Problema Doloroso: ¿Por Qué Los Niños Enfrentan El Dolor Crónico?

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Según un nuevo estudio, la tasa de dolor crónico en niños y adolescentes ha aumentado dramáticamente en los últimos años

El dolor crónico en niños y adolescentes es un problema dramáticamente creciente, ya que las admisiones hospitalarias para jóvenes con la enfermedad se multiplicaron por nueve entre 2004 y 2010, según sugiere un estudio reciente.

El tipo más común de dolor crónico entre los niños en el estudio fue el dolor abdominal, que se informó en el 23 por ciento de los casos, según el estudio.

Otras afecciones incluyeron el síndrome de distrofia simpática refleja, caracterizado por dolor nervioso en las extremidades, que afectó al 9.2 por ciento de los niños en el estudio, y el síndrome de dolor crónico, que ocurre cuando el dolor dura más de tres meses (6.4 por ciento). Los niños también reportaron dolores de cabeza y migrañas, dolor en las extremidades y dolor de espalda.

"Estamos viendo muchos más pacientes jóvenes con síndrome de dolor crónico", dijo el Dr. Thomas A. Coffelt, autor del estudio y profesor asistente de medicina clínica y pediatría en la Escuela de Medicina de la Universidad de Indiana en Indianápolis. "Es bastante alarmante para nosotros".

Para el estudio, los investigadores reunieron información sobre 3,752 niños ingresados ​​en 43 hospitales pediátricos en todo Estados Unidos.

Los pacientes con dolor crónico típico eran blancos y mujeres, con una edad promedio de 14 años. La estancia hospitalaria promedio fue de 7,32 días, según el estudio.

La gran mayoría de los pacientes en el estudio recibieron diagnósticos adicionales mientras estaban en el hospital, con un promedio de 10 diagnósticos por niño. Los niños fueron diagnosticados con condiciones como dolor abdominal, trastornos del estado de ánimo, estreñimiento y náuseas. En total, el 65 por ciento de los pacientes recibió un diagnóstico gastrointestinal y el 44 por ciento recibió un diagnóstico psiquiátrico.

Los resultados también mostraron que, incluso después de ser hospitalizados, muchos jóvenes seguían teniendo dolor. Coffelt dijo que el 12.5 por ciento de los niños regresaron al hospital dentro de un año: el 9.9 por ciento fue readmitido al menos una vez, y el 2.6 por ciento más de una vez.

Por qué tantos niños tienen dolor crónico es la "pregunta del millón", dijo Coffelt. La depresión, la ansiedad y otros trastornos del estado de ánimo, que fueron diagnósticos secundarios en muchos jóvenes, pueden jugar un papel, agregó.

Otra posible causa podría ser el abuso o agresión física, emocional y sexual, aunque estos se asociaron con solo el 2.1 por ciento de los jóvenes que sufren dolor.

"No podemos identificar la [causa] subyacente del dolor, por eso luchamos con él", dijo Coffelt. "Necesitamos encontrar una mejor manera de tratar a estos pacientes".

"El dolor crónico es bastante común en pediatría", dijo Gary A. Walco, director de medicina del dolor en el Hospital de Niños de Seattle, quien no participó en el estudio.

"El campo del dolor crónico ahora reconoce que gran parte del dolor crónico tiene que ver con un cambio en la forma en que el cerebro y la médula espinal están procesando los estímulos que ingresan en el cuerpo", dijo Walco. "Este estudio arroja luz sobre la forma en que se conocen los síndromes de dolor crónico recurrente y mal manejado".

Sin embargo, Walco también dijo que cree que la cantidad de pacientes con dolor reportados en el nuevo estudio está "potencialmente inflada artificialmente" debido a los códigos de diagnóstico utilizados para identificar a los pacientes con dolor. Esos códigos, dijo Walco, "se inclinaron en la dirección de los problemas psicológicos".

Los múltiples procedimientos diagnósticos y readmisiones citadas en el estudio subrayan la necesidad de mejorar en el tratamiento del dolor en los jóvenes, dijo Walco. En lugar de tratar el dolor crónico como un problema agudo, los médicos deben centrarse en la rehabilitación, explicó.

Y "en lugar de seguir viendo el dolor como un síntoma de otra enfermedad, los padres deben reconocer que el dolor es la enfermedad y buscar un experto en dolor para el tratamiento", dijo Walco.

El estudio aparece hoy (1 de julio) en la revista Pediatrics.

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