Los Animales Petrificados Murieron Rápidamente

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Una mezcla de lodo mató a los animales conservados en el burgess shale.

Al menos fue una muerte rápida.

Los científicos han descubierto que los antiguos animales conservados en el famoso depósito de fósiles de Burgess Shale murieron a causa de una mezcla de lodo que los sepultó tan profundamente que sus cuerpos estaban petrificados.

El hallazgo resuelve un misterio que desconcertó a los paleontólogos desde que se descubrió el revelador fósil en 1909: ¿cómo estaban tan bien conservados los cuerpos de los animales?

"El Burgess Shale es realmente una bonanza fósil", dijo Jan Zalasiewicz, un geólogo de la Universidad de Leicester en los EE. UU., Quien hizo el nuevo descubrimiento de entierro con Sarah Gabbott, paleontóloga de la Universidad de Leicester. "Lo sorprendente de esto fue que tenía una gran variedad de fósiles estándar de cuerpo duro, que comúnmente encontramos, pero también una variedad de fósiles de cuerpo blando".

Un antiguo fondo marino.

El sitio de las Montañas Rocosas canadienses fue un lecho marino hace 500 millones de años, durante la mitad del período cámbrico.

Poco antes de este tiempo, apareció la primera vida compleja en la Tierra.

En la mayoría de los sitios fósiles, solo los huesos y las conchas son lo suficientemente fuertes para sobrevivir a través de los milenios. Pero en Burgess Shale, incluso se preservaron partes del cuerpo suaves. Normalmente, se descomponen poco después de la muerte del animal. Los científicos han encontrado restos de gusanos en el sitio, e incluso pueden ver rastros de tripas y ojos de criaturas.

Para comprender cómo ocurrió este milagro de preservación, los investigadores analizaron cuidadosamente las capas de roca en el sitio. Al observar la piedra de esquisto milímetro a milímetro bajo un microscopio, determinaron que no se depositó lentamente en muchos bits a lo largo del tiempo, como es típico en este tipo de roca de barro. Más bien, se crearon capas gruesas a la vez, con granos de arena y fragmentos de conchas suspendidas en ellas, que normalmente se habrían hundido hasta el fondo.

Los investigadores dedujeron que las capas de roca probablemente se crearon cuando una mezcla de barro pegajosa se derramó sobre el fondo del mar desde un acantilado, matando instantáneamente a criaturas desprevenidas en el fondo.

Debido a que los animales estaban enterrados bajo una capa tan gruesa de lodo, las partes blandas de sus cuerpos no se descomponían de inmediato sino que se conservaban.

"Instantáneamente lleva el cuerpo del animal por debajo del nivel en el que puede ser rescatado", dijo Zalasiewicz. "Incluso lo llevas por debajo del nivel en el que las bacterias están más activas. Es casi como si lo pusieras en un frasco de fijación".

Los científicos creen que aquí periódicamente se produjeron inundaciones de lodo como esta, quizás provocadas por terremotos, cada vez que depositan una nueva capa sobre la antigua.

La investigación se detalla en el número de enero de 2008 de Revista de la Sociedad Geológica.

Mundo acuático

Hoy en día, el Burgess Shale representa un fragmento de vida congelado de una época en que la Tierra y su vida eran completamente diferentes.

"Data desde muy temprano en la historia de la compleja vida multicelular", dijo Zalasiewicz. WordsSideKick.com. "Durante un tiempo, fue la ventana principal que teníamos sobre la diversidad de la vida en este momento. Es muy significativo porque uno de los grandes enigmas sobre la vida del Cámbrico es que parece haber comenzado muy repentinamente".

La vida existió durante 3 mil millones de años antes del Período Cámbrico, pero casi toda era vida simple compuesta de células individuales.

"Entonces, muy repentinamente al comienzo del Cámbrico, apareció una gran cantidad de vidas, todos los principales grupos de animales", dijo Zalasiewicz. "Eso se llama la explosión cámbrica. Todavía es un misterio sobre cómo y por qué se produjo este gran florecimiento de la vida multicelular".

La flora y la fauna de la Tierra en aquel entonces eran muy diferentes a las de hoy.

"Toda la vida estaba en los océanos", dijo Zalasiewicz. "Puede haber hongos y algas en partes más húmedas, más sombrías de la tierra. Pero esencialmente no había árboles, pasto o insectos. Había una variedad de invertebrados en los océanos, trilobites y demás, y los vertebrados más tempranos. Era un mundo de agua ".

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