Enjambre De Terremotos De San Andrés: Cómo Los Mini Temblores Afectan El Riesgo De Los Grandes

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Los enjambres de terremotos pueden aumentar el riesgo de un gran terremoto al aumentar la frecuencia general del terremoto, ejercer presión sobre una falla principal y provocar réplicas más grandes.

Un enjambre de pequeños terremotos cerca de la falla de San Andrés instó a los funcionarios de California a emitir una alerta de terremoto para los residentes del sur de California.

De acuerdo con la actividad del enjambre, el riesgo de un terremoto de magnitud 7.0 o mayor en el sur de California se disparó entre 1 en 300 y 1 en 100 durante el fin de semana, según el Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS). La Oficina de Servicios de Emergencia en California emitió una alerta que está vigente hasta mañana (4 de octubre).

"No diría que se terminó hasta que realmente se acabó. De alguna manera, poco a poco volvemos a los antecedentes, y podría volver a activarse después de que creemos que está resuelto", dijo Kenneth Hudnut, geofísico de investigación de USGS en Pasadena, California..

En un día promedio, hay una probabilidad de 1 en 10,000 de un terremoto de magnitud 7 o mayor, lo que significa que el riesgo se eleva temporalmente 100 veces por encima de la línea de base, dijo Morgan Page, un geofísico investigador del USGS en Pasadena, California. [Fotos: La hermosa falla de San Andrés]

Pero, ¿cómo estiman exactamente los sismólogos el riesgo de terremotos y cómo los enjambres como los que se han visto en los últimos días afectan el riesgo de referencia?

Resulta que los pequeños terremotos aumentan el riesgo de terremotos porque aumentan la frecuencia general de los terremotos en una falla determinada, y porque los temblores más pequeños en las fallas cruzadas situadas perpendiculares a la falla principal de San Andreas pueden provocar una falla mayor en la falla principal, los científicos del USGS dijo.

Enjambre de terremotos

Una serie de 142 o 143 diminutos enjambres de terremotos fueron detectados cerca del mar de Salton, un lago de agua salada que se encuentra en lo alto de la falla de San Andreas, de 800 millas de largo (1,287 kilómetros). El enjambre ocurrió en fallas cruzadas que conectan el extremo sur de la falla de San Andrés con la llamada falla imperial.

Este evento es solo la tercera vez que un enjambre como este ha sacudido esta región en el extremo sur de San Andreas desde 1932, cuando se colocaron sensores de terremotos allí. "Tuvimos un enjambre en 2009 y un enjambre que ocurrió en 2001", dijo Page a WordsSideKick.com.

El enjambre reciente provocó la alerta de terremoto para el sur de California. Sin embargo, el último terremoto registrado en la región ocurrió hace un día.

"El aviso oficial se extiende hasta el martes, pero sísmicamente el riesgo adicional está casi terminado. Pero recuerde, el riesgo diario es alto", escribió ayer Lucy Jones, una sismóloga que anteriormente trabajó para el USGS.

Calculo de riesgo

Pero, ¿cómo explican los sismólogos los enjambres de terremotos en sus modelos sísmicos?

La falla de San Andrés se encuentra en la región donde la placa norteamericana se desliza más allá de la placa del Pacífico, un límite conocido como falla de deslizamiento. En realidad, es una red de sistemas de fallas que serpentean desde el mar de Salton en el desierto de Mojave hasta la costa de Mendocino en el norte.

La región que experimentó los enjambres, cerca del Mar de Salton, es una parte de la falla que ha acumulado mucho estrés y no se ha roto en 326 años, informó el Registro del Condado de Orange.

"La cantidad de energía que es liberada por pequeños terremotos es simplemente minúscula en términos del presupuesto total de energía para los terremotos", dijo Page. "Incluso sumando a todos los pequeños, realmente no cuentan mucho". [Galería de imágenes: terremotos destructivos de este milenio]

Por ejemplo, un terremoto de magnitud 7 libera 1 millón de veces más energía que un temblor de magnitud 3, según el USGS.

"Realmente necesitas esos grandes terremotos para marcar la diferencia", dijo Page.

Pero otro fenómeno propuesto por Hudnut en 1987 generó preocupación entre los geólogos de que el enjambre podría desencadenar "uno grande". Hudnut propuso la hipótesis de que la actividad en una falla cruzada que se ejecuta perpendicular a una falla mayor puede poner suficiente estrés en una falla mayor como para causar un terremoto; eso es lo que sucedió en 1987, lo que llevó a un terremoto a lo largo de la falla de Superstition Hills en California.

Durante el enjambre, Hudnut condujo y comprobó la posible "deslizamiento desencadenado" en el área de las fallas cruzadas. Aunque hubo algunas "roturas", dijo, no había evidencia de movimiento que hubiera requerido un comportamiento real de deslizamiento tectónico.

Los terremotos más pequeños también pueden provocar réplicas, y las réplicas a veces pueden ser más grandes que el sismo que las desató.

Más allá de eso, los modelos de terremoto predicen el riesgo en función de la frecuencia de los terremotos, y los enjambres de terremotos aumentan temporalmente esa frecuencia, dijo Page.

Región en riesgo

El área alrededor del Mar de Salton no está cerca de ningún centro de población importante, pero algunos modelos muestran que un terremoto cerca del Mar de Salton podría desencadenar una ruptura más al norte, pasando por ciudades como Palm Springs y San Bernardino.

Y aunque el condado de Los Ángeles no se vería directamente afectado por una ruptura de este tipo, "se pueden canalizar ondas sísmicas básicamente a las cuencas", dijo Page. "Debido a que la cuenca de Los Ángeles está rodeada de montañas por todos lados, las olas básicamente quedan atrapadas allí".

Agregue a eso el suave sedimento en la región de Los Ángeles, y un terremoto cerca del Mar Salton podría desencadenar una sacudida bastante intensa en Los Ángeles, incluso si el epicentro del terremoto estaba relativamente lejos, dijo Page.

El último enjambre pudo haberse extinguido, pero los angelinos no deberían respirar un gran suspiro de alivio, dijo Page.

"Vivimos en un país de terremotos y debemos estar preparados para un terremoto en cualquier momento", dijo Page."Los eventos como este pueden cambiar las probabilidades de una semana a otra, pero nunca van a cero".

Artículo original sobre Ciencia viva.

Jeanna Bryner de WordsSideKick.com contribuyó a este artículo.

Nota del editor: este artículo se actualizó para afirmar que Hudnut "propuso la hipótesis" en lugar de "descubrió" el fenómeno de la falla cruzada.


Suplemento De Vídeo: alerta sísmica y volcánica?mochila de emergencia ante sismos terremotos? erupción de volcanes ??.




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