Reviviendo El Mamut Lanudo: ¿La Extinción Se Convertirá En Realidad?

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Los científicos esperan que la "des-extinción", que alguna vez fue un sueño, pudiera convertirse en una realidad para las especies que han sido expulsadas del planeta.

Los biólogos hicieron que el ibex pirenaico extinto volviera a la vida en 2003 al crear un clon a partir de una muestra de tejido congelado recolectada antes de que la población de la cabra desapareciera en 2000. El clon sobrevivió solo siete minutos después del nacimiento, pero dio a los científicos la esperanza de que, "una vez que un pipedream, podría convertirse en una realidad.

Diez años más tarde, un grupo de investigadores y conservacionistas se reunieron en Washington, DC, hoy (15 de marzo) para un foro llamado TEDxDeExtinction, organizado por la National Geographic Society, para hablar sobre cómo revivir animales extintos, desde el tigre de Tasmania y el sable. Diente de gato para el mamut lanudo y la paloma mensajera de América del Norte.

Aunque los científicos no esperan que haya un "Parque Jurásico" de la vida real en el horizonte, una especie que murió hace unas decenas de miles de años podría resucitarse siempre que tenga suficiente ADN antiguo intacto.

Algunos tienen sus esperanzas puestas en el mamut lanudo, un pariente de los elefantes modernos que se extinguieron hace 3.000 a 10.000 años y dejaron algunos cadáveres extraordinariamente bien conservados en el permafrost siberiano. Científicos en Rusia y Corea del Sur se han embarcado en un ambicioso proyecto para tratar de crear un espécimen vivo utilizando el núcleo de almacenamiento de ADN de una célula de mamut y un huevo de elefante asiático, una perspectiva desafiante, ya que nadie ha podido nunca recolectar huevos de un elefante. [Galería de imágenes: traer animales extintos a la vida]

Pero el ADN de especies extintas no necesita ser preservado en condiciones árticas para ser útil para los científicos; los investigadores han podido comenzar a reunir los genomas de especies extintas de especímenes de museos que han estado sentados en las estanterías durante un siglo. Si la investigación sobre la extinción ha hecho algo por la ciencia, los investigadores han obligado a analizar la calidad del ADN en los animales muertos, dijo el periodista científico Carl Zimmer, cuyo artículo sobre la extinción aparece en la portada de la edición de abril de la revista National Geographic..

"No es tan bueno, pero puedes idear técnicas para recuperarlo", dijo Zimmer a WordsSideKick.com.

Por ejemplo, un equipo que incluye al experto en genética de Harvard, George Church, está tratando de traer de vuelta a la paloma migratoria, un ave que una vez llenó los cielos del este de América del Norte. Han podido juntar aproximadamente mil millones de letras (cada uno de los cuatro nucleótidos que componen el ADN tiene una designación de letra) en el genoma del ave, basado en el ADN de un espécimen de museo de 100 años de edad con taxidermia. Esperan incorporar esos genes responsables de ciertos rasgos en el genoma de una paloma común para traer de vuelta a la paloma pasajera, o al menos crear algo que se parezca.

Hace unos años, otro grupo de investigadores aisló el ADN de un espécimen de 100 años de edad de un joven tilacino, también conocido como tigre de Tasmania. El cachorro había sido conservado en alcohol en el Museo Victoria en Melbourne. Su material genético se insertó en embriones de ratón, que resultó funcional en ratones vivos. [Fotos: Las criaturas de la criptozoología]

¿Deberíamos?

Ahora que la extinción se perfila como una posibilidad, presenta algunas preguntas espinosas: ¿deberíamos recuperar estas especies? ¿Y qué les haríamos?

Stuart Pimm, de la Universidad de Duke, argumentó en un artículo de opinión en National Geographic que estos esfuerzos serían un "desperdicio colosal" si los científicos no saben dónde colocar especies revividas que fueron expulsadas del planeta porque sus hábitats se convirtieron en inseguros.

"Un íbice pirenaico resucitado necesitará un hogar seguro", escribió Pimm. "Aquellos de nosotros que intentamos reintroducir especies criadas en zoológicos que se han extinguido en la naturaleza tenemos una pregunta en la parte superior de nuestra lista: ¿Dónde los ponemos? A donde pertenece y se convertirá en el cabrito más caro jamás comido ".

A Pimm también le preocupa que la extinción pueda crear una falsa impresión de que la ciencia puede salvar especies en peligro de extinción, alejando el enfoque de la conservación. Pero otros argumentan que traer criaturas icónicas y carismáticas podría provocar apoyo para la preservación de especies.

"Algunas personas sienten que ver a los científicos devolver el gran auk y volver a ponerlo en una colonia de cría sería muy inspirador", dijo Zimmer a WordsSideKick.com. El gran auk fue la versión del pingüino del hemisferio norte. Las grandes aves no voladoras se extinguieron a mediados del siglo XIX.

Otras especies desaparecieron antes de que los científicos tuvieran la oportunidad de estudiar sus extraordinarias habilidades biológicas, como la rana germinativa gástrica, que desapareció de Australia a mediados de la década de 1980, probablemente debido a la extracción de madera y el hongo quitrídico.

Las ranas incubadoras gástricas vienen en dos especies: Rheobatrachus vitellinus y R. silus (fotografiadas arriba y vistas por última vez en 1985). Estas ranas tenían un modo de reproducción único: la hembra tragaba los huevos fertilizados, convertía su estómago en un útero y daba a luz a las ranas a través de la boca. La extracción de madera y el hongo quitridio son los principales sospechosos detrás de su extinción.

Las ranas incubadoras gástricas vienen en dos especies: Rheobatrachus vitellinus y R. silus (fotografiadas arriba y vistas por última vez en 1985). Estas ranas tenían un modo de reproducción único: la hembra tragaba los huevos fertilizados, convertía su estómago en un útero y daba a luz a las ranas a través de la boca. La extracción de madera y el hongo quitridio son los principales sospechosos detrás de su extinción.

Crédito: Mike Taylor / Conservation International

"Esta no fue una rana cualquiera", dijo Mike Archer, un paleontólogo de la Universidad de Nueva Gales del Sur, durante su charla en TEDxDeExtinction, que se transmitió a través de la transmisión en vivo. Estas ranas tenían un modo de reproducción único: la hembra tragaba los huevos fertilizados, convertía su estómago en un útero y daba a luz a las ranas a través de la boca.

"No se sabe que ningún animal, y mucho menos una rana, haga esto. Cambie un órgano en el cuerpo por otro", dijo Archer. Está utilizando métodos de clonación para poner núcleos de ranas incubadoras gástricas en huevos de ranas de pantano australianas vivas. Archer anunció hoy que su equipo ya ha creado embriones en etapa temprana de las especies extintas que forman cientos de células.

"Creo que vamos a tener a esta rana saltando contenta de estar nuevamente en el mundo", dijo.

Nota del editor: esta historia se ha actualizado para corregir el año en que se creó el clon ibex pirenáico.

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