Pterodactyl, Pteranodon Y Otros Dinosaurios Voladores

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Reptiles voladores gobernaron los cielos durante millones de años. Los pterosaurios, sin embargo, no eran dinosaurios y no son los ancestros de las aves modernas.

Pterodactyl es el término común para los reptiles alados llamados pterosaurios, que pertenecen al orden taxonómico Pterosauria. Los científicos generalmente evitan usar el término y se concentran en géneros individuales, como Pterodactylus y Pteranodon.

Hay al menos 130 géneros de pterosaurios válidos, según David Hone, paleontólogo de la Universidad Queen Mary de Londres. Estaban generalizados y vivían en numerosos lugares del mundo, desde China hasta Alemania y las Américas.

De acuerdo con un artículo publicado en 2008 en la revista científica alemana Zitteliana, los pterosaurios aparecieron por primera vez a finales del período triásico y recorrieron los cielos hasta el final del período cretácico (hace 228 a 66 millones de años). Los pterosaurios vivieron entre los dinosaurios y se extinguieron casi al mismo tiempo, pero no eran dinosaurios. Más bien, los pterosaurios eran reptiles voladores.

Las aves modernas no descendían de los pterosaurios; Los antepasados ​​de las aves eran pequeños dinosaurios terrestres, con plumas.

El primer pterosaurio descubierto fue Pterodactylus, identificado en 1784 por el científico italiano Cosimo Collini, quien pensó que había descubierto una criatura marina que usaba sus alas como paletas.

Un naturalista francés, Georges Cuvier, propuso que las criaturas pudieran volar en 1801, y luego acuñó el término "Ptero-dactyle" en 1809 después del descubrimiento de un esqueleto fósil en Baviera, Alemania. Este fue el término utilizado hasta que los científicos se dieron cuenta de que estaban encontrando diferentes géneros de reptiles voladores. Sin embargo, "pterodactyl" pegó como término popular.

Pterodactylus viene de la palabra griega pterodaktulos, que significa "dedo alado", que es una descripción adecuada de su aparato volador. El componente primario de las alas de Pterodactylus y otros pterosaurios estaban formados por una piel y una membrana muscular que se extendía desde los cuartos dedos muy alargados de los animales hasta las extremidades posteriores.

Los reptiles también tenían membranas que corrían entre los hombros y las muñecas (posiblemente incorporando los primeros tres dedos de las manos), y algunos grupos de pterosaurios tenían una tercera membrana entre sus piernas, que puede haber conectado o incorporado una cola.

Las primeras investigaciones sugirieron que los pterosaurios eran animales de sangre fría que eran más aptos para deslizarse que para volar activo. Sin embargo, los científicos descubrieron más tarde que algunos pterosaurios, incluyendo Sordes pilosus y Jeholopterus ninchengensis, tenían abrigos peludos que consistían en filamentos de pelo, llamados picnofibras, lo que sugiere que eran de sangre caliente y generaban su propio calor corporal, según un estudio realizado en 2002 en el Chinese Science Bulletin.

Más aún, un estudio de 2010 en la revista PLOS ONE sugería que los pterosaurios tenían poderosos músculos de vuelo, que podían usar para caminar cuadrúpedos (como cuatro patas) como murciélagos vampiros y saltar al aire. Una vez en el aire, los pterosaurios más grandes (Quetzalcóatlus northropiEl estudio encontró que podría alcanzar velocidades de más de 67 mph (108 kph) durante unos minutos y luego deslizarse a velocidades de crucero de aproximadamente 56 mph (90 kph).

Obra de Scott Hartman revela la estructura ósea de Pteranodon.

Obra de Scott Hartman revela la estructura ósea de Pteranodon.

Crédito: © Scott Hartman / Todos los derechos reservados.

Tamaños de pterosaurios

Pterodactylus antiquus (la única especie conocida del género) era un pterosaurio comparativamente pequeño, con una envergadura estimada para adultos de aproximadamente 3.5 pies (1.06 metros), según un estudio de 2012 en la revista Paläontologische Zeitschrift. Hubo cierta confusión desde el principio en cuanto al tamaño de la Pterodactylus, porque algunos de los ejemplares resultaron ser juveniles en lugar de adultos.

Pteranodon, descubierto en 1876 por Othniel C. Marsh, era mucho más grande. Tenía una envergadura que variaba de 9 a 20 pies (2.7 a 6 m), según un estudio de 2000 en Current Research in Earth Sciences, un boletín revisado por expertos del Kansas Geological Survey.

El pterosaurio más pequeño, llamado Nemicolopterus crypticus, fue descubierto en la parte occidental de la provincia china de Liaoning. Tenía una envergadura de solo 10 pulgadas (25 centímetros), según una descripción del animal, publicado en 2008 en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

Se cree que uno de los pterosaurios más grandes es Quetzalcóatlus northropi, Su envergadura alcanzó los 36 pies (11 m), según el artículo 2010 de PLOS ONE.

Otro gran pterosaurio era Coloborhynchus capito, que tenía una envergadura de unos 23 pies (7 m). Este descubrimiento, descrito en un artículo de 2012 en la revista Cretaceous Research, siguió al examen de un fósil que había estado en el Museo de Historia Natural de Londres desde 1884.

Características físicas

Dada la gran cantidad de diferentes tipos de pterosaurios, las características físicas de los reptiles alados variaron ampliamente según los géneros.

Los pterosaurios a menudo tenían cuellos largos, que a veces tenían bolsas en la garganta similares a las de los pelícanos para atrapar peces. La mayoría de los cráneos de pterosaurios eran largos y llenos de dientes semejantes a agujas. Sin embargo, los pterosaurios de la familia taxonómica Azhdarchidae, que gobernaron los cielos del Cretácico Superior e incluyeron Quetzalcóatlus northropi, no tenían dientes, según un estudio realizado en 2014 en la revista ZooKeys.

Una característica distintiva de los pterosaurios fue la cresta en sus cabezas.Aunque inicialmente se pensó que los pterosaurios no tenían crestas, ahora se sabe que las crestas se extendieron a través de los géneros de pterosaurios y se presentaron en varias formas.

Por ejemplo, algunos pterosaurios tenían crestas grandes y óseas, mientras que otras crestas eran carnosas sin hueso subyacente. Algunos pterosaurios parecen haber tenido una cresta parecida a una saill conformada por una lámina de membrana que conecta dos huesos grandes en la cabeza. "Ahora sabemos que las crestas de pterosaurios tenían todo tipo de combinaciones [de hueso y carne]", dijo Hone a WordsSideKick.com.

A lo largo de los años, los científicos han propuesto muchos propósitos posibles para estas crestas, incluido el hecho de que se utilizaron para la regulación del calor o para servir como timones durante el vuelo. "Pero casi todas las hipótesis han fallado en las pruebas más básicas", dijo Hone, y agregó que los modelos muestran que las crestas no son timones efectivos y muchos pterosaurios pequeños tienen crestas aunque no las hubieran necesitado para disipar el calor.

Lo que parece más probable es que las crestas se usaron para la selección sexual, argumentaron Hone y sus colegas en un estudio de 2011 en la revista Lethaia.

Hay varias líneas de evidencia que apoyan esta función de las crestas, explicó Hone, quizás lo más notable es que los juveniles, que parecen versiones en miniatura de pterosaurios adultos, no tienen crestas, lo que sugiere que las estructuras se usan para algo que solo es relevante para adultos, como el apareamiento.

Una mirada al reptil volador de la era cretácica.

Una mirada al reptil volador de la era cretácica.

Crédito: Ross Toro, colaborador de WordsSideKick.com.

¿Qué comieron los pterosaurios?

Los pterosaurios eran carnívoros, aunque algunos pueden haber comido frutas ocasionalmente, dijo Hone. Lo que comían los reptiles dependía de dónde vivían: algunas especies pasaban su vida cerca del agua, mientras que otras eran más terrestres.

Los pterosaurios terrestres comían cadáveres, dinosaurios bebés, lagartijas, huevos, insectos y varios otros animales. "Probablemente eran cazadores bastante activos de presas pequeñas", dijo Hone. Los pterosaurios amantes del agua se comieron una variedad de vida marina, incluyendo peces, calamares, cangrejos y otros mariscos.

En 2014, Hone buscó aprender más sobre las vidas de los pterosaurios marinos. Con estos animales, los juveniles dominan el registro fósil, dijo Hone. Esto es extraño porque los animales jóvenes son generalmente los que son atacados por los depredadores, lo que les impide convertirse en parte del registro fósil.

Una hipótesis para explicar este extraño suceso es que los pterosaurios juveniles a menudo murieron ahogados en lugar de ser comidos. Para probar esto, Hone y su colega Donald Henderson modelaron cómo los pterosaurios podían flotar en el agua (como los patos). Descubrieron que los pterosaurios flotaban bien, pero tenían malas posturas flotantes, en las cuales sus cabezas descansaban muy cerca del agua, si no en el agua.

Esto sugiere que los pterosaurios acuáticos no pasarían mucho tiempo en la superficie del agua y se lanzarían al aire poco después de bucear en busca de alimentos para evitar el ahogamiento. Sin embargo, los pterosaurios jóvenes que aún no tienen músculos fuertes o que aún están aprendiendo a volar tendrían más dificultades para volver a lanzarse al aire desde una inmersión, lo que posiblemente se ahogaría, dijo Hone.

Reporte adicional de Kim Ann Zimmermann, colaboradora de WordsSideKick.com

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  • Museo Americano de Historia Natural: Pterosaurios: Vuelo en la Era de los Dinosaurios
  • Museo de Paleontología de la Universidad de California: Introducción a la Pterosauria
  • PLOS UNO: Sobre el tamaño y la diversidad de vuelo de los pterosaurios gigantes


Suplemento De Vídeo: Cómo hacer un dinosaurio origami pterodactyl / Como fazer um origami dinosaur pterodactyl.




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