Una Vez En Peligro, Las Poblaciones De Águila Calva Se Disparan

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Las poblaciones de águilas calvas están aumentando, y para seguirlas, los biólogos salen al aire para contar cada nido y cada polluelo águila.

Bryan Watts es director del Centro de Biología de la Conservación, un programa conjunto del College of William & Mary y la Universidad de Virginia Commonwealth. Su tema en este artículo, Mitchell Byrd, comenzó a enseñar en William & Mary en 1956 y ha estado activo en los esfuerzos de recuperación y restauración de la vida silvestre desde entonces, se le llamó "una leyenda" Hace más de 20 años, y su estatura solo ha crecido. Watts contribuyó este artículo a WordsSideKick.com's Voces de expertos: Op-Ed y Insights.

Cuando Mitchell Byrd se hizo cargo de la encuesta anual de águilas calvas para el estado de Virginia, disco era el rey, el Promedio Industrial Dow Jones estaba por encima de 800 y Francia todavía empleaba la guillotina para llevar a cabo la pena de muerte. Byrd ahora tiene más de 85 años, y los Bee Gees hace ya mucho tiempo que se han ido en el camino del traje de ocio. Pero después de todos estos años, el compromiso de Mitchell con las águilas calvas sigue vivo. Con el comienzo de la temporada de vuelo 2014 a principios de marzo, Byrd comenzó el año 38 de su participación en la encuesta aérea.

Observe la banda de la pierna en el pollito a la derecha: los métodos y enfoques tradicionales siguen siendo una parte importante de las metodologías de los investigadores águila. Estos hermanos están cerca de Corbin Hall, en la costa este de Virginia.

Observe la banda de la pierna en el pollito a la derecha: los métodos y enfoques tradicionales siguen siendo una parte importante de las metodologías de los investigadores águila. Estos hermanos están cerca de Corbin Hall, en la costa este de Virginia.

Crédito: Foto de Bryan Watts.

En las cuatro décadas en las que trabajó en el estudio aéreo de la cuenca de drenaje de la bahía de Chesapeake en Virginia, Byrd ha sido testigo de la recuperación de aves nacionales de los Estados Unidos de unos 30 pares de anidación a una población que podría estar cerca de un punto de saturación. Las águilas fueron casi eliminadas de la bahía antes de que se prohibiera el insecticida DDT en 1972, y Byrd comenzó a registrar la reaparición del ave en la región en 1977.

Desde entonces, los biólogos han aprendido mucho sobre las águilas. En el Centro de Biología de la Conservación, la nueva tecnología nos ha ayudado a comprender las vidas y los movimientos de las águilas individuales a un nivel que era casi inimaginable hace 38 años. Hemos podido desplegar cámaras nido para observar los hábitos de crianza de aves y su vida familiar. La tecnología ha avanzado hasta el punto de que podemos rastrear los movimientos de las águilas individuales. Para ello, colocamos transmisores de energía solar en la espalda de las aves.

Desde que el regreso del águila calva ha demostrado ser tan exitoso en el tramo de Chesapeake en Virginia, hemos podido estudiar estas aves como una población, no solo como individuos. Aunque las águilas individuales tienen mucho interés, son aún más fascinantes si consideras a las rapaces como una comunidad. Hemos visto más de una instancia de águilas calvas anidando en medio de una gran colonia de garzas azules. ¿Por qué? No estamos realmente seguros. Y no sugerimos al águila calva como un modelo a seguir para el comportamiento humano: nuestros estudios documentan casos de "papás inútiles" y "esposas infieles" entre las poblaciones de aves nacionales de los Estados Unidos.

Un águila calva de ocho semanas. La observación aérea le da a los experimentados científicos de aves rapaces un vistazo del tamaño, el plumaje y el pico para determinar con precisión la edad de un pollito.

Un águila calva de ocho semanas. La observación aérea le da a los experimentados científicos de aves rapaces un vistazo del tamaño, el plumaje y el pico para determinar con precisión la edad de un pollito.

Crédito: Foto de Bryan Watts.

También hemos sido testigos de amenazas a la tranquilidad doméstica de estas aves. Los mapaches son bastante malos (pueden comer huevos de águila y polluelos), pero no se parecen en nada a los grandes búhos cornudos, que se meten en un nido, decapitan a los polluelos y se van, a menudo después de blanquear el nido con sus heces.

Incluso teniendo un dispositivo de rastreo con energía solar, este águila calva adulta no tiene problemas para volar como, bueno, un águila.

Incluso teniendo un dispositivo de rastreo con energía solar, este águila calva adulta no tiene problemas para volar como, bueno, un águila.

Crédito: Foto de Robert Lin.

Las herramientas de alta tecnología, como los transmisores satelitales y las videocámaras anidadas, nos han brindado una mejor comprensión de la vida de las águilas, pero los vuelos censales siguen siendo una herramienta primordial para controlar a la población.

La evaluación anual del águila calva implica dos rondas de vuelos. La primera, la ronda de encuestas, comienza a principios de marzo e implica volar sistemáticamente sobre todos los afluentes para verificar los nidos que hemos registrado en años anteriores. Esta parte de la encuesta también incluye el mapeo de nuevos nidos construidos desde la última temporada de reproducción.

Regresamos a fines de abril, volando lo que llamamos la ronda de productividad. Ahora que sabemos exactamente dónde están anidando las águilas, volamos de regreso a cada nido, contando el número de pollitos nuevos. Este doble método de encuesta nos permite monitorear el número de parejas reproductoras y controlar su distribución y éxito reproductivo.

Tres de nosotros hemos estado haciendo estos vuelos juntos por 23 años. Hacemos un buen equipo. Un ex piloto de caza vuela el avión. Nombrado Caton Alexander Shermer, va por el capitán Fuzzzo. (Eso es correcto: Fuzzzo se deletrea con tres z. Él dice que la z central está en silencio). Byrd se sienta en el asiento del copiloto, manteniendo el tronco y marcando cada nido. Soy el observador. Me siento en la parte de atrás y llamo a los nidos.

Mitchell Byrd, profesor emérito de biología en el College of William & Mary y director fundador del Centro de Biología de la Conservación.

Mitchell Byrd, profesor emérito de biología en el College of William & Mary y director fundador del Centro de Biología de la Conservación.

Crédito: Foto de Stephen Salpukas / William & Mary.

Equipado con una pila de mapas topográficos para trazar nidos, una pila de hojas de datos para registrar información de encuestas y un suministro de no. 2 lápices, Byrd viaja a través de ocho horas de bancos, bucea y tira g's. El avistamiento de águilas se ha vuelto más deportivo. Esos días de vuelo perezoso de los años 70, cuando los nidos eran raros y el vuelo de un día se podía registrar en una sola hoja, hace mucho que desaparecieron.La tremenda recuperación de la población ha hecho que los días de vuelo sean intensos, cuando nos fijamos los objetivos de controlar 100 nidos antes de almorzar.

Las encuestas del censo se han vuelto bastante intensas desde que la población del águila calva se ha recuperado. Las águilas en su mayoría comen pescado, y nunca anidan lejos del agua. Así que volamos bajo a lo largo de la costa. Para largos tramos, vemos un nido cada pocos segundos. Incluso con tres personas experimentadas haciendo el trabajo, nos mantenemos ocupados.

La experiencia vale la pena, también. Las águilas tienden a anidar en los mismos lugares, a menudo reutilizando un nido, así que, de los tres, sabemos cuándo está surgiendo un árbol nido popular. A veces, por razones que solo conocen las águilas, un árbol puede quedarse sin un nido durante un año o dos. También recordamos esos árboles. Después de volar sobre todos esos nidos, nos hemos vuelto bastante buenos para medir rápidamente la edad de los polluelos águila al evaluar el tamaño y el plumaje.

Si usted es un experto de actualidad, investigador, líder empresarial, autor o innovador, y desea contribuir con un artículo de opinión, envíenos un correo electrónico aquí.

Si usted es un experto de actualidad, investigador, líder empresarial, autor o innovador, y desea contribuir con un artículo de opinión, envíenos un correo electrónico aquí.

Estos vuelos implican más que solo mantener un registro de la cantidad de águilas reproductoras en nuestro territorio. Siempre estamos descubriendo algo nuevo sobre las águilas calvas. Por ejemplo, un pequeño segmento de nuestro territorio, entre las ciudades de Jamestown y Smithfield en Virginia, sirvió de hogar a los primeros criadores de nuestro ritmo. (En la década de 1980, un par de aves primitivas que llamamos "las Águilas Navideñas" anidaron en Jamestown Island).

Este año, encontramos aves que crían pollos que provinieron de huevos que se pusieron en noviembre, un momento en el que la mayoría de las águilas de por aquí ni siquiera han comenzado las actividades de cortejo o reparación de nidos. No sabemos por qué las aves aquí se reproducen tan temprano, o por qué las aves tempranas parecen concentrarse en este tramo corto del río James. Francamente, hay muchas cosas que no sabemos sobre el ave nacional, y es por eso que es tan importante continuar la investigación, especialmente estos vuelos del censo anual.

Nadie se queja del aumento de la carga de trabajo, especialmente de Byrd. Aún están frescos los recuerdos de emprender largos y desgarradores vuelos sin encontrar un solo nido. Durante los primeros dos años de la encuesta, los investigadores no encontraron pares de águilas a lo largo de todo el río James, desde las profundidades del interior de Virginia hasta la bahía de Chesapeake.

Preparándose para un vuelo a lo largo del río Rappahannock, Mitchell Byrd verifica un mapa topográfico que muestra los nidos de águilas del año pasado. Las águilas calvas a menudo reparan y reutilizan nidos del año anterior.

Preparándose para un vuelo a lo largo del río Rappahannock, Mitchell Byrd verifica un mapa topográfico que muestra los nidos de águilas del año pasado. Las águilas calvas a menudo reparan y reutilizan nidos del año anterior.

Crédito: Foto de Joseph McClain.

En contraste, la encuesta de 2013 a lo largo de este histórico drenaje documentó 205 pares que produjeron 267 crías, y el río James es solo una parte del área en la que volamos.

Para Byrd, han sido unos 38 años geniales. También ha sido genial para mí, y me alegra decir que Byrd tiene la intención de seguir subiendo cada año para contar la cosecha de águilas calvas jóvenes.

La edición más reciente de Watts fue "Se buscan: Osprey Watchers como Ciudadanos-Científicos."Las opiniones expresadas son las del autor y no reflejan necesariamente las opiniones del editor. Esta versión del artículo se publicó originalmente en WordsSideKick.com.


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