Salton Sea Volcano Mystery Solved

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Los salton buttes entraron en erupción por última vez hace entre 2.010 y 2.950 años, no hace 30.000 años, como se pensaba anteriormente, encuentra un estudio reciente.

Los enjambres de terremotos y un olor a huevo podrido en toda la región recientemente recordaron a los residentes del sur de California que viven al lado de un campo de volcán activo, por pequeño que sea.

En ese momento, los científicos dijeron que los fenómenos no reflejaban cambios en la cámara de magma debajo del Mar de Salton. Pero ahora, los investigadores pueden necesitar revisar las estimaciones del peligro potencial planteado por Salton Buttes: cinco volcanes en la punta sur del lago.

La última vez que estallaron los cerros fue de 940 a 0 a. C., no hace 30,000 años, como se pensaba anteriormente, un nuevo estudio detallado en línea el 15 de octubre en la revista Geology Reports. La nueva era, que hace que estos sean algunos de los volcanes más jóvenes de California, pone a los quintillizos volcánicos en estado activo. El Observatorio de Volcanes de California, lanzado en febrero por el Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS), ya enumera el área como una gran amenaza para futuras explosiones.

"El USGS está comenzando a monitorear todos los volcanes potencialmente activos en California, que incluyen los Salton Buttes", dijo el autor del estudio Axel Schmitt, geocronólogo de la Universidad de California en Los Ángeles. "Con nuestros resultados, creo que esto mejorará aún más la necesidad de investigar el sistema", dijo Schmitt a OurAmazingPlanet.

Schmitt y sus colegas fecharon cristales de circonio en la lava endurecida de los cerros con una técnica relativamente nueva, un "reloj de helio" que comienza a funcionar una vez que los minerales comienzan a enfriarse en la superficie.

Resolviendo el enigma de Butte de Obsidiana

La edad revisada resuelve un enigma arqueológico de larga data, dijo Steve Shackley, profesor emérito de antropología en la Universidad de California, Berkeley. Los artefactos creados a partir de una de las cinco motas, Obsidian Butte, aparecen por primera vez en pueblos nativos americanos alrededor del 510 a. C. a 640 a. C. La gente de Kumeyaay, cuyo territorio abarcaba desde la costa hasta las montañas Coso, elaboró ​​proyectiles de vidrio de Obsidian Butte, dijo. "Los hombres produjeron algunos de los mejores del mundo", dijo Shackley a OurAmazingPlanet.

Punto de proyectil hecho de obsidiana Butte obsidiana, recolectada al oeste de la montaña Palomar en el norte del condado de San Diego, y atribuida al territorio cultural de Luiseño.

Punto de proyectil hecho de obsidiana Butte obsidiana, recolectada al oeste de la montaña Palomar en el norte del condado de San Diego, y atribuida al territorio cultural de Luiseño.

Crédito: Janet C. Harvey / Axel Schmitt

Sin embargo, durante décadas, los investigadores pensaron que Obsidian Butte entró en erupción miles de años antes. Para explicar por qué nadie recolectó la valiosa obsidiana, los arqueólogos plantearon la hipótesis de que Obsidian Butte estaba sumergida bajo el antiguo lago Cahuilla, el precursor del mar de Salton de hoy. Pero los geólogos habían demostrado durante mucho tiempo que el lago Cahuilla era efímero, inundaba y vaciaba una y otra vez, por lo que la explicación siempre era problemática.

"Si este método de datación es correcto, entonces el material de Obsidian Butte ni siquiera estaba disponible, y eso tiene más sentido arqueológico", dijo Shackley.

Rifting trae aumento de magma

De hecho, esa mota de obsidiana que se eleva sobre el mar de Salton es lo que primero atrajo la atención de Schmitt. Una butte de 30,000 años de edad ya debería haber sido enterrada por una combinación de sedimento y hundimiento, dijo. "Tenía que ser muy joven", dijo Schmitt.

Los cerros existen porque California se está desgarrando, formando una nueva corteza oceánica a medida que el magma brota desde abajo. El hundimiento de Salton Trough es la extensión terrestre del Golfo de California y marca el límite entre las placas tectónicas del Pacífico y América del Norte.

La fuente de lava de los volcanes es una cámara de magma situada debajo del mar de Salton, que también calienta el agua de una planta geotérmica cercana. Según muestra el estudio, la descomposición de los isótopos de uranio en los cristales de circonio muestra el magma acumulado debajo de los volcanes durante miles de años antes de la última erupción. [50 datos asombrosos del volcán]

Si se produce otra erupción en Salton Buttes, es probable que imite los brotes del pasado, dijo Schmitt. Los volcanes están hechos de lava de riolita pegajosa y de movimiento lento. En Obsidian Butte, la lava se enfrió tan rápidamente que se convirtió en vidrio. Sin embargo, la piedra pómez y la ceniza que se encuentran cerca significa que los brotes pasados ​​comenzaron con una explosión.

Schmitt dijo que espera estudiar el área con más detalle para comprender mejor la erupción más reciente. "Las cantidades de magma involucradas son relativamente pequeñas y los impactos de una erupción explosiva, es decir, una nube de cenizas, probablemente sean muy locales", dijo. "No sabemos muy bien hasta qué punto se habrían dispersado las cenizas, y eso es algo que me gustaría seguir en la investigación".

Investigando futuros peligros

El proyecto EarthScope de la National Science Foundation financia un extenso proyecto de imágenes sísmicas en el Mar de Salton que pronto revelará más información sobre lo que está sucediendo a gran profundidad.

"Buscaremos con gran interés lo que podemos decir del Proyecto de imágenes sísmicas de Salton", dijo Joann Stock, profesora de Caltech y experta en riesgos volcánicos de la región que no participó en el nuevo estudio.

"Creo que [el estudio de Schmitt] es una gran contribución", dijo. "Es un área en la que deberíamos preocuparnos. Sabemos que hay muchas cosas interesantes ahí abajo", dijo a OurAmazingPlanet.

En agosto, un enjambre de terremotos sacudió la cercana ciudad de Brawley. El USGS atribuyó los temblores a fallas en la Zona Sísmica de Brawley. En septiembre, un hedor sulfuroso emanó del mar de Salton y se extendió por todo el Inland Empire.El olor estaba vinculado tentativamente a la muerte de un pez, pero también podría haber sido causado por gases volcánicos, dijo Stock.


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