Lagartos Enterrados En Ámbar Raros Conservados Con Asombroso Detalle

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Las prisiones de ámbar atraparon pequeñas lagartijas hace casi 100 millones de años, y un nuevo estudio analiza una colección de especímenes que están sorprendentemente bien conservados.

Según un nuevo estudio, los lagartos del sudeste asiático encarcelados con ámbar, que datan de hace 99 millones de años, constituyen el conjunto más antiguo de lagartos tropicales que se haya encontrado en ámbar.

Los diminutos fósiles atrapados, encontrados en Myanmar, representan un muestreo sin paralelo de la diversidad de especies de lagartos tropicales de la era Cretácica, que duró desde hace 145.5 millones de años hasta hace aproximadamente 65.5 millones de años. Los fósiles están sorprendentemente bien conservados, dijeron los investigadores, incluidos los especímenes con piel intacta, pigmento visible de la piel y tejidos blandos, y en un caso, una lengua lolling.

El estudio incluyó notables fotografías en primer plano de las escamas de los lagartos, garras delicadas y otras características inusualmente bien conservadas. Los dedos del pie de un individuo se ganaron el apodo de "Nosferatu", después del vampiro de las mudas silenciosas, dijo el coautor del estudio David Grimaldi, curador de la división de zoología de invertebrados en el Museo Americano de Historia Natural de Nueva York. [En Fotos: Ámbar Preserva Lagartos Cretácicos]

Pero fue la abundancia de especímenes y la variedad de especies lo que realmente impresionó a Grimaldi, dijo. "Los lagartos son extremadamente raros en cualquier depósito de ámbar", Grimaldi dijo a WordsSideKick.com en un correo electrónico. "Nunca esperé ver tantos especímenes de un depósito Cretácico y tanta diversidad".

Lagartos conservados en el ámbar del Cretácico Medio de Myanmar.

Lagartos conservados en el ámbar del Cretácico Medio de Myanmar.

Crédito: Daza et al. Sci. Adv. 2016; 2: e1501080

Preciosa y protectora

El ámbar pulido es una piedra preciosa preciada con un rico tono amarillo anaranjado, y ha sido recolectada por personas desde hace al menos 13,000 años, según un artículo publicado en Science en 2009. Pero millones de años antes, en su forma pre-fosilizada. como resina de árbol pegajoso, la sustancia desempeñó un papel más siniestro en el paisaje cretáceo. Atrapó insectos desventurados, a veces en posiciones comprometidas, y otras criaturas vivientes en sus profundidades.

A medida que la resina se endurecía con el tiempo para formar ámbar, los diminutos cadáveres encarcelados en su interior se conservaban con magníficos detalles, a menudo junto con rastros ambientales que pueden informar a los paleontólogos sobre los ecosistemas antiguos que habitaban los animales.

En ámbar, "la excelente conservación permite una interpretación mucho mejor de los restos de lo que sería posible para los especímenes en las rocas", dijo Grimaldi. [Video: 'Dragones en ámbar' - Lagartos cretáceos escaneados en 3D]

Incluso con algunos especímenes en los que no se conservan partes del cuerpo, el ámbar todavía tiene huellas del animal que se puede fotografiar, dijo el coautor del estudio Ed Stanley, un investigador postdoctoral en el Museo de Historia Natural de Florida. Mediante el uso de la tomografía computarizada de rayos X (TC), los científicos pudieron capturar esas regiones, que eran menos densas que el ámbar circundante, y las utilizaron para crear moldes para reconstruir las formas originales como modelos 3D.

Un salón de lagartos.

Juan D. Daza, autor principal del estudio y profesor de biología en la Universidad Estatal de Sam Houston en Texas, le dijo a WordsSideKick.com en un correo electrónico que el cuerpo de los lagartos, menos sus colas, oscilaba entre 0,4 pulgadas (11 milímetros) y aproximadamente 1,6 pulgadas (40 mm). Un espécimen parcial podría haber sido de al menos 2.4 pulgadas (60 mm) de largo.

Stanley le dijo a WordsSideKick.com que estaba sorprendido por lo cerca que ciertos lagartos se parecían a sus parientes modernos. "Si me mostraras las tomografías computarizadas que hicimos, diría que era una especie de gecko moderno", dijo. "Excepto cuando empiezas a mirar más de cerca, encontraste un par de personajes que ningún gecko tiene hoy".

Una de las lagartijas conservadas en particular fue "muy interesante", dijo Daza. El más pequeño de los especímenes, presumiblemente recién eclosionado, fue descrito en el documento como un "camaleón de tallo", una forma ancestral temprana en el linaje camaleónico. La pequeña criatura carecía de las especializaciones de los camaleones modernos, como dígitos unidos y cuerpos comprimidos, dijo Daza. Pero tenía una cola rizada y rasgos de cráneo que sugerían que podría haberse alimentado como camaleones modernos, usando su lengua para capturar presas, dijo. [Imágenes: Increíble dominico Amber Trove]

Micrografía de la muestra Bu267, que muestra la cabeza y la lengua que sobresale (la mancha grisácea cerca de la parte superior del marco).

Micrografía de la muestra Bu267, que muestra la cabeza y la lengua que sobresale (la mancha grisácea cerca de la parte superior del marco).

Crédito: Daza et al. Sci. Adv. 2016; 2: e1501080

Todos en la familia

Mientras que quedar atrapado en la resina no resultó tan bueno para el pequeño antepasado camaleón, el destino del lagarto fue un increíble golpe de suerte para los científicos que lo examinaron casi 100 millones de años después.

"El diminuto, pequeño espécimen nunca habría sido reconocible como un pariente muy primitivo y cercano de los camaleones vivos si se conservara en la roca. Minutos pero los caracteres de diagnóstico simplemente no se hubieran conservado", dijo Grimaldi a WordsSideKick.com. "Este espécimen es científicamente el hallazgo más significativo, ya que expande la edad geológica de los camaleones unas cinco veces", dijo.

De hecho, agregó Stanley, la preservación superior de todos los fósiles tiene implicaciones de gran alcance para la comprensión del árbol de la vida de los escamosos, el grupo que contiene lagartos y serpientes.

"Debido a que estos especímenes son muy viejos, y podemos colocarlos con una certeza relativa, eso actúa como un buen punto de calibración para cuando tratamos de datar la [diversificación] completa de la radiación de los squamates", dijo Stanley."Y eso es algo genial, porque nos dice acerca de las condiciones en el mundo cuando ciertas especies estaban irradiando, y podría ayudar a predecir qué podría causar divergencias en el futuro".

Los hallazgos fueron publicados en línea hoy (4 de marzo) en la revista Science Advances.

Sigue a Mindy Weisberger en Gorjeo y Google+. Síguenos @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia viva.


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