Imagen De Satélite Revela Belleza Y Bestia De La Minería De Tierras Raras

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La imagen satelital de la nasa muestra la creciente presencia de china en el mercado de tierras raras.

Una imagen de satélite lanzada por el Observatorio de la Tierra de la NASA parece más arte que la minería y los desechos radiactivos. Pero, de hecho, la imagen cuenta la historia de la expansión de la industria de la minería para elementos de tierras raras.

La Tierra contiene 17 de estos elementos metálicos, cuyas estructuras y propiedades los hacen útiles en una amplia variedad de aplicaciones, incluidos productos como imanes, lentes de cámara y baterías.

A partir de 2010, alrededor del 96 por ciento de las tierras raras en el mercado procedían de China. De hecho, aproximadamente la mitad provienen de Bayan Obo, ubicada en la Región Autónoma Nei Mongol de China. Los instrumentos a bordo del satélite Terra de la NASA revelan los verdaderos colores de esta mina china el 2 de julio de 2001 y el 30 de junio de 2006.

Se ven dos minas circulares a cielo abierto, así como varios estanques de relaves y pilas de relaves. La mina ha crecido notablemente más grande desde 2001. Según un informe del USGS, China produjo aproximadamente 81,000 toneladas de metales de tierras raras en 2001, saltando a aproximadamente 120,000 toneladas para 2006. (En las imágenes, la vegetación aparece roja, la luz de los pastizales es marrón, las rocas son negras, y las superficies del agua son verdes.) [Se descubre Bounty of Rare Earth en Afganistán]

Imagen de satélite de la NASA Terra tomada en 2006 que muestra la expansión de la mina Bayan Obo en China.

Imagen de satélite de la NASA Terra tomada en 2006 que muestra la expansión de la mina Bayan Obo en China.

Crédito: NASA Earth Observatory

La minería no está exenta de defectos. Con cada tonelada de metales raros extraídos, se liberan entre 340,000 y 420,000 pies cúbicos (9,600 a 12,000 metros cúbicos) de gas residual. Otros residuos incluyen aguas residuales ácidas y residuos de residuos radiactivos.

Los elementos de las tierras raras no son realmente tan raros, aunque en algunos lugares no es económicamente viable explotarlos. Por ejemplo, el cerio es el elemento número 25 más abundante de los 78 elementos comunes en la corteza terrestre con 60 partes por millón, mientras que el tulio y el lutelio (la menos abundante de las tierras raras) existen a solo 0,5 partes por millón en la corteza terrestre.

Según un informe del Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS), los Estados Unidos tienen suficientes elementos de tierras raras en el terreno para satisfacer la demanda mundial durante las próximas décadas. Hasta hace poco, cuando se reabría la mina Mountain Pass en California, pocos de estos minerales se extraían en los Estados Unidos.

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