Descubierta Una Rara Calavera De Mono De 6 Millones De Años

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El descubrimiento de un raro cráneo juvenil de un simio extinto de china sugiere que un grupo diverso de simios alguna vez vivió en el sudeste asiático, dicen los científicos.

Un cráneo juvenil extremadamente raro de un simio extinto ahora se ha revelado en China, hallazgos que sugieren que un grupo muy diverso de simios vivió en el sudeste asiático, según los investigadores.

Los monos, que incluyen gorilas, chimpancés y orangutanes, son los parientes vivos más cercanos de la humanidad. Una vez habitaron la mayor parte del Viejo Mundo, incluidas grandes porciones de Europa y Asia, y una franja mucho más grande de África que en la actualidad.

Un momento crítico en la evolución de los humanos y sus parientes simios fue la última época del Mioceno, hace unos 5 millones a 11 millones de años. Cerca del final del Mioceno, los monos se habían extinguido en la mayor parte de Eurasia. [En fotos: Un descubrimiento de primates que cambia el juego]

"El clima y los entornos estaban cambiando rápidamente en todo el mundo al final del Mioceno, y estos cambios se reflejan en las faunas cambiantes, particularmente en el Viejo Mundo, donde los animales adaptados a vivir en hábitats de bosques más equitativos dieron paso en la mayoría de los lugares a aquellos capaces de vivir en hábitats más abiertos y más secos, con más condiciones estacionales ", dijo el investigador Jay Kelley, paleoantropólogo del Instituto de Orígenes Humanos de la Universidad Estatal de Arizona en Tempe.

Descubrimiento de cráneo fresco

Para explorar la evolución de los simios durante el Mioceno tardío, los científicos investigaron un sitio en la provincia de Yunnan, en el sur de China, llamado Shuitangba, que es una mina de lignito, una forma de carbón de bajo grado. El sur de China se vio menos afectado por el deterioro del clima durante el Mioceno tardío que extinguió muchas especies de simios en el resto de Eurasia.

El sitio Shuitangba en China, donde ahora se ha revelado un cráneo juvenil extremadamente raro de un mono extinto.

El sitio Shuitangba en China, donde ahora se ha revelado un cráneo juvenil extremadamente raro de un mono extinto.

Crédito: Jay Kelley.

Los mineros han recuperado fósiles en Shuitangba desde al menos la década de 1950. Los investigadores comenzaron a excavar en el sitio en 2007. "Los trabajadores mantienen un fuego de lignito durante todo el tiempo para asar papas, que están llenas de humo y huele mal, y su cabello y ropa se impregnan con el olor a lignito", dijo Kelley.

Los investigadores ahora revelan el cráneo de 6 millones de años de antigüedad del simio extinto. Lufengpithecus, un cráneo de aproximadamente 3 pulgadas (8 centímetros) de ancho. [¡Limpiar! Las 7 extinciones más misteriosas de la historia]

"Es de un joven juvenil: habría tenido unos 5 años si su crecimiento fuera como el de los chimpancés", dijo Kelley a WordsSideKick.com. "Sospecho que los adultos de esta especie habrían estado en el rango de tamaño corporal de los chimpancés grandes, los machos más grandes quizás un poco más grandes. Sabemos por el desarrollo de los dientes caninos que nuestro juvenil era un macho".

Antes, cuando estos monos estaban vivos, el área era bastante pantanosa: "cálida o caliente y húmeda durante gran parte del año, incluso si hubiera alguna estacionalidad", dijo Kelley. "También hemos encontrado una gran variedad de aves asociadas con ambientes más húmedos, y mamíferos asociados con ambientes húmedos como castores y nutrias. También hemos descubierto los troncos de árboles muy grandes, por lo que estaba muy boscosa".

Aprendiendo sobre la evolución de los simios.

Los cráneos de los monos fósiles y otros parientes cercanos de la humanidad son extremadamente raros, especialmente los de bebés y jóvenes. Este hallazgo es solo el segundo cráneo relativamente completo de un joven juvenil del Viejo Mundo durante todo el Mioceno, una época que se extiende desde hace 5 millones a 23 millones de años.

"La preservación del nuevo cráneo es excelente", dijo Kelley en un comunicado. "Esto es importante porque todos los cráneos adultos previamente descubiertos de la especie a la que está asignado, Lufengpithecus lufengensis, fueron aplastados y distorsionados durante el proceso de fosilización ".

En especies vivas de simios, los cráneos en la misma etapa de desarrollo que el nuevo fósil ya se parecen mucho a los de los adultos. "Por lo tanto, el nuevo cráneo, a pesar de ser de un juvenil, ofrece a los investigadores la mejor visión de la anatomía craneal de Lufengpithecus lufengensis", Dijo Kelley.

Debido a donde y cuando Lufengpithecus vividos, los científicos pensaron que estaba relacionado con el orangután moderno, que ahora se limita al sudeste asiático, pero que también vivió en el sur de China. Sin embargo, el nuevo cráneo se parece poco a los orangutanes vivos.

"Se habría esperado más similitud con los orangutanes", dijo Kelley.

Como tal, los investigadores ahora sugieren Lufengpithecus representa un linaje de sobrevivientes tardíos de simios euroasiáticos sin vínculos claros con grupos vivos de simios.

"Parece que cada vez hay más radiación de simios que sobreviven en el sureste de Asia mucho después de que se hayan extinguido en la mayor parte del resto de Eurasia", dijo Kelley.

Los investigadores esperan que nuevas excavaciones desenterren restos de especímenes adultos para descubrir mejor las relaciones entre este linaje y otros fósiles y monos vivos.

"Hay una tendencia natural entre los paleoantropólogos a querer que su descubrimiento sea relevante para la evolución humana, pero no creo que ese sea el caso aquí", dijo Kelley. "La evolución de los simios es igualmente fascinante y, por eso, nuestro nuevo cráneo puede hacer una valiosa contribución".

Los científicos detallarán sus hallazgos en forma impresa en noviembre en la revista Chinese Science Bulletin.

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