Reviviendo Especies Extintas: ¿Vale La Pena El Costo?

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Un nuevo artículo argumenta que el dinero requerido para recuperar y conservar las especies extintas sería mejor para salvar a los vivos.

Devolver de entre los muertos a las especies extintas podría significar dejar que las especies vivas se escapen.

Un nuevo estudio sobre la extinción (el potencial de usar técnicas genéticas para recrear animales y plantas perdidos) encuentra que, dado el limitado dinero de conservación, los beneficios de recuperar una especie perdida probablemente costarán la extinción de más especies que están actualmente al borde. Por ejemplo, si Nueva Zelanda resucitó 11 de sus especies extintas, el gobierno tendría que sacrificar la conservación de 33 especies vivas para pagar para mantener con vida a las especies revividas, informaron los investigadores hoy (27 de febrero) en la revista Nature Ecology & Evolution.

"Habría sacrificios", dijo el autor del estudio, Joseph Bennett, profesor de biología en la Universidad de Carleton en Ontario. "Sin grandes aumentos en los presupuestos, sería como un escenario de un paso adelante, dos pasos atrás". [Fotos: 6 animales extintos que podrían ser devueltos a la vida]

Sin embargo, no todos consideran convincente el argumento de costo-beneficio. Aunque sopesar los costos y resultados es crítico en cualquier esquema de conservación, hay otros problemas éticos en juego en el debate sobre la extinción, dijo Ronald Sandler, director del Instituto de Ética de la Northeastern University en Boston. Sandler dijo a WordsSideKick.com que los defensores de la extinción a menudo son arrastrados a los errores del pasado.

"Puede que tengas una especie que sea muy importante culturalmente o simbólicamente importante y podría ser razonable tomar medidas adicionales", dijo Sandler.

Reviviendo a los muertos

Nadie ha podido revivir una especie extinta durante un período de tiempo significativo. Lo más cercano a una victoria hasta ahora fue el resurgimiento del íbice pirenaico (Capra pyrenaica pyrenaica). La especie se extinguió en 2000, pero un científico informó en la revista Theriogenology en 2009 que había clonado un embrión ibex y que había crecido hasta el término en el útero de una cabra. Sin embargo, la niña bebé ibex vivió solo unos minutos antes de morir debido a defectos en sus pulmones.

Aún así, la extinción está siendo seriamente considerada por conservacionistas y genetistas por igual. En 2015, los científicos de Harvard anunciaron que habían utilizado la técnica de edición de genes CRISPR para incluir genes de mamut en el genoma del elefante, un proceso que, en teoría, podría dar lugar a una especie de híbrido lanudo de mamut / elefante.

El costo inicial de resucitar a una especie perdida es desconocido, Bennett dijo a WordsSideKick.com, por lo que para su estudio, él y sus colegas se enfocaron en los costos que son más fáciles de medir: el gasto requerido para reintroducir una especie extinta en la naturaleza y luego protegerla. Hicieron sus estimaciones utilizando datos de conservación de Nueva Zelanda y Nueva Gales del Sur (NSW), Australia.

Pesando los costos

Primero, los investigadores consideraron 70 animales de Nueva Zelanda y 29 animales de NSW que se extinguieron en los últimos 1,000 años. De esta lista, extrajeron 11 especies de Nueva Zelanda y cinco especies de Nueva Gales del Sur que eran relativamente similares en hábitat y estilos de vida a las especies vivas que están cubiertas por los planes de conservación actuales.

"Utilizamos a los vivos, con todos sus costos, como sustitutos de los extintos", dijo Bennett.

Esto proporcionó una estimación de lo que costaría mantener vivos a los animales en extinción, dijo Bennett, pero la estimación probablemente sea baja. Hay muchas incógnitas cuando se consideran especies extintas, dijo, por lo que el uso de especies vivas probablemente subestima los costos reales. [Limpie: las extinciones más misteriosas de la historia]

Los investigadores luego corrieron los números en dos escenarios. En uno, el gobierno era el único responsable de sufragar los costos de conservación de las especies en extinción. En el segundo escenario, las organizaciones privadas se acercaron para pagar la factura por conservar las especies revividas.

La mayoría de las especies que los investigadores terminaron considerando eran animales, aunque había algunas plantas en la lista. En Nueva Zelanda, la lista teórica de especies extintas incluía ocho aves, como la icónica huia (Heteralocha acutirostris), con su pico amarillo curvado, y el búho risueño que una vez fue abundante (Albifacies de sceloglaux). La lista también incluía dos plantas (Myosotis traversii var. cinerascens y Stellaria elatinoides, ninguno de los cuales tiene nombres comunes) y una rana, la rana Waitomo (Leiopelma waitomoensis).

La lista de NSW incluía dos plantas, Persoonia laxa y Ruptura de eufrasia, ninguno de los cuales tiene nombres comunes. Había dos pájaros en la lista, la paloma Lord Howe (Columba vitiensis godmanae) y el robusto ojo blanco (Zosterops agotadores), y un marsupial, el bettong oriental (Bettongia gaimardi gaimardi). [Imágenes: 25 asombrosas bestias antiguas]

Los investigadores encontraron que en casi todos los casos, revivir una especie extinta y pedirle al gobierno que pague por su conservación requeriría la priorización de un mayor número de especies que aún viven. El dinero utilizado para conservar las cinco especies de Nueva Gales del Sur, por ejemplo, podría destinarse a evitar la desaparición de 42 especies aún no extinguidas.

Los vivos y los muertos

La única excepción a esta regla fue la especie de Nueva Zelanda. Coenocorypha chathamica, o el campanero de Chatham. Los investigadores encontraron que conservar ese ave "revivida" probablemente protegería el hábitat de 39 especies vivas.Sin embargo, dijo Bennett, el costo-beneficio no incluye el costo de revivir esa ave en primer lugar, por lo que incluso en el mejor de los casos, la extinción probablemente cueste más de lo que vale.

Los investigadores encontraron que en un escenario en el que los patrocinadores externos toman medidas para conservar las especies revividas, no hay pérdidas para las especies que ya viven. Sin embargo, esos dólares de conservación, si se aplican a las especies vivas en lugar de las extinciones, consistentemente fueron más lejos y salvaron más especies en general.

"Para mí, si fuera una agencia privada que se ocupara de la conservación, consideraría trabajar en la vida en lugar de en el muerto como mi mejor legado", dijo Bennett.

Sandler, de Northeastern, en un artículo de Op-Ed de News & Views que acompaña al estudio, defendió más allá de estos números brutos. Hay demasiadas incertidumbres para estar seguros de que la extinción sería una pérdida neta en todos los casos, dijo. Citó un esfuerzo por traer de vuelta a la gallina extinguida a Martha's Vineyard como un proyecto en el que el objetivo es preservar no solo el ave, sino todo su hábitat.

El análisis directo de costos y beneficios no toma en cuenta todas las preocupaciones éticas, agregó Sandler. Si bien tales análisis son "importantes y cruciales", dijo, hay algunas especies que podrían merecer un esfuerzo adicional solo por su valor simbólico, económico o cultural. (Piense en el esfuerzo que China gasta para salvar al panda icónico, por ejemplo). Los defensores de la extinción también a menudo quieren repensar todo el paradigma de conservación de "parques y reservas", agregó Sandler. En un mundo donde el clima está cambiando rápidamente, las relaciones ecológicas en esos parques y cotos se están debilitando, dijo.

"Algunos conservacionistas están tratando de repensar las maneras en que nos acercamos a la conservación, porque algunos de los paradigmas estándar no son tan efectivos como lo fueron antes", dijo Sandler.

Bennett dijo que respeta los argumentos éticos que hacen los defensores de la extinción, pero considera que las consideraciones prácticas son más convincentes.

"Si tiene 10 millones de dólares y puede recuperar una especie o puede usar ese dinero para ahorrar posiblemente docenas más, tiene una opción en ese momento", dijo Bennett. Añadió: "Mi verdadera esperanza con este documento es que brille la atención cada vez mayor en nuestra oportunidad de conservar las especies antes de que se extingan".

Artículo original en WordsSideKick.com.


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