Oh Snap: Las Hormigas De La Trampa Y La Mandíbula También Saltan Con Sus Piernas

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Una especie de hormiga trampa-mandíbula salta en el centro de atención. El comportamiento de salto previamente desconocido de la hormiga es impulsado por sus piernas en lugar de sus mandíbulas.

Las hormigas trampa-mandíbulas son conocidas por usar sus poderosas mandíbulas para lanzarse al aire, dando un salto mortal varias veces la longitud de su propio cuerpo para evadir a los depredadores. Pero algunas de estas hormigas tienen otro truco en su arsenal de escape. Los científicos descubrieron recientemente una especie de trampa-mandíbula que salta con sus patas, un comportamiento que es extremadamente raro en las hormigas y hasta ahora desconocido en la familia de la trampa-mandíbula. Hablar de conseguir un salto en la competición.

Magdalena Sorger, de la Universidad Estatal de Carolina del Norte y autora del estudio que describe este comportamiento inusual, estaba recolectando hormigas en Borneo con un asistente de campo en 2012, cuando notaron algo "extremadamente extraño", dijo a WordsSideKick.com. [Ver las hormigas de la trampa de la mandíbula muestran una habilidad de salto rara]

Sorger estaba acostumbrado a ver Odontomachus rixosus, una especie de hormiga trampa-mandíbula, realiza saltos en las mandíbulas, que generalmente impulsan a las hormigas hacia atrás (a veces sobre el rostro de un científico escrutador). Pero las hormigas estaban haciendo algo muy diferente.

"Estaban saltando hacia adelante", dijo Sorger, que es un ecologista evolutivo. "Nunca los había visto hacer eso antes".

Poniéndose en acción

Para "saltar" con sus mandíbulas, las hormigas trampa extienden sus enormes mandíbulas y luego las cierran. Actuando como una catapulta de resorte, el chasquido de cierre dispara a la hormiga fuera de peligro. [Ver a las hormigas usar mandíbulas 'cargadas de resorte' para escapar de los depredadores]

Otras especies de hormigas emplean soluciones igualmente novedosas para moverse. Las hormigas tropicales sin alas caen de sus hábitats de árboles cuando son amenazadas, utilizando sus patas traseras como timones para ayudarlos a deslizarse hacia la seguridad. Algunas especies de hormigas son nadadoras, mientras que algunas varon obstáculos acuosos al unir sus piernas para formar balsas y puentes. Otros más pueden "hacer limbo", navegar bajo las barreras bajas sin perder velocidad.

Pero el salto de pierna en hormigas es excepcionalmente raro: de 326 géneros de hormigas, solo tres son conocidos por saltar con sus piernas. Una vez que Sorger notó este salto hacia adelante en las trampas de Borneo, comenzó a observar más de cerca cómo se comportaban cuando los recogía.

"Los vi saltando casi todas las veces", recordó.

Podría también saltar

Inicialmente, Sorger sospechaba que las hormigas podrían estar saltando porque era una forma más fácil de navegar por su hábitat frondoso. Regresó a Borneo en 2013 específicamente para documentar y analizar los saltos de piernas, y pronto se dio cuenta de que las hormigas saltaron en respuesta a los disturbios.

"Intentarían escapar de ti saltando hacia adelante", le dijo Sorger a WordsSideKick.com.

Sorger encontró que tocar las piernas de las hormigas indujo a saltar. Algunos de ellos eran saltos de la mandíbula, pero la mayoría del tiempo estaban saltando con sus piernas. Y Sorger observó que el salto de piernas tenía claras ventajas. Los saltos de la mandíbula, aunque rápidos y poderosos, fueron difíciles de controlar para las hormigas. La moción generalmente impulsa a las hormigas hacia atrás, dándoles la vuelta y requiriendo un momento de tiempo de recuperación, lo que podría ser crítico para escapar de un depredador hambriento, dijo.

Incluso entre los otros grupos de hormigas que saltan con sus piernas, los saltadores de la mandíbula de la trampa se destacan. Si bien todos los saltadores de piernas, incluidas las mandíbulas trampa, son cazadores solitarios, los tres grupos previamente conocidos comparten una característica de la que carecen las mandíbulas trampa: los ojos grandes. Sorger señaló a WordsSideKick.com que los otros grupos de hormigas usan sus saltos para capturar presas, lo que requeriría una visión superior, pero no observó a la especie trampa-mandíbula saltar para cazar. "Se meten debajo de las hojas, y puedes escucharlas atrapar presas, es un pequeño chasquido, pero no puedes verlas", explicó Sorger. Ella sugirió que tal vez las mandíbulas de las mandíbulas trampa eran una ventaja suficiente para la caza, por lo que no requería las capacidades visuales de sus primos de mandíbula más pequeña.

Sorger anticipa que un estudio adicional confirmará si los saltos hacia adelante de las trampas de la mandíbula se usan únicamente para escapar del peligro o también para emboscar a la presa. Un examen más detallado de la biomecánica de las trampas y otras hormigas saltarinas también puede ayudar a explicar por qué este puñado de excepciones entre la familia de las hormigas puede saltar adelante.

Los hallazgos fueron publicados en línea hoy (1 de diciembre) en la revista Frontiers in Ecology and Environment.

Sigue a Mindy Weisberger en Gorjeo y Google+. Síguenos @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia viva.


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