Los Fósiles De Panda Más Antiguos Encontrados En Un Lugar Sorprendente

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Los fósiles de lo que podría ser el miembro más antiguo del linaje del oso panda gigante agregan nueva información sobre dónde se originaron estos osos icónicos y cómo eran sus ancestros.

Todos los pandas gigantes pueden venir de China, pero los fósiles revelan que el ancestro más antiguo conocido del linaje habitaba en España, según los investigadores.

El panda gigante (Ailuropoda melanoleuca) es conocido mundialmente por su pelaje blanco y negro. El panda gigante es único entre los osos que comen casi exclusivamente en bambú; otros miembros de la familia del oso son omnívoros o en su mayoría carnívoros.

La evidencia genética sugiere que los ancestros de pandas gigantes se separaron de otros osos hace 18 millones a 22 millones de años. Sin embargo, sigue habiendo mucha incertidumbre acerca de cómo eran los primeros pandas gigantes y cómo este linaje de osos cambió con el tiempo; antes del nuevo hallazgo, los primeros fósiles de panda gigante indiscutibles recuperados tenían aproximadamente 8.2 millones de años como máximo y eran de China.

Ahora los paleontólogos revelan dos juegos de mandíbulas y dientes fósiles que, según dicen, pertenecen al miembro más antiguo del linaje de pandas gigantes descubierto hasta ahora. Los fósiles fueron recuperados de un par de sitios en el noreste de España.

Un análisis de dos conjuntos de mandíbulas y dientes fósiles sugiere que pertenecen al miembro más antiguo del linaje de panda gigante descubierto todavía.

Un análisis de dos conjuntos de mandíbulas y dientes fósiles sugiere que pertenecen al miembro más antiguo del linaje de panda gigante descubierto todavía.

Crédito: Abella et al., PLoS ONE

El panda mas temprano

La especie pertenece a un género recién declarado, Kretzoiarctos, que significa "osos de Kretzoi", el nombre del paleontólogo Miklos Kretzoi, quien había descubierto otras especies de panda extintas. La especie se llama Kretzoiarctos beatrix, con "beatrix" refiriéndose a una colega de los investigadores, la paleontóloga española Beatriz Azanza. [Bolas De Mantequilla: Fotos De Pandas Juguetones]

Los fósiles se remontan a 11,6 millones de años de la época del Mioceno, cuando el área era húmeda, moderadamente cálida y boscosa.

"El nuevo género que describimos en este artículo no solo es el primer oso registrado en la Península Ibérica, sino también el primero del linaje del panda gigante", dijo el investigador Juan Abella, paleontólogo en Madrid en el Museo Nacional de Ciencias Naturales de España.

Este nuevo oso no habría pesado más de 130 libras (60 kilogramos), por lo que es más o menos el tamaño del oso solar (Helarctos malayanus), las especies de osos vivos más pequeñas.

A juzgar por sus dientes, era un omnívoro, pero poseía muchas características dentales de osos adaptados a comer materiales vegetales difíciles como el bambú.

"Tenía una gran variedad de alimentos disponibles, desde carne y fruta hasta tallos de plantas o incluso hojas", dijo Abella a WordsSideKick.com. "No sabemos si había bambú en España durante el Mioceno Medio, pero había muchas otras plantas similares asociadas con climas húmedos disponibles para Kretzoiarctos."

Preguntas siguen siendo

Sigue siendo incierto si Kretzoiarctos fue coloreado de la misma forma que los pandas gigantes modernos, ya que no queda pelo de ellos. Sin embargo, Abella especuló que la coloración primitiva para este grupo de osos también era oscura con varias manchas blancas. Esto se basa en el hecho de que la mayoría de los cachorros de oso tienen esta coloración: en muchos animales, los patrones biológicos que se ven entre los jóvenes reflejan cómo eran sus ancestros.

Estos hallazgos podrían sugerir un origen en Europa occidental para el linaje panda gigante. Sin embargo, el registro fósil de este grupo de osos es todavía muy escaso y fragmentario para decir con certeza dónde surgieron, dijeron los investigadores.

Otro misterio: ¿Por qué? Kretzoiarctos extinguirse? "Es probable que la causa más probable sea la apertura de los bosques, dando paso a espacios más abiertos y secos y la aparición de especies similares, aún más grandes y más competitivas", dijo Abella.
Abella y sus colegas detallaron sus hallazgos en línea hoy (14 de noviembre) en la revista PLoS ONE.


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