Las Plantas Usan Un Truco Maloliente Para Atraer Insectos Polinizadores

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Las cícadas usan los olores para atraer y repeler a los insectos para engañarlos y hacerlos polinizar.

Un estudio encuentra que algunas plantas primitivas usan calor y olores fuertes para engañar a los insectos para que los polinicen.

Las cícadas son plantas primitivas que han estado en la Tierra durante casi 300 millones de años. Se encuentran principalmente en áreas tropicales, son un tipo de gimnosperma: plantas con semillas relativamente expuestas. El grupo también incluye pinos y abetos modernos. Las semillas están contenidas en grandes conos femeninos que crecen en medio de sus frondas como palmeras; los conos masculinos contienen el polen necesario para fertilizar las semillas.

Los científicos alguna vez pensaron que las cícadas fueron polinizadas por el viento que soplaba el polen de conos masculinos a femeninos, pero los nuevos hallazgos, detallados en la edición del 5 de octubre de la revista. CienciaMuestre que estas plantas tienen un método de propagación muy diferente que puede representar un paso intermedio en la evolución de la polinización de las plantas.

Comida para el sexo

Irene Terry, de la Universidad de Utah, había encontrado previamente que las escamas de los conos de las cícadas estaban demasiado apretadas para que las semillas del interior pudieran ser alcanzadas por el polen arrastrado por el viento. En cambio, las cícadas necesitan la ayuda de pequeños insectos voladores llamados trips, según muestra su último estudio.

A estos pequeños bichos les encanta comer el polen que se encuentra en los conos de las cícadas masculinas y se cubren con las cosas mientras se tragan. Cuando visitan los conos femeninos, depositan el polen sobrante que han recolectado.

"Ellos [las cícadas] están intercambiando alimentos por sexo", dijo el coautor del estudio Robert Roemer, también de la Universidad de Utah. "El polen es lo único que comen estos trips, por lo que dependen totalmente de las plantas. Y los trips son los únicos animales que polinizan las plantas".

Planta despues del afeitado

Pero hacer que los trips abandonen la mezcla heterogénea de polen de los conos masculinos para los conos femeninos libres de polen es un truco maloliente.

Los conos masculinos típicamente emiten un olor, del químico beta-myrcene, que es muy atractivo para los trips en pequeñas cantidades. Pero en dosis más grandes, el químico se vuelve tóxico para los insectos y puede ahuyentarlos.

Los conos masculinos emiten una bocanada de la sustancia química para atraer los trips y embellecerlos con polen, luego comienzan a calentarse utilizando una reserva de azúcares, almidón y grasas que normalmente se destinarían a impulsar las funciones celulares diarias. El calor provoca una liberación masiva de beta-myrcene que expulsa a los trips del cono.

"Estas cícadas se calientan y, junto con ese calentamiento, hay un gran aumento de las fragancias volátiles emitidas por el cono", dijo Terry. "Te quita el aliento. Es un olor áspero y abrumador como nada que hayas olido antes".

"Piensa en un tipo con mucho después del afeitado", agregó Roemer.

Polinización push-pull

Después de ser expulsado de los conos masculinos, algunos trips todavía quieren segundos. Ahora es el turno de los conos femeninos.

Las hembras comienzan a emitir el mismo olor a beta-myrcene, no tan fuerte como lo hacen los machos, pero lo suficiente como para atraer a unos cuantos trips hambrientos engañados para que piensen que la hembra es un cono masculino.

Cuando los trips entran en el cono femenino, encuentran una desagradable sorpresa: no hay polen, solo semillas. Los restos de polen en sus cuerpos se desprenden y fertilizan los huevos de las cícadas. Plantas inteligentes.

"La gente piensa que las plantas simplemente se sientan allí, se ven bonitas y envían algunos olores para atraer a los polinizadores, pero estas cícadas tienen un comportamiento sexual específico sintonizado para repeler, atraer y engañar a los trips que los polinizan", dijo Terry.

Este proceso, denominado polinización push-pull, podría ser un paso intermedio en la evolución de la polinización de las plantas. Se cree que algunos olores de plantas han sido un factor disuasivo para los herbívoros desde el principio, mientras que otras plantas desarrollaron olores para atraer a los polinizadores de insectos.

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