El Genoma Secuenciado Más Antiguo Arroja Luz Sobre La Evolución Del Caballo

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Los investigadores han secuenciado el adn de un hueso de caballo antiguo (alrededor de 700,000 años), lo que lo convierte en el genoma más antiguo secuenciado. El estudio muestra que los caballos evolucionaron hace más tiempo de lo que se pensaba.

Cuando un caballo galopa, hay un momento en que todos sus pies abandonan el suelo, el momento de la suspensión. Los científicos que buscaban fósiles en el permafrost del territorio canadiense de Yukon pasaron por un momento diferente de suspensión: un hueso de 700,000 años de edad de un antiguo potro, suspendido y congelado en el tiempo debajo del suelo.

Afortunadamente para los científicos, esta tumba helada mantuvo las proteínas y el ADN del hueso muy bien conservados. Tan bien conservados que los investigadores pudieron secuenciar todo su tesoro de información genética, que ya ha comenzado a arrojar luz sobre cómo evolucionaron los caballos y cómo se relacionan con las cebras, burros y el caballo de Przewalski, el último tipo de caballo salvaje que sobrevive.

Cuando los investigadores encontraron el hueso de la pierna por primera vez, era dudoso que pudieran registrar su genoma, la colección completa de información genética de un individuo, dijo Ludovic Orlando, un genetista evolutivo de la Universidad de Copenhague. Esto se debe a que el genoma más antiguo secuenciado anteriormente era aproximadamente 10 veces más joven que el del caballo. Pero los científicos presionaron y modificaron un nuevo método para analizar la información genética. Finalmente, pudieron registrar todo el genoma del caballo antiguo, que vagaba por los pastizales que se encuentran en lo que hoy es el Yukon, cuando las temperaturas eran casi iguales a las de hoy o ligeramente más cálidas (pero los tipos de plantas encontradas eran diferentes). [Genomas de animales: nuestros 10 favoritos]

Desentrañar misterios genéticos

El estudio, publicado hoy (26 de junio) en la revista Nature, amplía dramáticamente la cantidad de tiempo que se sabe que sobrevive el ADN, dijo Beth Shapiro, investigadora y coautora del estudio en la Universidad de California en Santa Cruz. El hueso fósil que encontraron "es un verdadero tesoro", dijo Shapiro a WordsSideKick.com.

Los resultados muestran que los burros, las cebras y los caballos evolucionaron de un ancestro común hace unos 4 millones a 4,5 millones de años, dijo Orlando, el doble de lo que se pensaba anteriormente. Eso significa que los caballos y sus ancestros evolucionan más lentamente de lo esperado: es más un trote evolutivo que un galope.

Los caballos son un modelo para entender la evolución de las formas corporales, por lo que este resultado podría ayudar a descubrir cómo, por ejemplo, los animales pasaron de tener cuatro "dedos de los pies" a tener un casco, como es el caso de los caballos, dijo Orlando a WordsSideKick.com.

Los científicos llegaron a estas conclusiones después de comparar el genoma antiguo con el de otro caballo que vivió hace 43,000 años, así como los genomas de cinco razas de caballos domésticos y el caballo de Przewalski.

El caballo de przewalski

El estudio también sugiere que el caballo de Przewalski (Equus ferus przewalskii) es el último tipo sobreviviente de caballo salvaje, y en una subespecie separada de todos los otros caballos modernos (que están en la subespecie Equus ferus caballus). También conocido como los caballos salvajes asiáticos, este animal fue declarado extinto en la naturaleza en la década de 1960, pero a través de los programas de cría en cautividad se reintrodujo a través de Mongolia y Asia central, dijo Orlando. Sorprendentemente, las investigaciones han demostrado que el animal mantiene un nivel saludable de diversidad genética, lo que sugiere que los esfuerzos de conservación valen la pena y que la especie tiene una probabilidad decente de supervivencia.

Aparte del caballo de Przewalski, la gran diversidad de caballos modernos son miembros de la misma especie, pero han sido moldeados de manera diferente por manos humanas. (Muchos "caballos salvajes", por ejemplo, los que se encuentran en América del Norte, en realidad son solo caballos salvajes descendientes de caballos domesticados).

Este estudio ayudará a desentrañar cómo se ha desarrollado ese proceso a nivel genético, dijo Carles Lalueza-Fox, investigador del Instituto de Biología Evolutiva de Barcelona que no participó en el estudio.

"Contrariamente a otros domesticados, donde es bastante obvio qué rasgos se seleccionaron principalmente (más carne, más lana, más producción de leche y, en todos los casos, docilidad), el proceso de domesticación de los caballos es bastante enigmático", dijo Fox en un correo electrónico. "Los hallazgos genéticos, obtenidos al seleccionar regiones seleccionadas en caballos modernos en comparación con los antiguos, pueden indicar el camino hacia la domesticación en caballos, con genes aparentemente asociados a la fertilidad, la pigmentación y la eficiencia muscular".

Los investigadores están ansiosos por comprender mejor cómo la domesticación ha dado forma a los caballos, y lo que su historia genética puede decirnos sobre cómo el cambio climático ha afectado su evolución, por ejemplo, dijo Shapiro.

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