Las Alas De Avestruz Explican El Misterio De Los Dinosaurios No Voladores

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Las alas pueden no ser restos evolutivos de aves adaptadas para la vida en el suelo.

Las alas de avestruz aparentemente ayudan a las aves gigantes no voladoras a correr, explicando el desconcertante fenómeno de por qué los dinosaurios antiguos desarrollaron extremidades emplumadas antes de desarrollar el vuelo.

Las alas de los avestruces, las aves vivas más grandes, se pensaron que eran restos evolutivos que persistían incluso después de que las aves adaptadas a la vida en el suelo, se conservaban principalmente con fines de exhibición y control de la temperatura.

Las nuevas observaciones a largo plazo y los experimentos de flujo de aire con avestruces ahora muestran que estas aves no voladoras pueden usar sus alas como estabilizadores avanzados. [Por qué las avestruces no pueden volar]

"Estos hallazgos sucedieron por coincidencia: lo que realmente estaba viendo eran sus piernas", dijo a WordsSideKick.com la investigadora Nina Schaller, bióloga del Instituto de Investigación Senckenberg en Frankfurt, Alemania, y de la Universidad de Amberes en Bélgica. "Los avestruces son los animales enduranceanos más rápidos del mundo: ningún otro animal puede correr media hora a 70 kilómetros (43 millas) por hora, por lo que sus patas fueron originalmente mi enfoque principal".

Cómo estudiar los avistamientos: MUY cuidadosamente.

Para estudiar las aves en un ambiente natural y controlado, que les permitía tener espacio libre para actuar sin restricciones, los científicos criaron avestruces en grandes pastizales alemanes al aire libre, alimentándolos a mano.

"Los avestruces pueden ser muy peligrosos y pueden reaccionar con patadas violentas, incluso letales, por lo que fue crucial que compartiéramos un nivel profundo de confianza mutua", explicó Schaller. "Alimentarlos los usé como su mamá".

Después de tres años, cuando los avestruces crecieron por completo, los especialistas los grabaron en video mientras corrían a lo largo de casi 300 metros (300 pies) al aire libre. Descubrieron que los avestruces usaban alas como timones sofisticados para frenar, girar y maniobrar en zigzag. Los experimentos que colocaron plumas de avestruz en corrientes de aire demostraron que podían proporcionar sustentación, lo que sería útil para los animales que volaban.

"Hay que dejar de pensar en sus alas como organismos de vuelo y como estabilizadores", dijo Schaller. "Piensa en cuándo corres por un bordillo; también usas los brazos, un poco como los avestruces".

Algunos pájaros modernos no voladores pueden usar sus alas de manera similar. "Sudafricano reasexecute rápidamente el zigzag como un medio de escape y use sus alas para mantener el equilibrio durante estas ágiles maniobras", explicó Schaller.

Sin embargo, otros parientes, como el emu australiano y el asistente social, tienen alas pequeñas que sujetan firmemente a sus cuerpos y, aparentemente, no usan en la locomoción.

"El avestruz vive en la sabana, donde los espacios abiertos significan que la inversión en mantener las alas tiene un sentido absoluto", dijo Schaller. "El casuario, por otro lado, vive en las selvas tropicales de Australia y Nueva Guinea, donde tener alas largas no sería muy beneficioso". Emus, por otro lado, aparentemente no se involucra en zigzagrunning como avestruces, sino que huye de los depredadores con ráfagas cortas, y por lo tanto no necesitaría la maniobrabilidad avanzada que se ve en los avestruces.

Ver correr dino

Los hallazgos de Schaller y sus colegas sugieren que algunos de los dinosaurios más grandes y que se mueven más rápido, como el Gigantoraptor de 26 pies (8 metros) de largo, también emplearon sus brazos con plumas para aumentar la estabilidad y la maniobrabilidad cuando corren como avestruces. Esto habría reducido la energía que tomaría tales dinosaurios para mover sus cuerpos gigantes, dejándoles más combustible para correr más rápido y más rápido.

"Ellos también tenían piernas largas, así que ¿por qué no deberían haber usado las alas de la misma manera?" Dijo Schaller. "Los avestruces, como todos los demás pájaros, son descendientes de los dinosaurios terópodos. Tendría sentido que tengan comportamientos similares".

Los científicos detallaron sus hallazgos el 1 de julio en la conferencia anual de la Sociedad para la Biología Experimental en Praga.

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