La Historia De Origen De Rosetta Comet Es Rara Y Termina Con Un Patito De Goma

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El cometa patito de goma de rosetta parece haber emergido de un suave beso en el frío negro del espacio exterior. Y podría tener un secreto para contar sobre neptuno.

El cometa "patito de goma" de la sonda espacial Rosetta parece haber emergido de un suave beso en el frío negro del espacio exterior. Y el cometa podría tener un secreto que contar sobre Neptuno.

El cometa 67P, donde la Agencia Espacial Europea (ESA) aterrizó su sonda Rosetta en el verano de 2016, tiene una forma extraña. Es bastante pequeño, casi 2.5 millas (4.1 kilómetros) en su punto más ancho, y consiste en dos lóbulos saltones unidos entre sí por un cuello estrecho. En un artículo no publicado en espera de revisión por pares que apareció en el diario preimpreso arXiv, los astrónomos detallaron cómo el cometa pudo haberse formado y migrado a la órbita de Júpiter. Y esa historia tiene implicaciones importantes para la historia temprana del sistema solar, particularmente para el planeta Neptuno, dijeron los investigadores. [¡Peligro! Rocas caídas: meteoritos y asteroides (infografía)]

Los astrónomos no tienen máquinas del tiempo; no pueden viajar al pasado y ver cómo se formó el 67P. Pero pueden usar la información que tienen sobre el cometa y nuestro sistema solar para modelar la historia del objeto. Y ese modelo ha llevado a algunas conclusiones fascinantes sobre cómo se veía el sistema solar hace eones, cuando probablemente se formó el 67P.

El sistema solar es un campo en movimiento de objetos en órbita, que se juntan con la gravedad. Por lo tanto, hay límites sobre la precisión con la que los astrónomos pueden rastrear 67P hacia atrás a través del tiempo. Los investigadores ya sabían que el cometa pasó cerca de Júpiter el 4 de febrero de 1959 y el 2 de octubre de 1923. Sin embargo, mirar más allá del pasado es mucho más difícil, dijeron los científicos.

Pero al modelar docenas de caminos que podrían haber apuntado al cometa a su posición actual, los investigadores concluyeron que el objeto probablemente se movió hacia el sistema solar interior hace más de 1.000 años. Eso fue después de que se formara y pasara eones orbitando el Sol entre 20 y 30 veces más lejos que el planeta Tierra, en una gigantesca nube de escombros.

Pero esa trayectoria plantea un problema, porque a menos que el 67P se separara de un cometa más grande, casi con toda seguridad no habría sobrevivido a la versión del sistema solar anterior que los científicos han imaginado durante mucho tiempo, dijeron los investigadores en el nuevo estudio.

La mayoría de las historias del sistema solar anterior tienen un disco de polvo y escombros que orbitan a una distancia de 20 a 30 veces la distancia actual de la Tierra al sol. En esta nube de material, hace miles de millones de años, se formaron pequeños montones de tierra y se golpearon entre sí, a veces agrupándose en objetos más grandes ya veces cayendo a pedazos.

En la versión más común de esta historia, esa nube duró unos 400 millones de años. Pero los astrónomos en el nuevo estudio encontraron que si eso fuera cierto, casi con toda seguridad el 67P no habría sobrevivido. Durante todo ese tiempo, el cometa se habría estrellado contra otros objetos y se habría derrumbado, dijeron los investigadores.

Así que la supervivencia de 67P le da credibilidad a otra hipótesis: tal vez Neptuno, que una vez orbitó mucho más cerca del Sol, salió de ese disco de materia poco después de que el disco se formó hace 4.500 millones de años. La deriva de Neptuno podría haber hecho que el disco se dispersara, salvando a 67P de las colisiones en el entorno irregular del disco de escombros que engendró el cometa, según el nuevo estudio.

Si el volumen de Neptune absorbió o dispersó la mayoría de los escombros apenas 10 millones de años después de la formación del disco, eso podría explicar cómo sobrevivió 67P hasta el presente, según el estudio. Cuatrocientos millones de años? Mortal. Pero 10 millones? Los investigadores escribieron en su estudio que es un lapso suficientemente corto de tiempo en la nube de tierra para que el 67P haya sobrevivido intacto.

Beso cósmico

Los astrónomos no ofrecieron una respuesta firme sobre cómo se formó el 67P. Es posible, escribieron, que desde el principio se formara un montículo de escombros en su forma actual de patito de goma, aunque hay razones para dudar de esa hipótesis.

Los dos lóbulos también podrían haber resultado de dos cometas más pequeños en órbita, llamados binarios, que se juntan, y hay dos posibilidades de cómo podría haber ocurrido, dijo el estudio. Tal vez un binario de órbita lenta pasó rozando un planeta y se convirtió en un cometa. O tal vez pequeñas colisiones con otras rocas juntaron los dos lóbulos hasta que se encontraron.

Un roce con un planeta que empuja el binario, según los investigadores, es poco probable. Un encuentro tan cercano con un planeta probablemente destruiría la mayoría de los cometas.

Pero tal vez, en esa nube de escombros, los guijarros golpearon los dos trozos en órbita de 67P una y otra vez. Cada una de esas colisiones habría agotado un poco de energía de la órbita binaria, disminuyendo la velocidad de los fragmentos en órbita, según el estudio.

Las piezas ya se habrían estado moviendo muy lentamente, escribieron los autores. Los lóbulos ligeros de 67P se habrían orbitado entre sí a unos pocos pies por segundo en ese momento. A medida que los trozos experimentaron colisiones, esa velocidad habría disminuido con el tiempo, hasta que las piezas se juntaron con relativa suavidad.

Parece muy probable, entonces, que el cometa de Rosetta se formó en este beso de miles de millones de años, los dos lóbulos se unieron y se desplazaron a través del espacio antes de llegar a un lugar donde los humanos pudieran alcanzarlos y tocarlos.

Publicado originalmente en Ciencia viva.


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