Las Plantas Usan Un Uso Inteligente (Pero Maloliente) Para Esparcir Semillas

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Un estudio encuentra que las plantas que producen semillas que se ven y huelen como caca de antílope pueden engañar a los desprevenidos escarabajos peloteros que se alimentan de los excrementos para dispersar y enterrar las semillas.

Un estudio encuentra que las plantas que producen semillas que se ven y huelen como caca de antílope pueden engañar a los desprevenidos escarabajos peloteros que se alimentan de los excrementos para dispersar y enterrar las semillas.

Estos hallazgos podrían ser la primera vez que los científicos han descubierto semillas que utilizan con éxito los trucos para propagarse, dijeron los investigadores.

Hay muchos ejemplos en la naturaleza de las flores que evolucionaron para imitar a los insectos. Por ejemplo, varias orquídeas imitan a las hembras para atraer las visitas de los machos que buscan el amor. Estas falsificaciones luego espolvorean a estos posibles amantes con polen, que contiene esperma de plantas. Cuando los insectos se encuentran con otras flores, sirven como mensajeros de este polen, ayudando a las plantas a reproducirse. [Ver fotos de escarabajos peloteros bailando en bolas de caca]

Sin embargo, hasta ahora, no había ejemplos convincentes de semillas que utilizaban mimetismo para dispersarse, dijo el autor principal del estudio, Jeremy Midgley, un ecólogo evolutivo de la Universidad de Ciudad del Cabo en Sudáfrica. Algunas plantas producen semillas duras de color rojo o negro que se asemejan a las bayas, como el afortunado árbol de frijoles de Sudáfrica, pero estas no parecen engañar a las aves, y casi nunca se comen o se dispersan, dijo.

Ahora, Midgley y sus colegas encontraron nueces en Sudáfrica que se parecen a los excrementos de antílope.

"Imaginen el olor de una oveja o una cabra cayendo, así es como huelen", dijo Midgley a WordsSideKick.com. "Es extraño".

Los investigadores descubrieron que esta astuta trampa consigue que los escarabajos estiércol para esparcir las semillas.

Los científicos se centraron en Ceratocaryum argenteum, que se encuentra en las tierras de arbustos propensas al fuego en arenas profundas en Sudáfrica. Los frutos secos de esta especie son inusuales: en lugar de tener capas de semillas negras y lisas como las nueces del resto de la familia de esta planta, tienen capas de semillas de color marrón, según los investigadores. Además, estas nueces son más grandes que las de cualquiera de las especies relacionadas: tienen cuatro décimas de pulgada (1 centímetro) de ancho, aproximadamente del tamaño de los excrementos de antílopes.

Intrigante Ceratocaryum argenteum Las nueces tienen un olor acre, que es inusual entre las nueces porque aumenta las posibilidades de que se las coman.

"Tengo semillas de nueve meses en una bolsa de papel en mi oficina que aún son muy picantes", dijo Midgley en un comunicado.

Los investigadores instalaron cámaras con detección de movimiento que revelaron que los roedores ignoraron o incluso fueron rechazados por las tuercas. Sin embargo, cuando los científicos abrieron las tuercas, los roedores encontraron que las entrañas estaban sabrosas. "Sospechamos que el olor de las nueces repele a los pequeños mamíferos", dijo Midgley en un comunicado.

En cambio, los científicos descubrieron que los escarabajos peloteros tiraban de las nueces y los enterraban. Los escarabajos se alimentan de estiércol y ponen sus huevos en el estiércol para que sus crías coman. Los científicos dijeron que la forma redonda de estas tuercas hace que sea más fácil para los escarabajos peloteros hacerlos rodar.

Los investigadores analizaron los químicos que emiten las semillas y encontraron que su concentración y composición son similares a las liberadas por el estiércol de antílopes, como elands y bonteboks. Sin embargo, aunque las nueces huelen a excremento, ni los escarabajos ni sus crías pueden comer las semillas duras, un ejemplo clásico de engaño biológico.

"Este es probablemente el mejor ejemplo de engaño con respecto a la dispersión de semillas", dijo Midgley.

Los investigadores sugirieron que este tipo de dispersión es poco frecuente porque depende de la proporción correcta de excrementos de animales y escarabajos. "Demasiado estiércol y las nueces no se enterrarán porque los escarabajos tienen demasiadas opciones; muy poco excremento y habrá una falta similar de entierro debido a muy pocos escarabajos", dijo Midgley.

Los científicos ahora quieren ver cuáles de los químicos en las nueces atraen a los escarabajos "y si alguno de los químicos repele a los pequeños mamíferos", dijo Midgley.

Los científicos detallaron sus hallazgos en línea hoy (5 de octubre) en la revista Nature Plants.

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