Pinatubo: Por Qué La Erupción Volcánica Más Grande No Fue La Más Mortal

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Hace veinte años, el monte pinatubo en filipinas explotó en la erupción volcánica más grande de la memoria viva.

Si hubiera estado en la isla filipina de Luzón el 15 de junio de 1991, se le habría perdonado por pensar que el mundo se estaba acabando.

El tifón Yunya gritaba en toda la isla, pero los cielos enojados no eran nada en comparación con la Tierra enojada. El Monte Pinatubo, un volcán sin pretensiones que nadie se había dado cuenta de que estaba activo hasta unos pocos años antes, estaba soplando su cima. Una columna de ceniza arrojó 21 millas (34 kilómetros) a la atmósfera, abriéndose como un paraguas para formar una nube de 249 millas (400 km) de ancho.

En el camino de regreso, las cenizas de Pinatubo se mezclaron con la lluvia de Yunya, creando un lodo concreto que colapsó los techos a más de 9 millas (15 km) de distancia. Las calles estaban repletas de evacuados, incluidos los científicos encargados de vigilar el volcán, que se vieron reducidos a enjuagar su parabrisas manchado de cenizas con un paquete de seis refrescos de cereza.

La erupción del Monte Pinatubo fue el segundo cataclismo volcánico más grande del siglo 20, después de una erupción de 1912 en la península de Alaska, escasamente poblada. El Monte Pinatubo, por otro lado, amenazó a decenas de miles de personas que vivían en o cerca de sus laderas. [En Fotos: La Erupción Colosal del Monte Pinatubo]

No obstante, solo unos pocos cientos de personas murieron en la erupción inicial, gracias a la vigilancia del volcán durante todo el día, los planes de evacuación proactivos y un poco de suerte. Fue un éxito que ayudó a cimentar la importancia de observar de cerca el volcán, aunque los científicos aún están buscando las pistas únicas que podrían advertirles que una erupción será tan grande como la de Pinatubo.

Un gigante despierta

Antes de una cataclísmica erupción de 1991, Pinatubo era un pico montañoso sin pretensiones en Filipinas.

Antes de una cataclísmica erupción de 1991, Pinatubo era un pico montañoso sin pretensiones en Filipinas.

Crédito: USGS

La primera señal de que Pinatubo podría estar inquieto se produjo a mediados de marzo de 1991. Los frecuentes terremotos sacudieron el área, alarmando a los residentes. El 2 de abril, una explosión abrió una línea de humeantes ventilaciones a lo largo de la montaña.

El Instituto Filipino de Vulcanología y Sismología (PHIVOLCS) corrió a la escena, con cinco monitores sísmicos. También llamaron al Programa de Asistencia por Desastres Volcánicos del Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS), un grupo formado cinco años antes para ayudar con emergencias volcánicas en todo el mundo.

Pinatubo no había emitido tanto como un eructo volcánico en la memoria viva, pero una mirada a la geología del área reveló que la montaña podría producir erupciones muy grandes, dijo el líder del equipo de USGS Chris Newhall, ahora líder del grupo de volcanes en el Observatorio de la Tierra de Singapur.

"Pero no sabíamos si estallaría, o si una erupción sería GRANDE", escribió Newhall en un correo electrónico a WordsSideKick.com. "Así que no puedes recomendar una evacuación de inmediato".

En cambio, el equipo reunió toda la información que pudo sobre la montaña. Desplegaron sismómetros adicionales, caminaron alrededor de los antiguos depósitos volcánicos y volaron en misiones de helicópteros cerca del volcán para ver qué estaba pasando.

"Estamos llegando a un volcán del que nadie sabía mucho", dijo John Ewert, ahora el científico a cargo en el Observatorio de Volcanes Cascades del USGS. "No había habido monitoreo, no se había recopilado una línea de base. No había un mapa geológico, no había ningún mapa de peligros, nada... Había un elemento de construir el barco y remarlo al mismo tiempo".

Acumulación para una explosión

Además del desafío científico, también hubo una gran cantidad de presión personal. Cerca de 500,000 personas vivían cerca de Pinatubo, y convencerlas de que este simple bulto cubierto por la jungla era una amenaza no era una hazaña pequeña. Además, Clark Airbase, la instalación de los EE. UU. Que se convirtió en el centro de mando de los científicos y en su hogar lejos del hogar, se encontraba a unos 15 km de Pinatubo y no se debía tomar a la ligera una evacuación de la base.

En otras palabras, si los científicos iban a instar a una evacuación, el volcán tendría un golpe mucho mejor. [Las 10 erupciones volcánicas más grandes en la historia]

Cuando mayo se convirtió en junio, el volcán continuó retumbando y emitiendo arroyos de ceniza. En la mañana del 8 de junio, una cúpula de lava apareció en la cima. Esta fue una señal de que el magma caliente estaba empujando contra la superficie, estirando y abultando la tierra desde arriba. Para el 9 de junio, los funcionarios habían ordenado que 25,000 personas salieran del área. El 10 de junio, los funcionarios estadounidenses hicieron el llamado para evacuar a más de 14,000 miembros del servicio y sus familias de la base aérea de Clark.

La base aérea repentinamente vacía fue solo una fuente más de presión para los científicos, quienes aprovecharon la oportunidad para mover su base de operaciones al lado de la base más alejado del volcán humeante. El volcanólogo de USGS Richard Hoblitt, ahora en el Observatorio de Volcanes de Cascades, describió la ansiedad con ironía.

"Si el volcán no hubiera funcionado, no habría sido muy bueno para nuestras carreras, pongámoslo de esa manera", dijo Hoblitt a WordsSideKick.com.

Ka-boom

No tendrían que esperar mucho. A las 8:51 a.m. hora local del 12 de junio, los sismómetros en las laderas de la montaña se volvieron locos cuando el volcán envió una columna de ceniza y vapor de 11 millas (19 km) al aire a la velocidad de un avión F-15.

La columna de erupción del 12 de junio de 1991 del Monte Pinatubo tomada desde el lado este de la Base Aérea Clark.

La columna de erupción del 12 de junio de 1991 del Monte Pinatubo tomada desde el lado este de la Base Aérea Clark.

Crédito: USGS

Cuando Hoblitt y Ewert observaron el golpe del volcán, sintieron alivio. Sus advertencias, y la evacuación de más de 60,000 personas, no habían sido en vano. Pero el alivio fue seguido por la preocupación, ya que después de la erupción inicial de 40 minutos, Pinatubo comenzó a retumbar de nuevo. El volcán se estaba calentando.

Durante los siguientes tres días, el volcán escupió tres erupciones verticales más y 13 erupciones más pequeñas que produjeron flujos piroclásticos (mezclas fundidas de ceniza, gas y roca que pueden barrer el paisaje a más de 60 millas (100 km) por hora).

Y luego, el 15 de junio, Pinatubo realmente se soltó. En algún momento alrededor de la 1:42 p.m., las erupciones de parar y arrancar se convirtieron en una larga y rugiente explosión. Trozos de piedra pómez del tamaño de pelotas de golf cayeron en Clark Airbase. La ceniza arrojó más alto que nunca, y los lahares, o flujos de lodo, se precipitaron por las laderas en un estrépito de piedras.

Con todos sus sismómetros tragados por los flujos piroclásticos del volcán, Hoblitt, Ewert y sus colegas evacuaron la Base Aérea Clark cuando el Tifón Yunya arrojó la lluvia por encima. La ceniza empapada de lluvia rayó el parabrisas de su camión, dijo Hoblitt, así que los científicos lo limpiaron con refrescos de cereza, la única bebida que quedaba en la comisaría de la base aérea que nadie quería beber. Salieron de la noche a una distancia de 24 millas (38 km) en un colegio agrícola, sintiendo que la tierra temblaba cuando la cima de Pinatubo se derrumbó en una caldera de 1,5 millas (2,5 km).

Las secuelas

Para cuando terminó la erupción climática de Pinatubo, un manto de ceniza con forma de nieve de al menos media pulgada (1 centímetro) de espesor cubría 4.660 millas cuadradas (7.500 kilómetros cuadrados) de la isla de Luzón. Durante el año siguiente, las cenizas arrojadas a la atmósfera por Pinatubo reducirían las temperaturas globales en un promedio de 0.9 grados Fahrenheit (0.5 grados Celsius). El volcán continuaría ardiendo y fumando durante meses. Y durante los años posteriores, la temporada de los monzones arrastraría las cenizas por las laderas de la montaña en lahars devastadores, elevando el número inicial de muertos de la erupción de 200 o 300 a más de 700.

Vista aérea de una parte de la base aérea de Clark que muestra los edificios y la vegetación dañada por la tefra (ceniza) caída desde la erupción del 15 de junio de Pinatubo. La foto fue tomada el 24 de junio de 1991.

Vista aérea de una parte de la base aérea de Clark que muestra los edificios y la vegetación dañada por la tefra (ceniza) caída desde la erupción del 15 de junio de Pinatubo. La foto fue tomada el 24 de junio de 1991.

Crédito: Willie Scott / USGS

Pero por más grande que fue la erupción de Pinatubo, el número de muertos fue notablemente pequeño. Al menos 20,000 vidas fueron salvadas. El monitoreo agresivo y las campañas de información pública hicieron su trabajo, escribió Raymundo S. Punongbayan, director de PHIVOLCS, en "Fire and Mud", una colección del USGS de documentos sobre la erupción de Pinatubo.

Pero una gran parte del éxito de la evacuación de Pinatubo se debe a la sincronización del volcán, dijo Hoblitt.

"El hecho es que el ritmo de la actividad fue el adecuado para que las personas reaccionaran a ella", dijo. "Hubo una escalada constante y eso se intensificó y culminó en una erupción".

Muchas erupciones están mucho más tensas, dijo, lo que hace que la gente se sienta impaciente y sea poco probable que escuche las advertencias de que se acerca la grande.

No se espera que Pinatubo vuelva a estallar durante cientos de años, suponiendo que se mantenga en su horario habitual. Pero si la montaña explotara hoy, dijo Ewert, monitorearla sería un poco más fácil, gracias a 20 años de avances tecnológicos. Hoy en día, Internet facilita la consulta con científicos lejanos, dijo, y los satélites GPS y de radar permiten medir los cambios en el suelo causados ​​por el magma en movimiento.

Pero a pesar de las nuevas herramientas, dijo Hoblitt, aún es difícil predecir exactamente cuándo un volcán explotará y qué tan grande será su erupción.

"Esto todavía no es una habilidad para 'dar vuelta a la manivela y resolver el problema'", dijo Hoblitt. "Hay mucha experiencia y arte que trata con volcanes inquietos".

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Suplemento De Vídeo: Top 5: Las erupciones mas grandes de la historia.




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