Opuestos Polares: Por Qué El Cambio Climático Afecta Al Ártico Y A La Antártida De Manera Diferente

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El hielo marino en la antártida está creciendo, incluso a medida que el clima más cálido reduce el hielo en el polo norte.

El hielo marino alrededor de la Antártida alcanzó un récord en agosto de 7.2 millones de millas cuadradas (18.6 millones de kilómetros cuadrados), la mayor extensión observada desde que comenzó el registro en 1979.

Pero a medida que crece el hielo marino antártico, el hielo marino del Ártico se está reduciendo dramáticamente. La capa de hielo del Norte alcanzó un mínimo histórico de 1.32 millones de millas cuadradas (3.42 millones de kilómetros cuadrados) en septiembre de 2012, debido al calentamiento del aire y las aguas.

Si la Tierra se está calentando y ambos extremos del planeta se ven afectados por el cambio climático, ¿por qué, entonces, los dos polos muestran tendencias tan diferentes?

Por un lado, el Polo Norte y el Polo Sur tienen una geografía fundamentalmente diferente. La Antártida es un enorme continente helado rodeado por un anillo de hielo marino, mientras que la capa de hielo del Ártico flota en el océano. Y, a diferencia del hielo ártico, el hielo marino antártico es estacional: se forma en invierno y se derrite casi por completo en verano. Los fuertes vientos circumpolar pueden compactar y engrosar el hielo antártico. Pero el hielo del Ártico es mucho más vulnerable al calentamiento del océano, y las tormentas de verano solo aceleran el deshielo. [10 cosas que debes saber sobre el hielo marino del Ártico]

Engrosamiento del hielo antártico

Las tendencias recientes muestran que el Océano Austral de la Antártida se está calentando. "¿Por qué aumentaría el hielo marino?" Jinlun Zhang, oceanógrafo del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad de Washington, en Seattle, preguntó en un comunicado. "Aunque la tasa de aumento es pequeña, es un rompecabezas para los científicos".

Zhang y sus colegas crearon un modelo que sugiere que los fuertes vientos que giran alrededor del Polo Sur son responsables de la expansión helada. Zhang le dijo a WordsSideKick.com que los vientos hacen que el hielo marino se mueva más rápido y que se deforme en gruesas crestas que son más difíciles de derretir. La acumulación de hielo crea regiones de hielo más delgado y agua abierta. En invierno, estas áreas pierden calor del agua más fácilmente, por lo que se forma más hielo. En verano, el sol calienta el agua, pero hay muy poco hielo para derretirse.

Los científicos no saben qué podría estar causando estos poderosos vientos. Algunos han sugerido que el agujero de ozono sobre el hemisferio sur podría estar cambiando los patrones de viento en la corriente de chorro sobre la Antártida, empujando las nubes hacia el Polo Sur.

La mayoría de los modelos climáticos dicen que el hielo marino antártico debería estar disminuyendo, pero un ligero aumento está dentro del ámbito de la variabilidad natural, dijo la científica climática Julienne Stroeve, del Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo (NSIDC).

"La Antártida es bastante fría, e incluso 5 grados Celsius [9 grados Fahrenheit] de calentamiento no va a marcar una gran diferencia", dijo Stroeve a WordsSideKick.com.

Esa misma cantidad de calentamiento afectaría dramáticamente al Ártico.

Ártico masivo se derrite

A medida que el hielo marino del Ártico se derrite masivamente en verano, el océano absorbe más energía solar, lo que hace que el agua del océano se caliente más.

El Ártico se está pareciendo más a la Antártica, en que la cubierta de hielo marino es estacional, dijo Stroeve.

En agosto de 2012, un ciclón de verano gigante agitó el hielo marino del Ártico y lo rompió en pedazos que se derritieron más fácilmente. Otras tormentas han tenido el efecto contrario, inyectando nieve y aire fresco sobre el polo norte que se contrae. Pero a medida que el calentamiento global aumenta la cantidad de tormentas severas, los científicos temen que se produzcan más derrotas récord. Y esa fusión tiene consecuencias.

La reducción del hielo está afectando no solo a los osos polares que han recibido tanta atención, sino a todo el ecosistema, dijo Stroeve. Menos hielo significa más luz solar y aguas más cálidas en verano, pero menos aislamiento y aguas más frías en invierno. Los cambios afectarán el plancton en la base de la cadena alimenticia, sus depredadores, y así sucesivamente hasta la cima de la cadena, afectando a los osos polares y los humanos.

Lo que es menos claro es cuando el hielo del Ártico puede desaparecer por completo. La mayoría de los estudios miden la extensión del hielo marino, porque se puede ver desde los satélites. Pero una métrica mejor sería el espesor del hielo marino, dijo Stroeve.

Dado el extenso derretimiento del hielo del Ártico, muchos científicos del clima están centrando su atención en los impactos sobre el clima y los patrones climáticos.

El crecimiento en el hielo marino de la Antártida no contradice las tendencias del calentamiento global observadas en el Ártico. "Todavía hay mucha variabilidad natural del clima" y, a veces, las tendencias naturales y el cambio climático están desfasados ​​entre sí, dijo Stroeve.

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