El Volcán Que Se Infla Rápidamente Crea Un Misterio Creciente

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Los científicos están utilizando técnicas de detección geológica para estudiar el volcán uturuncu, que se está inflando rápidamente. Descubrir exactamente cuándo comenzó a crecer la montaña es clave para predecir el futuro del volcán.

Si alguien alguna vez decide hacer un espectáculo llamado "CSI: Geología", un grupo de científicos que estudian un misterioso e inflado volcán sudamericano tiene la historia perfecta.

Los investigadores de varias universidades están trabajando esencialmente como detectives geológicos, utilizando un conjunto de herramientas para reconstruir el pasado de la agudeza del pico para comprender lo que está haciendo ahora y diagnosticar mejor lo que pueda ocurrir.

Es un misterio que aún tienen que resolver.

Uturuncu es un volcán de casi 20,000 pies de altura (6,000 metros) en el suroeste de Bolivia. Los científicos descubrieron recientemente que el volcán se está inflando con una velocidad sorprendente.

"A esto lo llamo 'forense de volcanes' porque estamos usando muchas técnicas diferentes para entender este fenómeno", dijo el profesor de la Universidad Estatal de Oregón Shan de Silva, un vulcanólogo del equipo de investigación. [Ver imágenes del volcán inflado aquí.]

Los investigadores se dieron cuenta hace unos cinco años que el área debajo y alrededor de Uturuncu está aumentando constantemente, explotando como un globo gigante debajo de un amplio disco de tierra de aproximadamente 43 millas (70 kilómetros) de ancho. Los datos satelitales revelaron que la región se estaba inflando en 1 a 2 centímetros (menos de una pulgada) por año y lo había estado haciendo durante al menos 20 años, cuando comenzaron las observaciones satelitales.

"Es una de las áreas volcánicas edificantes más rápidas de la Tierra", dijo De Silva a OurAmazingPlanet. "Lo que estamos tratando de hacer es entender por qué existe esta inflación rápida, y de ahí trataremos de entender a qué nos llevará.. "

El pico se alza como un sombrero de fiesta en el centro del área de inflado. "Es muy circular. Es como un gran ojo de buey", dijo Jonathan Perkins, un estudiante graduado de la Universidad de California en Santa Cruz, quien recientemente presentó un trabajo en la montaña en la reunión de la Sociedad Geológica de América de este año en Minneapolis.

Los científicos descubrieron a partir de la tasa de inflación que el bolsillo de magma debajo del volcán estaba creciendo a unos 27 pies cúbicos (1 metro cúbico) por segundo.

"Eso es aproximadamente 10 veces más rápido que la tasa estándar de crecimiento de la cámara de magma que se observa en los grandes sistemas volcánicos", dijo Perkins a OurAmazingPlanet.

Sin embargo, no hay necesidad de huir por el momento, dijeron los científicos.

"No es un volcán que creemos que estallará en cualquier momento, pero ciertamente es interesante, porque se pensó que el área estaba esencialmente muerta", dijo de Silva.

Atardecer en Uturuncu.

Atardecer en Uturuncu.

Crédito: Jonathan Perkins

Uber-Uturuncu?

Uturuncu está rodeado por una de las concentraciones más densas de supervolcanes en el planeta, todo lo cual se calló hace aproximadamente 1 millón de años.

Los supervolcanes obtienen su nombre porque entran en erupción con tal poder que normalmente arrojan 1.000 veces más material, en volumen puro, que un volcán como el Monte St. Helens. La civilización humana moderna nunca ha presenciado tal evento. La erupción supervolcánica más reciente del planeta ocurrió hace aproximadamente 74,000 años en Indonesia. [Relacionado: Las 10 mayores erupciones volcánicas de la historia]

"Se piensa que estas erupciones no solo tienen un impacto local y regional, sino también un impacto global", dijo de Silva.

Uturuncu se encuentra en la misma clase que Mount St. Helens en el estado de Washington, pero su aumento agresivo podría indicar que un nuevo supervolcán está en camino. O no.

De Silva dijo que parece que los volcanes locales acumulan magma durante unos 300,000 años antes de que exploten, y Uturuncu estalló por última vez hace unos 300,000 años.

"Por eso es importante saber cuánto tiempo ha estado sucediendo", dijo.

Para encontrar una respuesta, los científicos necesitaban datos que se remontan a miles de años, pero solo tenían 20 años de datos satelitales.

Jonathan Perkins, junto con su asesor, Noah Finnegan (él está detrás de la cámara), realizan trabajo de campo en el paisaje árido que rodea el volcán.

Jonathan Perkins, junto con su asesor, Noah Finnegan (él está detrás de la cámara), realizan trabajo de campo en el paisaje árido que rodea el volcán.

Crédito: Noah Finnegan

Hoja de rap del volcán

"Ahí es donde entramos como geomorfólogos: para buscar pistas en el paisaje y aprender sobre la evolución topográfica del volcán a largo plazo", dijo Perkins.

Perkins y sus colegas utilizaron lagos antiguos, ahora en gran parte secos, a lo largo de los flancos del volcán para buscar signos de acción creciente.

"Los lagos son geniales, porque las olas de los lagos tallarán las costas hasta la roca de fondo, lo que hace líneas", dijo Perkins.

Si el ángulo de esas líneas se desplazó durante miles de años, si la cima de la montaña se elevara, levantaría gradualmente un lado del lago, indicaría que el pico había estado subiendo durante bastante tiempo, o al menos proporcionaría una mejor idea. de cuando comenzó el movimiento.

Las condiciones locales, en gran parte sin tocar por la erosión o el alcance de la exuberante vida vegetal y animal, se prestan para el trabajo de detective geológico, señaló Perkins.

"Es un paisaje realmente escaso, de otro mundo", dijo Perkins. "Todo está muy bien conservado. No hay biología que impida tus observaciones".

Perkins dijo que las encuestas realizadas en los lagos el otoño pasado no indicaban una inflación a largo plazo. Sin embargo, los lagos inclinados son solo un indicador del crecimiento de un volcán, dijo.

De Silva dijo que el equipo de detectives geológicos está trabajando para combinar datos de una serie de fuentes (datos sísmicos, datos de GPS, incluso pequeñas variaciones en la gravedad) para determinar cuándo y por qué la montaña se despertó de su sueño de 300,000 años de duración, y mejor predecir su próximo gran movimiento.

Esta historia fue proporcionada por OurAmazingPlanet, un sitio hermano de WordsSideKick.com. Puede seguir al escritor de OurAmazingPlanet Andrea Mustain en Twitter: @andreamustain. Siga OurAmazingPlanet para conocer las últimas noticias sobre ciencia y exploración de la Tierra en Twitter @OAPlanet y en Facebook.


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