Ardillas Rojas Albergan Bacterias Causantes De La Lepra

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Las llagas misteriosas que aparecen cada vez más en las ardillas rojas en el reino unido son lepra.

Los investigadores estaban intrigados por un número creciente de llagas en ardillas rojas en el Reino Unido e Irlanda, por lo que decidieron realizar pruebas en los animales para averiguar qué causaba estas marcas misteriosas.

Después de investigar, ahora dicen que han encontrado la causa: algunas ardillas albergan las mismas bacterias que causaron la lepra en humanos en la Gran Bretaña medieval. Las ardillas tenían lesiones en la piel junto con la hinchazón de sus hocicos, orejas, labios, párpados y extremidades, que son algunos de los síntomas que también se observan en las personas con la enfermedad.

En el estudio, los investigadores realizaron pruebas genéticas y análisis de sangre en más de 100 cadáveres de ardilla roja de Inglaterra, Irlanda y Escocia. Estas ardillas rojas, de la especie. Sciurus vulgaris, se encuentran en toda Eurasia. [6 hechos extraños sobre la lepra]

Descubrieron que las 25 ardillas rojas de la isla de Brownsea en Inglaterra estaban infectadas con la bacteria. Mycobacterium leprae, que es el patógeno más antiguo asociado con la lepra y fue responsable de los brotes de la enfermedad en la Europa medieval, según los hallazgos, publicados hoy (10 de noviembre) en la revista Science. No se encontró ninguna otra ardilla en el estudio que albergue este tipo de bacteria, aunque algunas dieron positivo para una bacteria relacionada, Mycobacterium lepromatosis, que también puede causar lepra.

Los resultados fueron particularmente sorprendentes, dado que ningún ser humano ha contraído lepra en las Islas Británicas durante siglos, según los investigadores, dirigidos por Charlotte Avanzi, asistente de doctorado en ciencias de la vida molecular en el Instituto Federal de Tecnología de Suiza en Lausana.

"El mensaje principal de esto es que el número de reservorios no humanos de lepra podría ser mucho mayor de lo que se pensaba anteriormente", dijo Avanzi a WordsSideKick.com. "Esto es de particular interés en países donde la lepra aún es endémica en humanos [s], donde tal vez una parte del número de nuevos casos podría explicarse por la presencia de un reservorio animal". [La historia continúa abajo]

Esta ardilla roja tiene llagas de lepra en la oreja y el hocico.

Esta ardilla roja tiene llagas de lepra en la oreja y el hocico.

Crédito: Catherine Clark

Los hallazgos sugieren que "un patógeno puede persistir en el medio ambiente mucho después de su eliminación del reservorio humano", escribieron los investigadores en su estudio. Las bacterias se encontraron en las dos ardillas que tenían síntomas visibles de lepra, que pueden incluir pérdida de cabello e hinchazón de las extremidades, y aquellas ardillas que no tenían síntomas.

Hoy en día, la lepra se llama así por su nombre moderno, la enfermedad de Hansen, y se presenta principalmente en los países en desarrollo, aunque existen casos en otros lugares. A nivel mundial, hay cerca de 220,000 casos anuales, según el estudio. En los EE. UU., Se reportan entre 150 y 200 casos cada año, según el Programa Nacional de Enfermedad de Hansen. Un estudio publicado en mayo de 2016 encontró que hubo un total de 139 casos de lepra en Inglaterra y Gales entre 2003 y 2012.

Los síntomas incluyen lesiones en la piel y daño a los nervios periféricos, que pueden conducir a una pérdida de sensibilidad así como a ciertas deformidades visibles. [7 Enfermedades infecciosas devastadoras]

Se pensaba que las bacterias que causan la lepra solo se encontraban en humanos, hasta que los investigadores descubrieron en la última década que los armadillos de nueve bandas podían albergar M. leprae. Estos armadillos se encuentran en América del Norte, Central y del Sur, incluidas partes del sur de los EE. UU.

"Los armadillos transportan a las [bacterias] en grandes cantidades y no tienen síntomas particulares", dijo Kenrad Nelson, profesor de epidemiología de la Escuela de Salud Pública Bloomberg Johns Hopkins que no participó en el nuevo estudio. Los armadillos no se enferman, "y no hay evidencia de que acorte su vida", dijo Nelson a WordsSideKick.com. Sin embargo, los animales pueden transmitir la enfermedad a las personas. Se han informado casos en Texas, Louisiana y otros estados, según un estudio de 2011 en The New England Journal of Medicine.

Los investigadores del nuevo estudio destacaron, sin embargo, que las posibilidades de que las personas se contagien con la enfermedad de las ardillas rojas son bajas.

Nelson dijo que está de acuerdo en que las posibilidades son bajas, principalmente porque el contacto entre las ardillas rojas y los humanos en el Reino Unido es limitado. Aunque los armadillos a menudo se mantienen como mascotas o incluso se comen, las ardillas no entran en contacto directo con los humanos con tanta frecuencia, anotó.

Los autores del nuevo estudio dijeron que no están seguros de cómo las ardillas se infectaron con la bacteria que causa la lepra. Señalaron que es posible que en el pasado, "los humanos hayan sido infectados a través del contacto con ardillas rojas que llevan M. leprae, ya que estos animales eran muy apreciados por su piel y carne en épocas anteriores. "También es posible que en la época medieval, los humanos hayan transmitido la enfermedad a las ardillas, agregó Nelson.

Según los investigadores, se necesitan más investigaciones sobre otros posibles animales portadores de la bacteria, ya que tales animales pueden frustrar los esfuerzos para erradicar la lepra en los seres humanos y servir como "reservorios" de la bacteria.

Publicado originalmente en Ciencia viva.


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