Los Mamíferos Prehistóricos No Se Habrían Metido Con Esta Enorme Nutria

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Hace seis millones de años, los pantanos poco profundos de lo que ahora es el sur de china pueden haber sido dominados por masivos, 110 libras. (50 kilogramos) nutrias con un bocado tan fuerte que podrían aplastar los huesos de pequeños mamíferos.

Hace seis millones de años, los pantanos poco profundos de lo que ahora es el sur de China pueden haber sido dominados por masivos, 110 libras. (50 kilogramos) nutrias que desde entonces se han extinguido.

Y ahora, los investigadores han encontrado que estas nutrias tienen más del tamaño de su lado. Resulta que este animal tenía una poderosa mordedura, seis veces más fuerte de lo que se esperaba solo por su tamaño y lo suficientemente fuerte como para aplastar grandes conchas de moluscos o los huesos de aves y pequeños mamíferos, anotaron los investigadores en un nuevo estudio.

"Ninguna de las nutrias modernas es un gran depredador", dijo Jack Tseng, investigador principal del estudio y anatomista funcional en la Universidad de Buffalo. "No atacan presas grandes, porque físicamente no son tan grandes. Creemos que esta nutria fósil era como el oso de su entorno, uno de los principales depredadores", dijo a WordsSideKick.com. [Ver imágenes de la temible nutria del tamaño de un lobo]

Fragmentos fósiles de la nutria, Siamogale melilutra, fueron descubiertos hace varios años, pero fue solo recientemente que Tseng y sus colegas escanearon y ejecutaron modelos computacionales en el cráneo reconstruido digitalmente. El objetivo: descubrir cómo vivió esta nutria del tamaño de un lobo.

Según Tseng, esa es una de las dos grandes preguntas que los paleontólogos tratan de responder: "¿Qué es?" y "como vivio?" (Aunque Tseng a menudo va al campo para encontrar nuevos fósiles, no estuvo involucrado en la expedición que descubrió S. melilutra.)

Para averiguar la fuerza de la mandíbula de la nutria, el equipo de Tseng realizó simulaciones computacionales para ver cómo la mordedura tensaría su mandíbula. Hicieron lo mismo con las nutrias modernas y descubrieron que las más pequeñas tenían mandíbulas más rígidas y, por lo tanto, más poderosas, y las nutrias más grandes tenían mandíbulas más flexibles. Sobre la base de estos hallazgos, calcularon que la antigua nutria era una potencia anormal, con una fuerza de la mandíbula que era seis veces lo que se estimaría según el tamaño del cuerpo del animal.

"Cuando observamos otros animales, vimos que las especies vivas aún seguían la tendencia", dijo Tseng, quien amplió sus modelos para incluir información de otros depredadores, como osos y lobos. "Entonces, en este caso, la nutria de mar se destacó".

Sólo otro animal se desprendió del vínculo entre el tamaño del cuerpo y la rigidez de la mandíbula: otro depredador extinto llamado Kolponomos newportensis, Un oso acuático que vivió en el noroeste del Pacífico hace 20 millones de años. Aunque los dos animales estaban separados por el océano Pacífico, los hábitats de ambos depredadores eran abundantes con moluscos de concha dura, explicó Tseng. "Esa es una línea de evidencia que apunta a que esta nutria fósil es un gran consumidor de moluscos con su tamaño y fuerza de mandíbula", dijo.

Pero los modelos de Tseng no pueden explicar definitivamente cómo vivió la nutria prehistórica. Más bien, proporcionan algunas posibilidades de lo que podría haber sido capaz de hacer. Por ejemplo, dijo Tseng, los fósiles de los animales muestran que sus mandíbulas eran lo suficientemente fuertes como para romper moluscos, pero eso no significa que no cazaran también mamíferos o peces más pequeños. Debido a que el fósil no fue encontrado con la presa en la boca del animal, no hay evidencia directa que indique lo que comió la criatura.

Para averiguar exactamente dónde encaja la nutria fosilizada en la red alimenticia, los investigadores deberían realizar un análisis químico del esmalte dental de la nutria. Ese análisis podría revelar si se trataba de un depredador apical o un depredador en algún lugar en medio de la red alimenticia, dijo Tseng. Ese análisis implicaría moler los dientes en un polvo fino, y el fósil es tan raro que los investigadores no están dispuestos a hacerlo.

"No queremos arriesgarnos", dijo Tseng.

Los investigadores detallaron sus hallazgos hoy (9 de noviembre) en la revista Scientific Reports.

Artículo original en WordsSideKick.com.


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