Más Antiguo 'Guardería' De Dinosaurio Descubierto

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Los investigadores han desenterrado los nidos de dinosaurios más antiguos conocidos, con 10 nidos cada uno con hasta 34 huevos de prosauropod con embriones en el interior, un hallazgo que alude a los comportamientos familiares y la reproducción de estas antiguas bestias.

Según los investigadores, las huellas minúsculas de los dinosaurios bebés salpican el sitio de anidación de dinosaurios más antiguo encontrado hasta la fecha, una guardería de 190 millones de años en Sudáfrica.

El criadero y las huellas de bebés descubiertas allí son pistas importantes sobre la evolución de los comportamientos familiares complejos en los dinosaurios tempranos, proporcionando la evidencia más antigua conocida de que las crías de dinosaurios permanecieron en nidos el tiempo suficiente para al menos duplicar su tamaño.

Las garras de huevos recién descubiertas, muchas de ellas con embriones dentro, pertenecían al dinosaurio herbívoro Massospondylus, un prosauropodo, o predecesor de los animales más grandes que jamás hayan caminado sobre la Tierra, saurópodos de cuello largo como Brachiosaurio.

Cómo desenterrar un huevo de dinosaurio.

El equipo internacional de investigadores llevó a cabo su excavación en el Parque Nacional Golden Gate Highlands en Sudáfrica. El terreno de anidación, ahora cubierto en gran parte en limolita fangosa de color marrón rojizo, es anterior a los sitios de anidación conocidos hasta hace 100 millones de años.

Este es un primer plano de un esqueleto embrionario del dinosaurio. Massospondylus de un grupo de huevos en el sitio de anidación de 190 millones de años que se encuentra en el Parque Nacional Golden Gate Highlands en Sudáfrica. La cabeza fue expulsada del huevo después de la muerte, probablemente debido a los gases producidos por la descomposición. [Lea la historia completa]

Crédito: D. Scott

"Los huevos, los embriones y los nidos provienen de las rocas de un camino casi vertical de solo 25 metros (82 pies) de largo", dijo el investigador Robert Reisz, paleontólogo de la Universidad de Toronto en Mississauga. "Aun así, encontramos 10 nidos, lo que sugiere que hay muchos más en el acantilado, todavía cubiertos por toneladas de roca. Prevemos que muchos más nidos se erosionarán a medida que continúen los procesos naturales de intemperie". [Fotos de sitios de anidación de dinosaurios]

Los huevos y los nidos demostraron ser difíciles de desenterrar porque las cáscaras de los huevos son extremadamente delicadas con menos de 100 micrones de grosor, o menos del ancho de un cabello humano, lo que facilita su destrucción involuntaria. "Literalmente, pasamos días y días buscando los huevos y los nidos, pasando la mayor parte del tiempo en nuestras manos y rodillas, pero una vez que pudimos reconocer qué buscar, encontramos cuatro nidos en 10 minutos", dijo Reisz a WordsSideKick.com.

Los nidos desenterrados hasta la fecha cada uno contenía hasta 34 huevos redondos en grupos apretados. Los restos óseos de las madres sugieren que tenían aproximadamente 20 pies (6 metros) de largo, mientras que sus huevos tenían solo aproximadamente 2.3 a 2.7 pulgadas (6 a 7 centímetros) de ancho. Las madres arreglaron cuidadosamente estos huevos, dicen los investigadores, basándose en el alto nivel de organización de los nidos y los huevos.

Guardería de dinosaurios

Debido a la naturaleza de grano fino de los sedimentos que sostienen los huevos, los investigadores creen que los nidos se construyeron cerca de un lago o un río de movimiento lento. "El hecho de que los nidos están relativamente cerca del agua y el suelo estaba húmedo, sugiere que había mucha vegetación", dijo Reisz. Esto probablemente hizo que el área sea atractiva para estos herbívoros.

Y el sitio parecía ser muy popular para la atención diurna de dinosaurios, ya que los nidos se encontraban en al menos tres capas distintas de roca dentro de la excavación, cada una indicando un punto diferente en el tiempo. De hecho, los investigadores sugieren que las mamás dinosaurio probablemente regresaron varias veces al sitio. Además, el hecho de que se encontraron nidos múltiples dentro de las mismas capas, y por lo tanto se colocaron casi al mismo tiempo, revela que los dinosaurios probablemente se reunieron en grupos para poner sus huevos, la evidencia más antigua de tal comportamiento en el registro fósil.

"Aunque el registro fósil de dinosaurios es extenso, en realidad tenemos muy poca información fósil sobre su biología reproductiva, en particular para los dinosaurios tempranos", dijo el investigador David Evans, curador asociado de paleontología de vertebrados en el Museo Royal Ontario en Canadá. "Esta increíble serie de nidos de 190 millones de años nos da la primera visión detallada de la reproducción de dinosaurios al principio de su historia evolutiva, y documenta la antigüedad de las estrategias de anidación que solo se conocen mucho más adelante en el registro de dinosaurios".

Los investigadores ahora están descubriendo lentamente embriones dentro de estos huevos. Tienen embriones en varias etapas diferentes de desarrollo, "lo que nos permite hacer comparaciones reales entre ellos", dijo Reisz. "La preservación es exquisita".

Los científicos detallaron sus hallazgos en línea hoy (23 de enero) en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias.

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