Fósiles De Microbios Peludos Más Antiguos Descubiertos

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Los fósiles recientemente identificados de microbios descascarados y peludos se parecen mucho a los organismos modernos, pero son más de 100 millones de años más antiguos que los fósiles similares que se encontraron anteriormente. Y ofrecen pistas sobre cómo la vida puede haberse vuelto compleja.

Los depósitos de rocas antiguas, colocados entre dos edades de hielo masivas, revelan los fósiles más antiguos conocidos para dos tipos de criaturas unicelulares: Foraminíferos de cáscara de tubo y ciliados peludos, con forma de florero.

Ambos se parecen mucho a los microbios que viven hoy en día. Pero el clima en el que vivieron puede haber sido muy diferente. Los fósiles aparecen en las calizas depositadas en el fondo del océano entre 635 millones y 715 millones de años atrás. Este período estuvo marcado por dos eventos "Tierra de bola de nieve", cuando el hielo pudo haber cubierto todo el planeta.

Estos fósiles se remontan a más de 100 millones de años antes que los foraminíferos y ciliados más antiguos conocidos anteriormente. Aun así, los científicos creen que estos organismos eran mucho más largos, basados ​​en los cambios acumulados en su ADN desde que se separaron de sus parientes cercanos. Algunos creen que este tipo de criaturas unicelulares ha existido por más de mil millones de años, dijo Tanja Bosak, investigadora del estudio y profesora asistente de geobiología en el Instituto de Tecnología de Massachusetts.

Un organismo fosilizado microscópico llamado foraminífero. Los foraminíferos fosilizados, incluido este, fueron identificados recientemente en rocas de Namibia, y son más de 100 millones de años más antiguos que los fósiles conocidos de este tipo.

Un organismo fosilizado microscópico llamado foraminífero. Los foraminíferos fosilizados, incluido este, se identificaron recientemente en rocas de Namibia, y son más de 100 millones de años más antiguos que los fósiles conocidos de este tipo.

Crédito: Tanja Bosak

"No podemos afirmar que hayamos visto algo que es exactamente igual a la especie moderna", dijo Bosak. "(Pero) aquí tenemos algo que ha parecido muy similar durante 700 o más millones de años".

Los fósiles han evadido a los investigadores no solo porque son muy pequeños, sino también porque estos depósitos no contienen un tipo de roca que normalmente conserva los fósiles, particularmente algo tan pequeño y frágil, dijo. [Impresionantes fotos de los muy pequeños]

Los fósiles pertenecientes a los foraminíferos se encontraron en rocas de Namibia, mientras que los ciliados se encontraron en rocas de Mongolia. Ambos tipos aparecen por primera vez en capas de roca llamadas carbonatos de cap, colocadas cuando el mundo estaba abandonando el estado anterior de bola de nieve, que ocurrió hace 716 millones de años.

Los foraminíferos, antiguos y modernos, construyen conchas protectoras recogiendo pequeños granos de mineral que se adhieren a su exterior con un compuesto azucarado. No son los únicos organismos descascarados que Bosak y sus colegas encontraron. También descubrieron amebas que parecían estar construyendo el mismo tipo de conchas.

Si bien esta no fue la primera evidencia fósil de estas amebas, la naturaleza de su cubierta resistente era ambigua en los fósiles anteriores. Los fósiles más recientes son las primeras amebas que muestran evidencia de la construcción de conchas primitivas, dijo Bosak.

Los ciliados, mientras tanto, están cubiertos de pequeños pelos llamados cilios. Y los fósiles encontrados se parecen mucho a los organismos planctónicos modernos llamados tintínidos.

La vida en ese momento era bastante simple, pero pronto se volvió más compleja. Por ejemplo, los primeros embriones animales aparecen después del final del último evento Snowball Earth, hace unos 635 millones de años.

Es posible que la llegada de abundantes microbios, particularmente los ciliados, haya tenido algo que ver con el cambio, al ayudar a aumentar la cantidad de oxígeno en la atmósfera.

Incluso después de que el oxígeno libre aumentó dramáticamente en la atmósfera, un cambio llamado Gran Evento de Oxidación, el nivel de oxígeno era mucho más bajo de lo que es hoy. Los ciliados vivían en las aguas superficiales, luego murieron y se hundieron, llevándose consigo carbono orgánico y escondiéndolos en sedimentos bajos en oxígeno, donde los organismos se descompondrían lentamente. El entierro de este carbono significaba que no podía convertirse en dióxido de carbono por la respiración. Como resultado, el oxígeno producido por la fotosíntesis de otros microbios como las algas se habría acumulado.

El descubrimiento de estos organismos revela un posible mecanismo por el cual aumentan los niveles de oxígeno en la atmósfera, lo que permite que la vida se vuelva más compleja, dijo.

La investigación ha sido publicada en artículos publicados en línea en octubre y noviembre en la revista Geology, y en línea en junio en la revista Earth and Planetary Science Letters.

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