Los Pandas Rojos Tienen Un Diente Dulce

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Los pandas rojos que tienen gusto por el aspartame, podrían llevar a una mejor comprensión de los receptores dulces.

Una especie amenazada nativa de los Himalayas está ayudando a aclarar cómo probamos los alimentos dulces azucarados. Los investigadores han descubierto que los pandas rojos inesperadamente tienen un diente dulce para el aspartame.

Si bien a los humanos nos gustan los dulces, las galletas y otras golosinas dulces, no todos los animales están sujetos a los mismos antojos de azúcar.

Por ejemplo, los gatos, tanto domésticos como salvajes, no pueden saborear la dulzura. El sabor faltante es el resultado de un defecto en uno de los genes que codifica los receptores de sabor dulce en lenguas de animales, según ha demostrado una investigación previa.

Estudiar cómo varía la estructura y función del gen del receptor dulce de una especie a otra y relacionarlo con los alimentos que prefieren esas especies (e incluso individuos particulares) puede ayudar a los investigadores a entender nuestras preferencias de gusto. Esta investigación también podría llevar al desarrollo de sustitutos del azúcar más atractivos en los alimentos, dijo Joseph Brand del Monell Chemical Senses Center en Filadelfia.

"El mundo del gusto de cada especie, e incluso cada individuo, es único, definido en parte por la estructura de sus receptores del gusto", dijo el colega de Brand, Xia Li, genetista de Monell. "Necesitamos saber más sobre estas diferencias y cómo influyen en nuestra dieta".

Brand y sus colegas probaron las preferencias de sabor de seis especies relacionadas (todas de la Orden Carnivora): panda rojo, hurón, genet, meerkat, mangosta y león, en dos zoológicos en Suiza. Las especies varían en sus dietas naturales, desde leones que solo comen carne, a los suricatos insectívoros, a los pandas rojos herbívoros, que pican las hojas de bambú y los brotes.

Los investigadores probaron las preferencias de sabor para seis azúcares artificiales y seis azúcares naturales. A cada animal se le dio acceso a una solución dulce y agua durante 24 horas. Si el animal bebía más de la solución dulce, se tomaba como una preferencia por ella.

Como era de esperar, el león, un gato, no prefería ninguna de las soluciones dulces. Las especies restantes preferían al menos algunos de los azúcares naturales. Pero sorprendentemente, el panda rojo bebió grandes cantidades de los edulcorantes artificiales aspartamo, neotame y sucralosa. Antes de este estudio, detallado en línea el 14 de abril en el Diario de la herencia, solo se sabe que los primates tienen un gusto por los azúcares no naturales.

El análisis genético del ADN de todas las especies mostró que el receptor dulce del panda rojo tenía una estructura única.

"Esto puede explicar por qué el panda rojo puede probar los edulcorantes artificiales", dijo Li. "Lo que no sabemos es por qué este animal en particular tiene esta habilidad inusual. Tal vez el receptor dulce único del panda rojo evolucionó para permitir que este animal detecte algún compuesto en su alimento natural que tenga una estructura similar a estos edulcorantes".

El estudio, financiado por el Instituto Nacional de la Sordera y Otros Trastornos de la Comunicación y los Institutos Nacionales de la Salud, muestra que los receptores para los compuestos dulces son más complejos que antes, según los investigadores.

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