Paleo Csi: Los Cazadores Tempranos Dejaron Un Arma Asesina De Mastodonte Detrás

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Una investigación de un hueso de mastodonte largamente controvertido encontrado en el estado de washington reveló nuevas evidencias de que la criatura peluda gigante fue derribada por cazadores hace 13.800 años, la primera evidencia de armas de caza antes de la cua clovis paleo-india.

Una nueva mirada a un esqueleto de mastodonte muy antiguo ha encontrado evidencia de la primera arma de caza conocida en América del Norte, una herramienta hecha de hueso que es anterior a la tecnología de caza conocida hasta hace 800 años.

La brusquedad de hueso, que se encuentra incrustada en una costilla de mastodonte desenterrada en la década de 1970, ha sido controversial durante mucho tiempo. Los arqueólogos han discutido sobre la fecha asignada al hueso, alrededor de 14,000 años, y sobre si la supuesta arma fue realmente formada por manos humanas. Pero ahora, los investigadores dicen que es probable que hace 13.800 años, los cazadores mataran mastodontes como elefantes utilizando puntos de proyectil óseo no mucho más grandes que lápices, afilados a puntas como agujas.

"Tenemos la suerte de que el cazador hace 13.800 años probablemente estaba tratando de obtener ese punto de proyectil óseo entre las costillas, probablemente tratando de llegar a un órgano vital", dijo el investigador del estudio Michael Waters, antropólogo del Centro para el Estudio de Los primeros americanos en la universidad de Texas A&M. "Tal vez el mastodonte se encogió o su empuje estuvo apagado, y en lugar de eso, golpeó una costilla y rompió el punto del proyectil de su hueso. Así que es malo para él y bueno para nosotros". [Galería de imágenes: Evidencia de cazadores de mastodontes]

Waters y sus colegas informan sobre su hallazgo en la revista Science mañana (21 de octubre).

Descubriendo un sitio de muerte

Una cosa es segura: la antigua matanza de mastodon no fue una pelea justa. La criatura, desenterrada por un ranchero que cavaba un tanque de almacenamiento a fines de la década de 1970 en el estado de Washington, era vieja y probablemente enferma cuando murió, con los dientes "literalmente desgastados en un nobbin", dijo Donald Grayson, antropólogo de la Universidad de Washington que no participó en el nuevo estudio.

El ranchero entregó el sitio a los arqueólogos, quienes le devolvieron el favor doblando el hallazgo del "Manis Mastodon", el apellido del ranchero. La afirmación del arqueólogo de que el mastodonte fue cazado por humanos hace unos 14,000 años fue considerado con sospecha entre otros investigadores, sin embargo, quien señaló que no había pruebas sólidas de que las manos humanas hicieran el punto óseo hallado en el hueso del mastodonte.

Era posible, dijo Grayson, que el hueso formara parte del propio esqueleto del mastodonte, tal vez incluso un fragmento de hueso desprendido de una pelea con otro animal. [Leer: 25 asombrosas bestias antiguas]

Caso frio paleo

Pero la tecnología arqueológica actual está a pasos agigantados más allá de lo que era en la década de 1970. Así que Waters y sus colegas decidieron echar otro vistazo al caso de Manis Mastodon. Extrajeron la proteína ósea de la costilla dañada y la dataron con radiocarbono, una versión avanzada de la técnica de datación utilizada hace cuatro décadas. Efectivamente, encontraron que la muestra se remonta a 13.800 años. Eso es 800 años antes que los norteamericanos Clovis, que eran conocidos por cazar mamuts y mastodontes.

Pero Waters y sus colegas también necesitaron evidencia de que la punta ósea incrustada en la costilla fue hecha por el hombre. Para investigar, utilizaron una tomografía computarizada de alta resolución (TC).

"Todos estamos familiarizados con los escáneres de tomografía computarizada del hospital, donde pueden escanear su cuerpo y mirar dentro para ver los órganos y los huesos", dijo Waters. "Esta es una versión industrial de alta resolución que crea rayos X digitales espaciados cada 0.06 milímetros [0.002 pulgadas], aproximadamente la mitad del grosor de una hoja de papel".

Esta mirada ultra aguda dentro de la costilla reveló el eje agudo de la aguja del punto de proyectil alojado dentro del hueso del mastodon. Las imágenes sugirieron que el punto se había reducido y afilado, dijo Waters, el trabajo de manos humanas. [Ver video del punto del arma y el hueso]

Para colmo, los investigadores extrajeron la proteína ósea y el ADN del propio punto del proyectil, determinando que el arma se había fabricado con los huesos de otro mastodonte.

"Eso fue aún más emocionante, porque lo que significaba era quienquiera que estos cazadores fueran rastreados y mataran a los Manis Mastodon estaban cazando con armas hechas de un asesinato anterior", dijo Waters.

Cazadores Pre-Clovis

Otros antropólogos advirtieron que es difícil entender de manera concluyente un sitio arqueológico dado solo un artefacto, pero dijeron que el hallazgo ayudó mucho a poner la controversia sobre los mastodontes.

"Es muy convincente", dijo James Dixon, director del Museo Maxwell de Antropología de la Universidad de Nuevo México, que no participó en el estudio actual. Se han descubierto otros sitios de matanza de mamut y mastodonte del mismo período (aunque sin armas de caza), dijo Dixon, y el nuevo análisis de mastodonte se suma a la evidencia de que los cazadores-recolectores humanos estaban matando a las grandes criaturas lanudas antes de que llegara la cultura Clovis a lo largo.

"Para mí, el escaneo de alta calidad sugiere firmemente que esto realmente es un punto de proyectil óseo, y que este es otro sitio anterior a Clovis", dijo Grayson. Si es así, dijo, es el tercer sitio arqueológico pre-Clovis confirmado, incluido el asentamiento de Monte Verde en el norte de Patagonia desde hace aproximadamente 14,800 años y las cuevas de Paisley en Oregon, donde los científicos descubrieron heces humanas de 14,300 años.

Entonces, ¿cómo mataron estos primeros cazadores a una criatura del tamaño de un elefante con armas del tamaño de lápices? Es posible que grupos de cazadores se agruparan en un mastodonte y lanzaran sus puntos de proyectil como lanzas hasta que el animal se viera "como un alfiletero", dijo Waters. El Manis Mastodon fue cortado en una costilla superior, consistente con el uso de un atlatl, o lanzador de lanza, un eje hueco utilizado para obtener más velocidad y apalancamiento detrás de una lanza lanzada, dijo Dixon.

O quizás ese mastodonte ya estaba en sus últimas piernas antes de que los cazadores humanos lo terminaran, sugirió Grayson.

"Es totalmente posible que este pobre hombre no estuviera de pie cuando lo mataron, y que en realidad podría haber estado recostado y en el proceso de morir solo", dijo Grayson. "Eso resolvería el problema de tener a alguien lo suficientemente alto o lo suficientemente alto como para pegarlo en la espalda".

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