El Desierto Del Sahara Está Creciendo. Esto Es Lo Que Significa

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El sahara, el desierto más grande del mundo, se está haciendo aún más grande. Ha crecido hasta en un 18 por ciento durante el siglo pasado, y el cambio climático es en parte responsable.

El Sahara, el desierto caliente más grande del mundo, se está haciendo aún más grande. De hecho, actualmente es aproximadamente un 10 por ciento más grande que hace casi un siglo, y los científicos sugieren que el cambio climático es en parte responsable.

En un nuevo estudio, los investigadores examinaron los datos de lluvia reunidos en África, consultando registros que datan de 1920 y observando cómo las condiciones cambiantes afectaron a las regiones alrededor de los límites del gran desierto.

Descubrieron que si bien algunos ciclos climáticos naturales podrían explicar en parte la reducción de las precipitaciones y la expansión del desierto hacia el sur, el cambio climático impulsado por el hombre también juega un papel importante. Y si el cambio climático continúa sin control, es probable que continúe el lento crecimiento del Sahara, informaron los autores del estudio. [El Sahara: Hechos, Clima y Animales del Desierto]

Anteriormente, los científicos habían explorado la expansión del Sahara al examinar datos satelitales que se remontan a la década de 1980. Este estudio, que contó con el apoyo de la Fundación Nacional de Ciencia de EE. UU., Es el primero en analizar las tendencias a largo plazo de las precipitaciones y la temperatura del aire en la superficie a lo largo de casi un siglo, la autora principal del estudio, Natalie Thomas, candidata a doctorado en atmosférica y ciencia oceánica en la Universidad de Maryland, dijo a WordsSideKick.com.

Los desiertos se definen como lugares en la Tierra que reciben menos de 10 pulgadas (25 centímetros) de lluvia por año, según el Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS). Con una superficie de aproximadamente 3,6 millones de millas cuadradas (9,4 millones de kilómetros cuadrados), el Sahara es el tercer desierto más grande del mundo. Solo los desiertos fríos son más grandes: el desierto helado de la Antártida abarca aproximadamente 5.5 millones de millas cuadradas (14.2 millones de kilómetros cuadrados), y el desierto del Ártico cubre alrededor de 5.4 millones de millas cuadradas (13.98 millones de kilómetros cuadrados), informó el USGS.

"Una fuerte expansión"

Los autores del estudio originalmente se propusieron examinar los ciclos estacionales de la temperatura y las precipitaciones en África, consultando datos de 1920 a 2013. Pero se les llamó la atención rápidamente sobre las tendencias de disminución de las precipitaciones en el Sahel, una región semiárida que une el Sahara con las sabanas de Sudán.. Al observar esto más de cerca, esperaban descubrir cómo las tendencias de la lluvia podrían estar vinculadas al crecimiento del Sahara a lo largo del tiempo, según Thomas.

Hasta cierto punto, los límites de muchos desiertos se expanden y contraen según la temporada, a medida que las condiciones fluctúan entre más húmedo o más seco. Pero los investigadores descubrieron que ha habido "una fuerte expansión" del Sahara en el siglo XX, dijo Thomas.

Según la temporada, el Sahara experimentó un crecimiento de al menos un 11 por ciento, y creció hasta en un 18 por ciento durante los meses más secos del verano, según los datos recopilados durante aproximadamente 100 años. Según informaron los autores del estudio, durante el transcurso de un siglo, se expandió constantemente hasta llegar a ser un 10 por ciento más grande que en 1920.

Gran parte del aumento de tamaño total del Sahara se puede explicar por los ciclos climáticos impulsados ​​por anomalías en las temperaturas de la superficie del mar. Según el estudio, estos cambios cíclicos afectan las temperaturas de la superficie y la precipitación en la tierra, y su impacto puede durar décadas.

Décadas de sequía

Uno de esos ciclos, la Oscilación Multidecadal del Atlántico (AMO), entró en lo que se conoce como una "fase negativa", con temperaturas de la superficie del mar más frías que el promedio, en la década de 1950, que trajo calor y condiciones secas a la región del Sahel e impulsó una sequía que duró hasta la década de 1980, dijo Thomas.

Usando métodos estadísticos, los científicos compensaron los efectos de la OMA sobre la precipitación promedio, y de ese modo calcularon cuánto del crecimiento del Sahara podría explicarse por la sequedad que produce la fase negativa del ciclo. Estimaron que la OMA representaba alrededor de dos tercios de la expansión del desierto, pero un tercio del crecimiento restante del Sahara era probablemente el resultado del cambio climático.

Los hallazgos de los investigadores apuntan a cambios que se producen durante décadas en lugar de en un solo año, y eso hace que sea difícil predecir exactamente cómo el crecimiento continuo del Sahara podría afectar a la vida silvestre y las personas cerca de las fronteras cambiantes. Pero a medida que los lugares donde los humanos cultivan alimentos se vuelven cada vez más secos, algunas áreas podrían ser más vulnerables a la sequía, lo que aumenta el riesgo de hambruna para las personas que viven allí, dijo Thomas.

Los hallazgos fueron publicados en línea hoy (29 de marzo) en la revista Journal of Climate.

Artículo original sobre Ciencia viva.


Suplemento De Vídeo: Rosa de Jerico, desierto del Sahara. (Anastatica hierochuntica).




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