Radar Satelital Podría Predecir Erupciones Más Mortíferas

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El monitoreo satelital podría avisar de las próximas erupciones del anillo de fuego.

Las erupciones volcánicas más mortíferas y más grandes del mundo ocurren en Indonesia. Un estudio reciente sugiere que las futuras erupciones en esta región llena de selva podrían predecirse mejor usando un radar satelital para detectar magma inflamado cerca de la cima de esos volcanes.

Para buscar evidencia de erupciones inminentes, los científicos monitorearon los cambios en la superficie en 79 volcanes con una tecnología llamada Interferometría de Radar de Apertura Sintética (InSAR). Los datos fueron recopilados entre 2006 y 2009 por el satélite ALOS de la Agencia de Exploración Espacial Japonesa.

Los investigadores descubrieron que seis volcanes en Indonesia se "inflaron" durante el período de estudio, y tres de ellos más tarde entraron en erupción. Uno pensaba que estaba inactivo: el Monte Sinabung, que se inflaba 3 pulgadas (8 centímetros) en 2007 y 2008 antes de estallar en 2010. Más de 17,500 personas fueron evacuadas.

"Si pudiéramos tener estos datos en tiempo real, podríamos haber tenido la idea de que no era un volcán inactivo", dijo la autora del estudio Estelle Chaussard, estudiante de doctorado de la Universidad de Miami en Coral Gables, Florida.

Viendo magma moverse

La detección remota por satélite podría ser una herramienta valiosa para predecir las erupciones en Indonesia, incluida su isla más grande, Sumatra, dijo Chaussard a OurAmazingPlanet.

La nación es el hogar del 13 por ciento de los volcanes más activos y letales del mundo, pero amenazas como los tigres y la espesa vegetación de la selva hacen que el monitoreo de GPS en tierra sea casi imposible.

"Tengo la esperanza de que en el futuro podamos usar InSAR como una herramienta de pronóstico", dijo Chaussard. "Con este tipo de encuesta, podemos ver el panorama general. Puede detectar el comportamiento de los volcanes con el tiempo, incluso si se encuentra en condiciones de selva, donde no tiene monitoreo de tierra".

Cuando la roca fundida viaja a través de pasajes subterráneos debajo de un volcán, el suelo sobre ella cambia, con algunas áreas que se inflan a medida que el magma se mueve hacia arriba y otras se desinfla cuando se vacía una cámara de magma.

Los volcanes indonesios están cubiertos por una espesa vegetación y, en general, las bandas de radar no pueden penetrar en esa vida vegetal. El ALOS utilizó una banda de radar especial para recopilar sus datos. Si bien ese satélite ahora está inactivo, se planea lanzar un reemplazo, ALOS-2, en 2013.

El estudio es la primera vez que varios volcanes fueron monitoreados simultáneamente usando esta tecnología. Los investigadores han detectado una deformación previa a la erupción por satélite antes, por ejemplo, en volcanes individuales en Alaska y Hawai.

Ojos en el cielo, peligros en el suelo.

El geofísico David Sandwell, que no participó en el estudio, dijo a OurAmazingPlanet que la tecnología InSAR también podría ser útil para monitorear volcanes en otras áreas remotas, como en las Islas Aleutianas, donde las erupciones interfieren con los vuelos al extranjero. "Nadie puede llegar allí porque está muy lejos", dijo Sandwell, profesor del Instituto Scripps de Oceanografía en San Diego, California.

InSAR combina dos o más imágenes de radar de una ubicación en el suelo de manera que los científicos puedan realizar mediciones muy precisas de los cambios entre las imágenes.

Sin embargo, se necesita más investigación para ver si los resultados del estudio pueden aplicarse más allá de Indonesia, dijo Chaussard. Los volcanes indonesios tienen reservorios de magma muy poco profundos, ubicados a una distancia de 0,5 a 2 millas (1 a 3 kilómetros) directamente debajo de la cumbre, lo que hace que medir la inflación de la cumbre sea un buen método para predecir erupciones.

No todos los volcanes en el estudio mostraron una inflación antes de volar sus copas, anotaron los investigadores. El monte Merapi arrojó gas caliente y cenizas en 2007 y 2008, sin cambios previos en la superficie. Merapi puede tener un conducto abierto de magma, en lugar de una cámara de magma restringida, dijeron los investigadores.

Llegar a Becky Oskin en[email protected]. Síguela en Twitter @beckyoskin. Siga OurAmazingPlanet en Twitter @OAPlanet. También estamos en Facebook y Google+.


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