Plancton Bombeo De Hierro Puede Afectar El Clima

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A medida que el hierro alimenta el fitoplancton, ¿se enfría el clima?

Este artículo de Research in Action se proporcionó a WordsSideKick.com en colaboración con la National Science Foundation.

Al igual que los humanos, el fitoplancton (pequeñas plantas que flotan en las corrientes oceánicas) necesitan hierro para sobrevivir. Normalmente, sin embargo, el hierro escasea en el océano. Pero un estudio reciente financiado por la National Science Foundation sugiere que durante los últimos 1 millón de años, los incrementos periódicos en el hierro, que principalmente alcanzan el océano abierto en forma de polvo arrastrado por el viento, han provocado picos en los números de fitoplancton.

¿Por qué estudiar los cambios en la abundancia de fitoplancton? Debido a que los aumentos en las poblaciones de fitoplancton pueden afectar el clima global. He aquí cómo: el fitoplancton consume carbono cerca de la superficie del océano a través de la fotosíntesis. Debido a que el océano superior y la atmósfera están estrechamente conectados a través de intercambios químicos, más carbono consumido en el océano puede significar menos dióxido de carbono en la atmósfera. Por lo tanto, los aumentos en las poblaciones de fitoplancton pueden retardar el calentamiento global o incluso contribuir al enfriamiento global.

Aunque aún no se ha confirmado un efecto directo en el clima por el fitoplancton, el nuevo estudio apoya la Hipótesis del Hierro, una idea desarrollada hace más de 20 años por el científico marino John Martin. Martin argumentó que cuando la Tierra atraviesa períodos de clima seco y polvoriento, más hierro llega al océano en forma de polvo arrastrado por el viento, que actúa como un fertilizante para el fitoplancton. A medida que el fitoplancton se vuelve más numeroso, extraen carbono de la atmósfera, lo que ayuda a enfriar el planeta.

Otra investigación ha apoyado un vínculo entre el hierro y el fitoplancton en el océano actual, pero este último estudio ofrece una mirada única en el tiempo.

Para investigar la influencia a largo plazo del hierro en el fitoplancton, Richard Murray, de la Universidad de Boston, y un equipo de científicos de varias instituciones estudiaron los sedimentos prehistóricos enterrados en el fondo marino. Descubrieron que a medida que los niveles de hierro aumentaban y disminuían periódicamente con el tiempo, también lo hacían los niveles de ópalo, un material que muchas personas asocian con las joyas, pero que los científicos marinos usan como indicador de la abundancia de fitoplancton.

El ópalo indica la abundancia de fitoplancton porque se secreta por diatomeas como material para formar conchas de diatomeas. Las diatomeas se encuentran entre los tipos más comunes e importantes de fitoplancton. A medida que la abundancia de diatomeas cambia con el tiempo, estos cambios se reflejan en las cantidades de ópalo (caparazón de diatomeas muertas) que se depositan en el lecho marino y, finalmente, son enterrados por sedimentos marinos. Al rastrear el ópalo y el hierro en el registro sedimentario, Murray y su equipo pudieron demostrar que la relación entre el fitoplancton y el hierro es de larga data, incluso antigua.

El hierro y el ópalo de las conchas de fitoplancton están estrechamente relacionados en los sedimentos del fondo marino.

El hierro y el ópalo de las conchas de fitoplancton están estrechamente relacionados en los sedimentos del fondo marino.

Crédito: Richard Murray (Boston University) y colaboradores.

En el diagrama que acompaña a este artículo, el hierro (Fe, en rojo) y el ópalo de las conchas de fitoplancton (en azul) están estrechamente relacionados en los sedimentos del fondo marino durante los últimos 1 millón de años. Los números en el eje horizontal representan el número de años antes del presente. Los números en los ejes verticales representan la velocidad a la que el ópalo y el hierro se han acumulado y se han enterrado en el fondo marino, en unidades de miligramos por centímetro cuadrado por mil años (mg / cm)2/ kyr).

Nota del editor: Todas las opiniones, hallazgos y conclusiones o recomendaciones expresadas en este material son las del autor y no necesariamente reflejan los puntos de vista de la National Science Foundation. Ver el Archivo de investigación en acción.


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