Más Antiguas Huellas En La Tierra Encontradas

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Se han descubierto las huellas más antiguas de una criatura que aparentemente usa patas.

Las huellas más antiguas de una criatura que aparentemente usa patas se descubrieron en una roca que data de hace 570 millones de años en lo que alguna vez fue un mar poco profundo en Nevada.

Los científicos creen que las bestias terrestres evolucionaron a partir de criaturas antiguas que abandonaron el mar y desarrollaron pulmones y piernas. Si el nuevo hallazgo es real, el descubridor anticipa el escepticismo, hace retroceder 30 millones de años antes de cualquier descubrimiento sólido anterior.

La criatura acuática dejó sus "huellas" como dos filas paralelas de pequeños puntos, cada uno de aproximadamente 2 milímetros de diámetro. Los científicos dijeron hoy que el animal debe haber caminado levemente sobre el suave sedimento marino, porque sus patas solo presionaban puntos de poca profundidad en ese lecho marino de antaño.

Las huellas se hicieron durante lo que se conoce como el período Ediacaran, que precedió al período Cámbrico, la época en que la mayoría de los principales grupos de animales evolucionaron por primera vez. Los científicos pensaron que solo existían microbios y animales multicelulares simples antes del Cámbrico, pero esa idea está cambiando, dijo la profesora de la Universidad Estatal de Ohio, Loren Babcock.

"Seguimos hablando de la posibilidad de que haya animales más complejos en el Ediacaran (corales blandos, algunos artrópodos y gusanos planos), pero la evidencia no ha sido totalmente convincente", dijo Babcock. "Pero si encuentra evidencia, como nosotros, de un animal con patas, un animal que camina, eso hace que la posibilidad sea mucho más probable".

Soo-Yeun Ahn, un estudiante de doctorado en Ohio State, presentó el descubrimiento hoy en una reunión de la Sociedad Geológica de América.

Babcock estaba observando rocas en las montañas cerca de Goldfield, Nevada, con Hollingsworth en 2000 cuando encontró las huellas.

"Este fue realmente un descubrimiento accidental", dijo. "Llegamos a un afloramiento que parecía cruzar la frontera precámbrica-cámbrica, así que nos detuvimos a echarle un vistazo. Nos sentamos y comenzamos a tirar piedras. Estuvimos allí menos de una hora cuando lo vi".

Poco puede deducirse sobre qué tipo de criatura era, pero Babcock está "razonablemente seguro, no el 100 por ciento" de que se trataba de un artrópodo, como uno que se parece a un ciempiés o milpiés, o por un gusano con patas. Podría haber sido tan ancho como un lápiz y podría haber tenido múltiples piernas delgadas.

En 2002, otros investigadores reportaron un rastro fósil similar de Canadá que se remonta a la mitad del período Cámbrico, hace aproximadamente 520 millones de años. Otro conjunto de pistas encontradas en el sur de China se remonta a hace 540 millones de años. Con aproximadamente 570 millones de años, este nuevo fósil no solo brinda la primera sugerencia de animales que caminan con patas, sino que también muestra que los animales complejos estaban vivos en la Tierra antes del Cámbrico.

"Espero que haya mucho escepticismo", dijo Babcock sobre el descubrimiento. "Debería haberlo. Pero creo que causará algo de emoción. Y probablemente hará que algunas personas miren con más atención las rocas que ya tienen. A veces es solo una cuestión de pensar de manera diferente sobre el mismo espécimen".

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