre cómo interactúan entre sí y con su entorno, podríamos encontrarnos con algunas sorpresas", agregó.

Los hallazgos fueron publicados en línea el 20 de julio en la revista Marine Mammal Science.

Artículo original sobre Ciencia viva.


Suplemento De Vídeo: Hombre devorado por dos orcas..




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