El Hábito De Comer Semillas De Rinocerontes Y Elefantes Ayuda A La Biodiversidad

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Cuando los elefantes y los rinocerontes desaparecen, los hábitats como los bosques tropicales disminuyen la biodiversidad.

Los nuevos elefantes y rinocerontes son esenciales para mantener altos los niveles de biodiversidad, según sugiere una investigación reciente.

En las áreas donde han desaparecido estos grandes animales que dispersan semillas, como el bosque tropical del sudeste asiático, los investigadores descubrieron que la biodiversidad había disminuido. Otros herbívoros, como el tapir pequeño que parece cerdo, no pueden reemplazar a estos grandes pastores.

"Los megaherbívoros actúan como los 'jardineros' de los bosques tropicales húmedos: son vitales para la regeneración de los bosques y mantienen su estructura y biodiversidad", dijo en un comunicado la investigadora del estudio Ahimsa Campos-Arceiz, de la Universidad de Nottingham en Malasia.

La investigación se detalla en el número de marzo de 2012 de la revista Biotropica.

Semillas en el bosque

En estos bosques en el este de Asia, la gran diversidad de especies de plantas significa que no hay suficiente espacio para que todos los árboles puedan esparcir sus semillas y crecer. Además de la escasa luz, la dispersión de semillas se complica aún más por la falta de viento debido a los árboles que tienen hasta 300 pies (90 metros) de altura. La vida vegetal se limita entonces a las semillas dispersadas por aquellos animales que comen pulpa. O esparcen las semillas dejando caer su comida, vomitándolas o echándolas a perder más adelante.

En el caso de semillas grandes, "las plantas necesitan un animal grande capaz de comer, transportar y defecar las semillas en buenas condiciones", dijo en un comunicado el investigador del estudio, Luis Santamaría, del Instituto Mediterráneo de Estudios Avanzados.

Aquí es donde los elefantes y los rinocerontes entran en juego. Pueden dispersar grandes cantidades de semillas gracias a que digieren lentamente muy poco de su alimento.

Sin embargo, la pérdida de hábitat, la caza furtiva y el conflicto entre el elefante y el hombre ha causado una pérdida del 95 por ciento en el elefante asiático (Elephas maximus) Rango de distribución histórica y ha dejado al rinoceronte a un paso de la extinción: hay menos de 50 rinocerontes de Java (Rhinoceros sondaicus) y 200 rinocerontes de Sumatra (Dicerorhinus sumatrensis).

Según la lista roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, los elefantes están en "peligro de extinción" y las dos especies de rinocerontes están "en peligro crítico".

Los tapires asiáticos no son elefantes.

Los tapires asiáticos no son buenos dispersantes para plantas con frutos grandes y semillas.

Los tapires asiáticos no son buenos dispersantes para plantas con frutos grandes y semillas.

Crédito: Ahimsa Campos-Arceiz

A la luz de la situación, el equipo de investigación evaluó la capacidad de dispersión de semillas de otro gran herbívoro que pesaba más de 600 libras (300 kilogramos). Por razones culturales, no se caza y tiene un sistema digestivo similar al de los elefantes y los rinocerontes: el tapir asiático (Tapirus indicus).

El estudio permitió a los investigadores analizar el efecto de la dispersión por tapires en la supervivencia de semillas de nueve plantas diferentes. Esto incluía algunas especies de plantas grandes como el árbol de mango y el durián, así como otras especies más pequeñas como la manzana elefante (Dillenia indica).

Entre otros resultados, los resultados muestran que los tapires extrajeron el 8 por ciento de las semillas de tamarindo que comieron (ninguna de las cuales germinó). Esto es lamentablemente pequeño en comparación con los elefantes, que defecaron el 75 por ciento de las 2,390 semillas ingeridas (el 65 por ciento de las cuales germinaron).

"Los tapires asiáticos escupen, mastican o digieren la mayoría de las semillas grandes. Esto las destruye o las deja en el mismo lugar. Como resultado, no son buenos dispersantes para las plantas con frutas y semillas grandes", dijo Campos-Arceiz. En este sentido, "dado el papel que desempeñan, pertenecen a un grupo diferente de elefantes y rinocerontes".

Detener la caza ilegal es la prioridad.

"Si estos megaherbívoros [como los elefantes y los rinocerontes] desaparecen del ecosistema, su contribución a los procesos ecológicos también se perderá y el camino del ecosistema cambiará irreversiblemente", dijo Campos-Arceiz. "Las consecuencias más probables son el cambio en la estructura de la maleza y el bosque y la pérdida de ciertas especies".

Sin grandes herbívoros, las nuevas plantas grandes de semilla siempre crecerán cerca de la planta madre y, por lo tanto, no podrán colonizar el espacio disponible en otras áreas forestales, dijo Luis Santamaría.

En este sentido, las especies que dependen de animales grandes se volverán cada vez más raras, mientras que las que dependen del viento y animales más pequeños y abundantes aumentarán en términos de densidad y dominio. Campos-Arceiz afirma que "al final del día, la composición y la estructura del bosque cambian y se vuelven menos complejas a nivel estructural y funcional: esto se traduce como una pérdida de biodiversidad".

Según los investigadores, los investigadores sugieren que la megafauna debería protegerse y, en algunos casos, los megaherbívoros deberían reintroducirse en áreas donde antes habían desaparecido.

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