Se Identificaron Los Fósiles De Serpientes Más Antiguos Conocidos

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Los investigadores han descubierto los fósiles de serpientes más antiguos conocidos, según un nuevo estudio.

De acuerdo con un nuevo estudio, los nuevos fósiles que pueden ser los restos de serpientes más antiguos conocidos están ayudando a los investigadores a comprender mejor cómo evolucionaron las bestias deslizándose.

Los restos fosilizados de cuatro especies antiguas de serpientes se encontraron en Inglaterra, Portugal y Estados Unidos, y se remontan a hace aproximadamente 143 y 167 millones de años, dijeron los investigadores. Los fósiles podrían ser casi 70 millones de años más antiguos que los fósiles de serpientes más antiguos conocidos, que datan de hace unos 100 millones de años.

Los nuevos fósiles desafían teorías anteriores que sugieren que la estructura larga y delgada del cráneo que es característica de las serpientes es una característica que evolucionó después de que los animales se convirtieron en patas y desarrollaron sus cuerpos alargados.

Esta imagen muestra una representación artística de las especies de serpientes lignitas Portugalophis, que vivieron durante el período Jurásico Superior, en un árbol de ginko. El fósil de esta serpiente se encontró en los depósitos de carbón en Guimarota, Portugal.

Esta imagen muestra una representación artística de las especies de serpientes lignitas Portugalophis, que vivieron durante el período Jurásico Superior, en un árbol de ginko. El fósil de esta serpiente se encontró en los depósitos de carbón en Guimarota, Portugal.

Crédito: Julius Csotonyi

En contraste, el nuevo estudio sugiere que "el cráneo evolucionó primero y luego lo que no tiene patas", dijo el autor del estudio Michael Caldwell, profesor y director del departamento de ciencias biológicas de la Universidad de Alberta en Canadá.

Caldwell identificó la primera de las cuatro especies de serpientes antiguas por casualidad, cuando abrió un cajón en el Museo de Historia Natural de Londres en 2004. Allí, encontró los restos de un animal antiguo que había sido descrito en la década de 1990 como un tipo de lagartija. Sin embargo, al examinar el maxilar del animal (el hueso de la cara que tiene los dientes) se dio cuenta de que estaba mirando una serpiente.

Esta imagen muestra una representación artística de la especie de serpiente Diablophis gilmorei escondida en el cráneo de un dinosaurio ceratosaur. Esta especie vivió durante el período Jurásico Superior y su fósil se encontró en rocas llamadas Formación Morrison, en Fruita, Colorado.

Esta imagen muestra una representación artística de la especie de serpiente Diablophis gilmorei escondida en el cráneo de un dinosaurio ceratosaur. Esta especie vivió durante el período Jurásico Superior y su fósil se encontró en rocas llamadas Formación Morrison, en Fruita, Colorado.

Crédito: Julius Csotonyi

"Cuando miré este espécimen... con mi sombrero de anatomía comparativa con serpientes, fue realmente muy, muy obvio que era un maxilar de serpientes", dijo Caldwell a WordsSideKick.com. [7 Historias de serpientes impactantes]

Ese espécimen era el de 143 millones de años. Parviraptor estesi, la más joven de las cuatro especies de serpientes descritas en el nuevo estudio. Caldwell también descubrió las otras tres especies de serpientes descritas en el documento, a partir de especímenes que previamente habían sido identificados erróneamente como lagartos.

Los restos de las especies de serpientes recién descritas son solo fragmentarios, por lo que no se sabe mucho sobre la forma general, la longitud o la forma corporal de los animales. Sin embargo, cuando se trata de la anatomía de su cráneo y sus afilados dientes que apuntan hacia atrás, estas serpientes antiguas tienen mucho en común con las serpientes que existen hoy en día, dijeron los investigadores.

Los restos parecen ser más similares a las serpientes modernas que pertenecen a grupos bastante oscuros, y se cree que son miembros primitivos de la familia de las serpientes, como un grupo llamado los anilioides, que se encuentran en el sur de América Central, o el género Cylindrophis en el sudeste asiático, dijo Caldwell.

"Las serpientes en estos grupos" son todavía muchas serpientes, no hay duda sobre la afinidad de estas formas de vida, pero no muestran la movilidad del cráneo que verías en una boa o una pitón ", dijo Caldwell..

Caldwell enfatizó que es probable que incluso los fósiles de serpientes más viejos existan, pero aún no han sido identificados. "Si los tenemos a 167 millones de años, significa que el grupo había evolucionado e irradiado mucho antes de eso", dijo.

"Lo que nos falta ahora es el material de ese punto en el tiempo o las rocas para encontrarlos", dijo.

El nuevo estudio fue publicado hoy (27 de enero) en la revista Nature Communications.

Sigue a Agata Blaszczak-Boxe en Gorjeo. Sigue a WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook & Google+. Publicado originalmente en Ciencia viva.


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