Los Elefantes Pigmeos Obtienen Protección De La Genética

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Las nuevas herramientas genéticas están ayudando a los investigadores a comprender mejor cómo los elefantes de borneo pigmeos con cara de bebé se ven afectados por el desarrollo rural en su isla nativa de borneo.

Para ayudar a proteger a un diminuto elefante, los investigadores están observando de manera innovadora el genoma del paquidermo.

El objetivo es comprender la diversidad genética de los elefantes pigmeos en la isla de Borneo. Con aproximadamente 2,000 ejemplares, estos elefantes de aspecto infantil son la subespecie más amenazada del elefante asiático. Viven principalmente en el estado malayo de Sabah, en Borneo, donde se ven amenazados por la pérdida y fragmentación de sus bosques, a menudo por el desarrollo asociado con el aceite de palma, aceite vegetal de uso generalizado.

"Estamos interesados ​​en observar la diversidad de elefantes en todo el rango de distribución en Sabah", dijo Reeta Sharma, investigadora del estudio y becaria postdoctoral en el Instituto Gulbenkian de Ciência (IGC) en Portugal.

Sharma y sus colegas quieren ver cómo se distribuye la diversidad genética dentro de la población de elefantes de Borneo y cómo la fragmentación, o la separación, de su hábitat de bosque lo está afectando, por ejemplo, aislando grupos de elefantes. El aumento del aislamiento puede ser problemático porque significa endogamia, lo que puede llevar a animales más enfermos y vulnerables. Sus resultados sugieren una baja diversidad genética en los elefantes pigmeos. [Increíbles fotos de elefantes pigmeos]

No es fácil de encontrar

Desde el principio, los investigadores sabían que necesitarían una mirada de cerca para encontrar marcadores dentro del código genético del elefante que podrían usar para evaluar la diversidad. Los marcadores son manchas en la secuencia que deben variar entre animales individuales.

Solo un estudio previo, publicado en 2003, realizó un análisis genético de elefantes de Borneo. Utilizando información desarrollada a partir de otros elefantes asiáticos, este estudio encontró bajos niveles de diversidad entre los elefantes de Borneo, lo que significa que los investigadores estaban en la búsqueda de agujas en un pajar.

"Hay diversidad allí, pero se necesitan genomas para verlo", dijo el investigador del estudio Lounès Chikhi, investigador del Centro Nacional de Investigación Científica en Francia y uno de los investigadores principales del IGC.

Un genoma es una secuencia de ADN de un organismo (ácido desoxirribonucleico). Sharma y Chikhi esperaban aprovechar la tecnología de rápida evolución para leer grandes cantidades de esta secuencia para identificar marcadores que podrían usar para evaluar la diversidad.

Antes de la llegada de la tecnología de secuenciación del genoma, la identificación de marcadores era un proceso engorroso y tedioso. A menudo, los investigadores tenían que confiar en los marcadores desarrollados para los familiares del animal en cuestión, dijeron los investigadores.

El elefante de Borneo presentaba un desafío particular, porque hasta este estudio actual no se había realizado ningún trabajo de secuenciación.

Las tecnicas

Sharma y Chikhi probaron dos técnicas genómicas para encontrar marcadores genéticos que diferían de un elefante a otro. La primera técnica se conoce como secuenciación de escopeta; rompe el genoma en pequeños pedazos antes de secuenciarlos. Investigadores de la Universidad de Connecticut, liderados por Rachel O'Neill, realizaron esta secuenciación e identificaron los marcadores.

La segunda técnica, conocida como RAD-seq, examinó pequeños subconjuntos del genoma definidos por sitios en los que una enzima había cortado la secuencia de ADN. Una compañía de biotecnología en Oregon, Floragenex, realizó este trabajo en muestras de sangre de ocho elefantes.

La sangre de los elefantes de Borneo es difícil de conseguir, pero el vicepresidente de la compañía, Jason Boone, localizó a uno de los elefantes del estudio, una hembra llamada Chendra, en el zoológico de Oregón, y dispuso que se le tomara una muestra. Las otras muestras fueron recolectadas de elefantes en Sabah.

Cada técnica generó un conjunto único de miles de marcadores.

"Lo que mostramos es que los dos métodos son buenos, pero tienen diferencias", dijo Chikhi.

Él y Sharma están aplicando actualmente ambos conjuntos de marcadores al ADN encontrado en muestras fecales de elefante en Sabah.

Ayudando a otros

El enfoque genómico puede posibilitar la identificación relativamente rápida de marcadores y evaluarlos en muestras de otras especies raras y en peligro de extinción en las que se ha realizado poco o ningún trabajo genómico previo, según Chikhi y Sharma, cuya investigación se publicó en noviembre en la revista. Más uno.

Otros están empezando a aplicar la genómica a las especies en peligro de extinción.

Por ejemplo, en junio de 2011, los investigadores informaron la secuenciación de los genomas completos de dos demonios de Tasmania con la esperanza de proporcionar información que podría ayudar a los conservacionistas a proteger a los animales de un cáncer facial devastador.

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