El Dinosaurio Cornudo Más Antiguo De América Del Norte Era Del Tamaño De Un Cuervo

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El fósil de dinosaurio cornudo más antiguo de américa del norte sugiere que el animal era del tamaño de un cuervo, tenía puntas en las mejillas y tenía ancestros asiáticos.

Triceratops y otros dinosaurios cornudos que alguna vez prosperaron en América del Norte, pero los paleontólogos se han preguntado durante mucho tiempo cómo el grupo llegó al continente. Ahora, un análisis de un dinosaurio cornudo pequeño, del tamaño de un cuervo, el dinosaurio cornudo más antiguo jamás encontrado en América del Norte, sugiere que estos dinosaurios emigraron de Asia a América del Norte entre 113 y 105 millones de años.

Los paleontólogos descubrieron originalmente el cráneo del dinosaurio cornudo en 1997; un hallazgo emocionante, dado que hasta ese momento, los científicos solo habían encontrado un puñado de dientes, huesos y una cola de dinosaurios norteamericanos cornudos tempranos conocidos como neoceratopsianos. La nueva especie, llamada Aquilops americanus, vivió durante el Cretácico temprano, hace unos 107 millones de años.

"Es el primer espécimen completo de un dinosaurio cornudo encontrado en Norteamérica desde ese momento", dijo el investigador principal del estudio, Andrew Farke, paleontólogo en el Raymond M. Alf Museum of Paleontology en Claremont, California. "Y es aún más emocionante porque no está relacionado en absoluto con los dinosaurios cornudos posteriores de América del Norte". [Ver fotos del fósil de dinosaurio cornudo]

En lugar, Aquilops, que significa "cara de águila" en latín, está más estrechamente relacionado con los animales de Asia, incluidos los dinosaurios Archaeoceratops oshimai y Leptoceratops gracilis.

"En la mayoría de las funciones, es prácticamente idéntico a ellos", dijo Farke a WordsSideKick.com. "Y eso es genial porque agrega apoyo a esta idea de que, hace unos 110 millones de años, hubo una gran afluencia de animales desde Asia a América del Norte".

En ese momento, la distancia entre América del Norte y Asia era ligeramente mayor que la actual, pero un puente terrestre podría haber conectado a los dos, permitiendo que los dinosaurios cornudos cruzaran, dijo Lindsay Zanno, profesora asistente de paleontología en el estado de Carolina del Norte. Universidad que no participó en el estudio.

El cráneo pequeño, que mide solo 3.3 pulgadas (8.4 centímetros) de largo, no tiene cuernos como su pariente lejano, el Triceratops, pero tiene otras características únicas para los dinosaurios cornudos. Por ejemplo, tiene un pico desdentado especial, llamado hueso rostral, también visto en tortugas y Triceratops.

"Probablemente fue como lo que ves en las aves hoy", dijo Farke. "Tienes un pico muy afilado para cortar la vegetación", como los helechos y las plantas con flores. "Si quieres escoger y elegir lo que quieres comer, puede ser muy bueno tener un pico que ayude a morder esas plantas".

El hueso rostral también tiene un pequeño bulto, que puede ser el comienzo del tipo de cuerno visto en sus parientes posteriores, dijo Farke.

Además, el dinosaurio tenía una cavidad larga y bien puntiaguda sobre la región de la mejilla, y puntas en las mejillas. Las puntas pueden haber servido como ornamentación o como defensa, posiblemente como "una forma de infligir dolor a un rival, si otro animal se acercaba demasiado", dijo Farke.

Un examen dental mostró que el dinosaurio tenía alrededor de una docena de dientes planos, como cuchillas, que probablemente cortaban la vegetación, así como dientes en forma de clavijas que podían aplastar plantas.

El hallazgo ayudará a los paleontólogos a reconstruir la evolución temprana de los dinosaurios cornudos, dijo Zanno.

"El Dr. Farke y su equipo en realidad lograron seguir adelante y nombrar lo que es esencialmente el dinosaurio cornudo definitivo más antiguo que tenemos aquí en el continente", dijo.

El siguiente dinosaurio cornudo conocido en América del Norte no vivió hasta unos 20 millones de años después. Aquilopsy Triceratops Vivieron unos 40 millones de años después, dijeron los investigadores.

Ahora, cuando los paleontólogos estudian dinosaurios con cuernos, "pueden decir algunas cosas definitivas acerca de donde cosas como Triceratops y sus ancestros vinieron de ", dijo Michael Ryan, un experto en dinosaurios cornudos en el Museo de Historia Natural de Cleveland que no participó en el estudio.

Los hallazgos fueron publicados hoy (10 de diciembre) en la revista PLOS ONE.

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